Cómo la gente medieval intentó alejar la peste de la danza

Era un cálido día de junio de 1374 en la ciudad medieval de Aix-Ia-Chapelle, lo que hoy es Aquisgrán, Alemania, cuando comenzó el baile. Era la fiesta santa de San Juan Bautista, que se alinea con la celebración pagana del solsticio de verano durante el solsticio de verano. Tradicionalmente, el día de San Juan era un día de descanso y adoración para la tranquila ciudad de Aache n.

Este no fue el caso en 1374. Comenzó con un pequeño grupo, tal vez una docena de personas. De repente, empezaron a agitar las extremidades. Algunos gritaron o ulularon. Otros se movían como en trance.

Cada vez más gente se unió a la danza errática. Siervos, nobles, hombres, mujeres, viejos y jóvenes, todos participaron en la “plaga de la danza” de Aquisgrán. Algunos tomaron instrumentos como la vielle de cuerdas , flautas o tambores . Como señala el sociólogo Robert Bartholomew , los afectados a veces incluso contrataban a músicos para tocar. Otras veces se tocaba música con la esperanza de curar a las víctimas de su infierno de baile. Como describe Justus Friedrich Karl Hecker en su libro, La peste negra y la manía del baile, las víctimas tomarían las manos formando círculos ondulantes gigantes, dando vueltas y vueltas en bucles cada vez más rápidos. Gritaban, clamando a Dios, a Satanás oa ambos. Sus movimientos eran fortuitos, incluso epilépticos. Durante horas y horas, la gente del pueblo bailó sin descanso ni comida ni agua.

Un grabado de 1642 de Hendrik Hondius, basado en el dibujo de 1564 de Peter Breughel que representa a los que sufren de una epidemia de danza que ocurre en Molenbeek, Bélgica.

Luego, cuando el cielo finalmente se oscureció, se dispersaron o colapsaron. Como señala el historiador HC Erik Midelfort en su libro, Una historia de la locura en la Alemania del siglo XVI , algunos nunca volverían a levantarse, muriendo de costillas rotas o ataques cardíacos. Pero, cuando el sol brilló al día siguiente, reanudaron su baile. La manía del baile continuó durante varias semanas.

Entonces, de repente, la plaga danzante desapareció de Aquisgrán. La gente regresó a sus hogares, a sus vidas. Hasta que, es decir, la plaga de la danza se extendió a ciudades más allá de Aquisgrán, como Lieja y Tongres en Bélgica, a Utrecht en los Países Bajos, a Estrasburgo y Colonia en Alemania. A lo largo del Rin, la plaga danzante atormentó a los habitantes desprevenidos.

Grabado del siglo XVII de la plaga danzante

En su libro A Time to Dance, a Time to Die: The Extraordinary Story of the Dancing Plague of 1518 , sobre la danza de la plaga de 1518 en Estrasburgo, Francia, el historiador John Waller cita de todo, desde notas de médicos hasta documentos del ayuntamiento y sermones, todos de los cuales se refieren inequívocamente al baile de las víctimas de la peste. No parecían sufrir de epilepsia u otra enfermedad asociada a convulsiones. Los movimientos de las víctimas eran, como afirma Waller en su libro, rítmicos y muy bailables .

Una de las teorías predominantes sobre las plagas del baile tiene que ver con su sincronización. Cuando la plaga danzante azotó Aquisgrán, la devastación de la Peste Negra todavía estaba muy fresca en la mente de la gente. Durante el siglo XIV, se estima que la peste negra mató entre el 25% y el 50% de la población europea . La bacteria Yersinia pestis causó las enfermedades asociadas con la Peste Negra. La peste septicémica, la peste neumónica y, más comúnmente, la peste bubónica fueron el resultado de la exposición a Y. pestis . Aparte de la muerte, los síntomas de las plagas incluían de todo, desde piel morada hasta vómitos de sangre y fiebre, entre otros síntomas mucho más grotescos.

Como puede imaginar, las personas que vivieron el horror de la Peste Negra estaban cuestionando su realidad y experimentando angustia psicológica. La muerte los rodeó. Familias enteras fueron diezmadas durante la noche. Los muertos se alinearon en las calles y fueron enterrados sin ceremonias en fosas comunes. De hecho, hubo muchas reacciones extremas a la Peste Negra.

Miniatura de Pierart dou Tielt que representa a personas enterrando a las víctimas de la Peste Negra.

El escritor y cronista italiano Giovanni Boccaccio, que vivió la Peste Negra mientras devastaba Florencia, Italia, escribe sobre tales reacciones entre sus vecinos. Algunos optaron por "vivir con moderación y evitar todo exceso ... unirse y, disociarse de todos los demás, formar comunidades en casas donde no había enfermos". En otras palabras, se aislaron de los demás en sus hogares en una versión medieval de refugio en el lugar. Muchos recurrieron a la oración intensa y al ayuno en un esfuerzo por apaciguar a Dios. Pero Boccaccio también escribe sobre personas que hicieron lo contrario, personas que “ beberían libremente, frecuentarían lugares de interés público y se deleitarían con canciones y juergas, con moderación para no saciar el apetito, y reír y burlarse de ningún evento. "

Si bien estas dos reacciones parecen estar en extremos opuestos del espectro, ambas pueden estar vinculadas al fervor religioso de la época, que la Peste Negra solo exasperó. A la religión le va bastante bien en tiempos difíciles.

Tanto los monjes como los plebeyos consideraban la Peste Negra como un castigo divino por sus pecados. Un cronista franciscano de Lubeck escribió que la Peste Negra es la retribución de Dios por la maldad de los humanos e indica el fin de los tiempos. El cronista árabe as-Sulak y el monje franciscano suizo Juan de Winterthur apoyaron las ideas del franciscano de Lubeck en sus propios escritos durante el período. Dios estaba descontento con la humanidad, por lo que decidió flexionarse un poco y demostrar que él era el todopoderoso.

Representación de la muerte del libro de horas francés de 1490.

La creencia de que Dios envió la Peste Negra como castigo comienza a explicar la variedad de reacciones notadas por Boccaccio, e incluso la plaga danzante de Aquisgrán en 1374. Debido a que se pensaba que el Juicio Final era tan inminente, la gente tendía a tener uno de los Boccaccio presenta dos reacciones: (1) Se volvieron hiperreligiosos y se arrepintieron de sus pecados, o, (2) pensaron que tenían demasiados pecados para contar y que bien podrían vivirlos. Como lo resumió el historiador griego y general Tucídides de Atenas en su Plaga de Atenas , " antes de que [la plaga] cayera, era razonable disfrutar un poco de la vida". Así fue el pensamiento de los medievales que decidieron emprender una juerga de embriaguez y juerga. Durante un ataque de la peste en 1625 en Londres, el poeta George Wither se hizo eco de la observación de Boccaccio de las dos reacciones extremas de la gente escribiendo:

Esta ola de religiosidad llevó a algunas personas a culpar a Satanás y, por extensión, a la adoración satánica por la Peste Negra. Hubo un aumento de las acusaciones de brujería y antisemitismo durante el período, ya que la gente buscaba culpar a otros por la devastación de la plaga.

Algunos eruditos creen que este mismo celo religioso provocó las plagas del baile, incluida la discoteca de una semana en 1374 Aquisgrán. Los eruditos Kevin Hetherington y Rolland Munro, en su libro Ideas of Difference , se refieren al “estrés compartido” de la Peste Negra y las guerras de la época. Ellos teorizan que fue este estrés comunitario lo que causó las plagas del baile. Otros estudiosos, como el sociólogo Robert Bartholomew, especulan que las plagas del baile eran una especie de ritual extático de una secta religiosa herética. El historiador John Waller creía que las plagas eran una " enfermedad psicógena masiva " , una histeria masiva causada por la angustia psíquica de la Peste Negra.

Waller, junto con el psicopatólogo Jan Dirk Bloom y Bartholomew, han discutido la teoría de que un agente biológico puede haber sido responsable de las plagas del baile. Es decir, que las víctimas de las diversas plagas de la danza pueden haber sufrido intoxicación por cornezuelo de centeno. El cornezuelo de centeno, un hongo que puede afectar al centeno durante los períodos húmedos, puede causar espasmos y alucinaciones cuando se ingiere. Pero, como señalan tanto Waller como Bartholomew, el envenenamiento por cornezuelo de centeno no puede explicar por qué las víctimas bailaban, o por qué las plagas del baile estaban tan extendidas . Cualquiera sea la causa, muchos estudiosos coinciden en que la peste negra y las plagas del baile están indisolublemente unidas.

El osario del cementerio de los Santos Inocentes de París con uno de los primeros frescos de la Danza de la Muerte, 1424.

Pero las plagas del baile no son la única forma de baile que inspiró la Peste Negra. Tras la devastación de la Peste Negra, el arte y la literatura alegórica también retomaron el tema de la danza. Ya en 1424, encontramos representaciones artísticas de la Danza Macabra, también conocida como Danza de la Muerte. En la Danza Macabra, la Muerte, representada como un esqueleto danzante, lleva a personas de todos los ámbitos de la vida en una danza final y fatal a la tumba. A pesar de la riqueza, el poder o la falta de uno, todos deben unirse a la Danza Macabra.

La representación más antigua conocida de la Danza Macabra se encuentra, muy apropiadamente, en un cementerio. Era un fresco en el osario del cementerio de los Santos Inocentes en París. No habría sido un cementerio muy tranquilo con solo clérigos y dolientes dentro de sus muros. El cementerio estaba en una parte concurrida de la ciudad, al lado de un mercado. El Cementerio de los Santos Inocentes habría sido un lugar para reunirse, tal vez incluso para comer una barra de pan. Mucha gente, de todos los ámbitos de la vida, habría reconocido el fresco alegórico como un recordatorio satírico de que solo se vive una vez.

Dos xilografías de La danza de la muerte de Hans Holbein. A la izquierda, Adán y Eva son expulsados ​​del Edén. A la derecha está el Juicio Final.

La historiadora del arte Elina Gertsman ha documentado la popularidad de la danza macabra a medida que las representaciones de la alegoría se extendieron por toda Europa. Desde Francia, la Danza de la Muerte se abrió paso en cementerios, iglesias y varias fachadas en Suiza, Inglaterra, Alemania, Italia y en toda Europa del Este. El famoso artista Hans Holbein el Joven hizo una serie de grabados sobre el tema en la década de 1520, y los esqueletos danzantes de la Danza Macabra todavía se pueden encontrar hoy en todo, desde Saturday Night Live hasta escenarios fuera de Broadway.

Además de la Danza Macabra y las plagas de la danza, la Peste Negra también influyó en otra forma de danza para ganar popularidad: las danzas rituales de los flagelantes. Como explica el historiador medieval David Herlihy en su libro, La Peste Negra y la Transformación de Occidente , durante la Peste Negra, grupos de personas marchaban a la ciudad detrás de un líder. Cuando llegaban a la plaza central del pueblo, su líder predicaba sobre el arrepentimiento a cualquiera que los escuchara. Los manifestantes cantaban himnos mientras realizaban una "danza ritual". Luego, en el punto álgido de la actuación, adoptaban una pose que representaba algún tipo de pecado (asesinato, adulterio, perjurio, etc.), después de lo cual, se desnudaban hasta la cintura y se golpeaban con látigos en arrepentimiento. Allí mismo, en medio de la ciudad, frente a un grupo de desconocidos. Luego, se volverían a poner la ropa y marcharían a la siguiente ciudad para repetir su actuación.

Xilografía de flagelantes de la Crónica de Nuremberg de 1493.

Estos espectáculos públicos de flagelaciones se generalizaron tanto que en 1348 el Papa Clemente VI intentó prohibirlos. Desafortunadamente para Clement, el movimiento ya había despegado. Como hace referencia a Robert Lerner en su artículo, "La Peste Negra y las Mentalidades Escatológicas de Europa Occidental" , los flagelantes realizaron su ritual para inspirar a otros a arrepentirse antes de que el fin del mundo llegara con el Juicio Final. Muchos creían que la Peste Negra era indicativa del fin de los días. Muy pronto, Dios estaría sentado en su trono decidiendo a quién se le permitiría pasar el rato en su casa en las nubes. Los flagelantes creían que eran precursores de la nueva era que seguiría a la Peste Negra. En cierto modo, tenían razón.

Fresco de 1541 de Miguel Ángel del Juicio Final.

Las plagas danzantes, la Danza Macabra y los flagelantes fueron reacciones a la agitación masiva causada por la Peste Negra. Con casi la mitad de la población de Europa aniquilada, un cambio era inevitable. Herlihy, en su libro , llama a la Peste Negra "la gran divisoria de aguas" en la historia de Europa Occidental. El historiador británico Denys Hays incluso vincula la devastación de la Peste Negra con el nacimiento del Renacimiento italiano en su libro El Renacimiento italiano en sus antecedentes históricos . Después de la Peste Negra, muchos de los sistemas en los que se basaba la Europa medieval se volcaron total y completamente.

Tomemos el feudalismo. Debido a que tantas personas, especialmente los siervos más pobres que trabajaban la tierra, habían muerto durante la plaga, los que se quedaron pudieron negociar una mejor paga. Pensaron que su trabajo valía más que la protección militar que tradicionalmente les había proporcionado su señor. Tenían razón. Como escribe el historiador medioambiental Jason W. Moore en su artículo, “ La crisis del feudalismo ”, la Peste Negra no solo supuso el fin del feudalismo, sino que también marcó el comienzo de una nueva era del capitalismo.

La reestructuración masiva de la sociedad que siguió a la Peste Negra se ha conocido más generalmente como el Renacimiento. Hasta el día de hoy, el Renacimiento se ve como el punto de inflexión entre el "pasado" y el comienzo de nuestro mundo moderno . Pero, antes de que la innovación y el ingenio del Renacimiento hubieran sido posibles, la gente del siglo XIV necesitaba procesar las atrocidades de la Peste Negra.

Todavía hay mucho que no sabemos sobre las plagas danzantes, la danza macabra y los flagelantes. En última instancia, no sabemos con certeza por qué la gente de Aquisgrán bailaba en 1374. No estamos del todo seguros de cómo las imágenes de la Danza Macabra se extendieron como la pólvora por toda Europa en el siglo XV. No podemos decir qué pasó por la mente de los flagelantes mientras caminaban de pueblo en pueblo para realizar su danza ritual y luego se golpeaban con látigos. Podemos suponer que necesitaban alguna forma de encarnar su dolor. Necesitaban bailar, batir y pintar. Y, mientras lo hacían, tal vez pudieran comenzar a procesar los horrores a los que habían sobrevivido. Quizás podrían empezar a sanar.

Sarah Durn es una escritora independiente, actriz y medievalista que vive en Nueva Orleans, Luisiana. Su próximo libro, The Beginner's Guide to Alchemy , se lanzará el 5 de mayo. 

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