Cómo el odio impulsado por Trump radicalizó la ciudad más grande de Texas

En el sereno parque Sam Houston del centro de Houston el sábado, unos 450 manifestantes esquivaron el sol abrasador bajo la sombra de un gran árbol, escuchando a los activistas locales alineados con Black Lives Matter hablar a través de un megáfono. Más abajo en el camino del parque, separados por barricadas de metal y una línea de policía montada, había decenas de manifestantes con banderas confederadas y rifles. Y en una pendiente cubierta de hierba, detrás de las puertas cerradas y lejos del alcance de ambos grupos, se encontraba el Espíritu de la Confederación, una estatua alada de un ángel de bronce.

Días antes, circuló una petición presionando a la ciudad para que retirara la estatua, lo que llevó a Houston a un movimiento nacional para derribar los monumentos confederados después de que una manifestación de supremacistas blancos en Charlottesville se  volviera mortal. El capítulo Black Lives Matter de Houston había pedido una protesta contra la estatua, y los contramanifestantes prometieron venir aquí para defenderla.

Ambos bandos parecían dispuestos a resistir lo que venga después. El organizador de Black Lives Matter, Ashton Woods, advirtió a los manifestantes que no trajeran a sus hijos en caso de que la situación se volviera violenta. Y un representante de This is Texas Freedom Force, un grupo de herencia pro-Confederado, publicó un video en las redes sociales en los días previos a la protesta, advirtiendo del "alto potencial de violencia" del evento, y dijo que el grupo vendría preparado. para defenderse.

No hubo violencia el sábado en Houston. Pero la exageración previa y la gran participación de la protesta es algo que durante años había sido raro en la cuarta ciudad más grande del país.

Karl Bowles y otros manifestantes se reúnen fuera del parque Sam Houston en el centro de Houston para protestar por la presencia de una estatua confederada en el parque. Crédito: Tamir Kalifa / Splinter

Sin duda me sorprendió. Viví en Houston durante dos años, habiéndome mudado allí desde Nueva York poco después de los disturbios en Ferguson, Missouri por el tiroteo de Michael Brown, y las protestas masivas en Baltimore por la muerte de Freddie Gray, que provocaron protestas masivas de solidaridad en todo el país. Me sorprendió descubrir que Houston, una ciudad liberal de 2,3 millones de personas, el 25 por ciento de ellos afroamericanos y el 44 por ciento hispanos, según los datos del último censo de EE. UU., Tenía un movimiento de protesta desproporcionadamente pequeño para defender los derechos de las personas de color. Houston ya es la ciudad más diversa del país y continúa creciendo a un ritmo rápido, lo que la encamina a suplantar a Chicago como la tercera ciudad más poblada del país.

El movimiento que existió no fue nada comparado con los de Nueva York, Chicago, Los Ángeles, San Francisco o Boston. Incluso el vecino de la ciudad en el norte de Texas, Dallas, que tradicionalmente no se considera un refugio liberal, ha realizado con éxito protestas mucho más grandes que Houston. Supuse que el extenso diseño de Houston y la falta de un centro transitable hacía que fuera demasiado difícil organizar grandes marchas, o quizás el brutal calor del sureste de Texas era demasiado para soportarlo. Por alguna razón, parecía que los habitantes de Houston no estaban tomando las calles como lo hacían otros estadounidenses en las grandes ciudades.

Pero eso ha cambiado desde entonces. El sábado fue parte del rápido aumento de la escena de protesta de Houston, lo que significó el cambio de la ciudad de un gigante político dormido a un punto de acceso para el activismo. Debajo del árbol, una multitud diversa coreó "Black Lives Matter" y los oradores utilizaron un megáfono para ahogar los gritos de la multitud pro-confederada. Daniel Cohen, presidente de Indivisible Houston, un grupo de defensa de los derechos civiles formado recientemente, tomó el megáfono.

"Levante la mano si es una persona que se ha activado recientemente o se ha reactivado recientemente en la política durante los últimos seis o siete meses", dijo Cohen a la multitud. Casi la mitad de ellos levantaron la mano, incluido Cohen. "Más vale tarde que nunca, supongo".

No es que los problemas de derechos civiles en Nueva York, Ferguson o Baltimore no estén presentes aquí también. Houston tuvo casi el doble de la tasa promedio nacional de tiroteos involucrados por oficiales en 2015, según el proyecto Mapping Police Violence . Las autoridades federales de inmigración tienen una fuerte presencia, lo que representa una amenaza constante para la gran población indocumentada de la ciudad.

Krystal Muhammad, Presidenta Nacional del Nuevo Partido Pantera Negra, encabeza una multitud de manifestantes en una libación para concluir el "¡Destruye la Confederación!" reunión. Crédito: Tamir Kalifa / Splinter

Y, como todas las grandes ciudades demócratas de Texas, se encuentra en un mar rojo en uno de los estados políticamente más importantes del país, un lugar donde los líderes a nivel estatal regularmente impulsan leyes que discriminan a los grupos minoritarios. Solo en la última sesión, la legislatura de Texas aprobó o intentó aprobar una legislación que restringe el uso del baño por parte de personas transgénero, leyes que prohíben las ciudades santuario y reglas que restringen el acceso al aborto seguro para las mujeres. Mientras tanto, el estado está luchando en varios casos judiciales federales para mantener en vigor leyes estrictas de identificación de votantes y mapas electorales controlados por motivos raciales.

Michael “Big Texas” Holiday vistió una túnica falsa del KKK y se ató banderas confederadas alrededor de los tobillos para protestar por la presencia de una estatua confederada en Sam Houston Park. Crédito: Tamir Kalifa / Splinter

En otras palabras, los habitantes de Houston tienen mucho que protestar. Pero mientras que las grandes protestas parecen ser algo casi diario en el capitolio estatal en Austin, el espíritu activista necesitaba más tiempo para afianzarse en Houston.

Las semillas de un movimiento creciente fueron evidentes mientras vivía allí. Llegué a Houston en mayo de 2015, justo antes de que la sección Black Lives Matter de la ciudad se volviera particularmente activa después de la muerte de Sandra Bland en una celda en las afueras de la ciudad, liderando pequeñas pero intensas protestas durante el verano que provocaron marchas en todo el país. Ese otoño, los organizadores de base en ambos lados del pasillo lucharon ferozmente antes de una votación en toda la ciudad sobre si implementar una ordenanza de no discriminación (los habitantes de Houston finalmente votaron en contra). Y el verano pasado, los manifestantes Black Lives Matter volvieron a reunir sus fuerzas, esta vez en torno al fatal tiroteo policial de Alva Braziel, un hombre afroamericano asesinado a tiros en circunstancias cuestionables.

Aún así, nada ha galvanizado a los manifestantes de Houston como el presidente Donald Trump. Desde su inauguración en enero, los habitantes de Houston han salido a las calles con toda regularidad. El día después de que Trump asumió el cargo, 20.000 personas marcharon por el centro de Houston, como parte de la Marcha Nacional de Mujeres en protesta contra Trump. Semanas después, horas después de que Trump implementara una prohibición de viajar dirigida a los musulmanes, cientos de activistas acudieron en masa al aeropuerto internacional de Houston, llenando una terminal al máximo de su capacidad. El mes siguiente, alrededor de 300 personas asistieron a las protestas contra Trump durante dos días consecutivos mientras Houston organizaba el Super Bowl; esas protestas fueron noticia nacional. Y en abril, miles nuevamente tomaron las calles de Houston durante la Marcha por la Ciencia.

Unas horas antes de la protesta del sábado, le pregunté a Woods, el líder del capítulo Black Lives Matter de Houston y el organizador de la iniciativa para que derribaran la estatua, cuántas personas esperaba que aparecieran. "Ooh, demasiados", dijo. "Eso es algo bueno, pero hace mucho calor". Woods y su grupo llegaron preparados para el calor, trayendo varios neveras de agua para los manifestantes. Al final de la protesta, la mayor parte del agua se había ido.

Ashton P. Woods, líder de Black Lives Matter Houston, en el evento “Destroy the Confederacy!” reunión. Crédito: Tamir Kalifa / Splinter

Confirmó que ha habido un repunte notable en la escena de la protesta de Houston durante los últimos ocho meses más o menos. “Black Lives Matter Houston lo inició, con la primera protesta anti-Trump en Houston, y después de eso se hizo cada vez más grande”, me dijo Woods. Dijo que al menos 1.500 personas participaron solo en las protestas del Super Bowl. “Todo el mundo tiene interés en esto. Houston es una ciudad mayoritariamente negra y morena. No merecemos vivir en las sombras del odio ".

Las elecciones de noviembre no solo encendieron fuego bajo los houstonianos anti-Trump. En junio, una multitud similar a los contramanifestantes del sábado se reunió en otro parque más grande en el centro de Houston, para proteger una estatua de Sam Houston que un grupo que pretendía ser el “Texas Antifa” planeaba derribar. Si bien más tarde se supo que el complot de Antifa era en realidad un trabajo de trolls de una entidad que afirmaba estar afiliada a Anonymous, cientos de manifestantes se presentaron para manifestarse en el parque, de todos modos. En el último minuto antes de la protesta del sábado, This is Texas Freedom Force lo canceló, alegando que la protesta para retirar la estatua era otra "bandera falsa". En un comunicado , el grupo se comprometió a ser “más estratégico en nuestros planes”, prometiendo acciones futuras.

Decenas de contramanifestantes aún se presentaron el sábado. La mayoría de ellos condujeron desde las áreas suburbanas y rurales tradicionalmente más conservadoras en las afueras de la metrópolis en expansión de Houston. Uno de ellos colgó una pancarta alabando a Trump sobre las barricadas de metal, mientras intercambiaban insultos con los manifestantes por la división fuertemente vigilada. “Estamos aquí para ser una voz”, me dijo una de las contramanifestantes, Laura Lee. “Es libertad de expresión. Ellos lo tienen y nosotros también. Queremos mostrarles que podemos contrarrestarlos ".

Vince Powers en una contraprotesta conservadora al "¡Destruye la Confederación!" reunión. Crédito: Tamir Kalifa / Splinter

Lee les gritó a los manifestantes a través de su megáfono, diciéndoles que no pueden borrar la historia y acusándolos de que George Soros les pagara para aparecer en la protesta. “Sé que la semana pasada los cheques debieron rebotar, ¡porque no había muchos de ustedes! ¡No eres bienvenido aquí! "

Otro hombre del grupo gritó: “Escuché que California es realmente agradable en esta época del año”, una afirmación común dirigida a los tejanos liberales que implica que no pertenecen a este estado. "Mira, simplemente no creemos que nadie deba violar la ley", me dijo Lee. “Solo quieren derribar estatuas, y eso es desfigurar la propiedad pública. Y quieren apoyar a los ilegales, y eso es contra la ley ".

Lee no lleva banderas confederadas porque "si las hacemos, se nos considera racistas", continuó. “Si lo investigas, la bandera no es racista. Pero ahora está asociado con KKK, racismo. Estamos tratando de unificar a la gente aquí, no de luchar. No se puede encubrir la historia y fingir que no sucedió, y no se puede encubrir la historia para que no vuelva a suceder ".

Manifestantes conservadores gritan en un área ocupada por agentes del orden a una multitud que asiste al evento "¡Destruye a la Confederación!" reunión. Las fuerzas del orden designaron dos áreas para separar el "¡Destruye la Confederación!" rally y la contraprotesta conservadora en un intento de prevenir posibles enfrentamientos. Crédito: Tamir Kalifa / Splinter


Al otro lado de las barricadas, Monica Roberts, una prominente activista transgénero afroamericana en Houston, habló ante la multitud. A los pocos momentos de su discurso, fue interrumpida por un contramanifestante con un megáfono que había logrado pasar a la policía y acercarse a las barricadas que rodeaban directamente al grupo Black Lives Matter. "¡Son un puñado de malditos degenerados!" gritó el hombre, antes de que lo ahogaran los cánticos de "Black Lives Matter" y la policía se lo llevara rápidamente.

“Esas personas que están gritando son los orgullosos herederos de un legado racista”, dijo Roberts. “Les asusta el hecho de que desde 2005, la cantidad de personas que no son blancas en Texas los supera en número. Y harán todo lo posible para evitar el día inevitable en que Texas se vuelva azul ... Esa estatua, que se erigió en 1908 en el apogeo de la segregación de Jim Crow, tiene que desaparecer ".

Esta función es parte del proyecto de Splinter para reclutar reporteros, ensayistas y fotógrafos locales integrados en todo el país.  Leer más aquí. 

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