El pueblo puertorriqueño se dejó cocer en desechos tóxicos

ARECIBO, PUERTO RICO —En los seis meses transcurridos desde el huracán María, Aileen Román Rodríguez, de 67 años, ha luchado por reconstruir, restablecer su rutina y recuperar la sensación de seguridad. Su casa de un piso con paredes de concreto en la ciudad costera de Arecibo sigue siendo en gran parte inhabitable. Arriba y abajo de la calle de Rodríguez, otras residencias parecen abandonadas y deterioradas.

Pero la comunidad de Rodríguez está lidiando con más que los escombros que dejó un poderoso huracán de categoría 4. Dos millas y media al este de su casa se encuentra el Sitio Superfund de Battery Recycling Company, una antigua instalación de fundición de plomo de 16 acres que cerró en 2014, después de que la Agencia de Protección Ambiental confirmó que sus 20 años de operaciones habían resultado en niveles tóxicos de metales en y alrededor del sitio. También se inundó durante el huracán María.

Los lugareños como Rodríguez, junto con algunos científicos, temen que la tormenta haya esparcido los contaminantes de la instalación por todas partes. La EPA dice que todo está bien, pero la historia muestra que la agencia no siempre exhibe el mejor juicio cuando se trata de este Superfund. Al visitar el sitio en un viaje reciente, me fui con más preguntas que respuestas.

Lo que está claro es que el Superfund de la Compañía de Reciclaje de Baterías, y otros sitios industriales similares en Arecibo, continúan amenazando a Rodríguez y su comunidad, de una manera que los desastres naturales solo agravarán.

Como gran parte de Puerto Rico, Arecibo se oscureció durante el huracán María. Hoy en día, casi ha vuelto la energía, aunque las luces todavía parpadean inquietantemente aquí y allá, ya sea que esté disfrutando de una ensalada de pulpo en la playa o una sopa de plátano en un bar al borde de la carretera. Los bares restaurante, llamados chinchorros por los lugareños, están bastante llenos, especialmente los fines de semana cuando la gente se reúne para beber cervezas elaboradas localmente y relajarse de una larga semana. Los residentes no dejarán que el último desastre les impida vivir. “La vida sigue ”, dicen. La vida continua.

Aún así, las palabras valientes no pueden cubrir las propiedades frente a la playa salpicadas de ladrillos rotos, o los innumerables perros callejeros que deambulan sin rumbo fijo, quizás en busca de uno de los más de 135,000 puertorriqueños que se estima que han huido al continente. Al conducir por las carreteras en ruinas de la ciudad, corre el riesgo de toparse con el tráfico que viene en sentido contrario para evitar los baches que harán que su automóvil aterrice en un taller de reparación. Ahí es cuando no estás atrapado en una intersección con una farola apagada, tratando de averiguar si es tu turno de ir.

El hecho de que la gente esté volviendo a sus rutinas habituales a pesar de los escombros es un recordatorio de que las cosas nunca fueron realmente "normales" en Arecibo, una comunidad rodeada de contaminación y donde casi la mitad de los residentes de la ciudad viven por debajo del umbral de pobreza.

Una batería en una playa de Arecibo, Puerto Rico.

Junto con Battery Recycling Company, la historia de Arecibo incluye la fabricación química del Agente Naranja , un vertedero que supuestamente viola la ley , un sistema de alcantarillado defectuoso , desechos peligrosos dejados por las compañías farmacéuticas y un almacén de almacenamiento de pesticidas activo que también es un sitio Superfund . Durante varios años, la ciudad ha estado tratando de convertir una fábrica de papel deteriorada y cargada de asbesto en un incinerador de residuos en energía que podría convertirse en otra fuente de emisiones de plomo. Muchos de los sitios industriales de la región han emitido partículas, metano u otros contaminantes peligrosos del aire.

Toda esta industria ha afectado la salud de la región: el municipio registra tasas de asma infantil de alrededor del 14 por ciento , casi el doble del promedio de EE . UU . También experimenta tasas de cáncer más altas que las áreas cercanas. Muchas personas que conocí trabajaban en uno de los sitios industriales de la ciudad o conocían a alguien que lo hacía, y todos dijeron que ellos o alguien que conocían sufría de asma, cáncer o ambos. Muchos han visto morir a familiares como resultado.

Rodríguez desarrolló asma poco después de que apareciera la Compañía de Reciclaje de Baterías. Su hija también la padece. Recuerda los días en que salía a su patio delantero y veía nubes de humo saliendo de las instalaciones. Ella culpa de los problemas de salud de su familia a las columnas tóxicas que llegaron a su casa.

“Mucha gente se enfermó”, me dijo Rodríguez afuera de su casa una noche. “El asma no es bueno. Es lo peor que hay ".

Aileen Rodríguez mostrando lo alto que estaba el agua cuando inundó su casa durante el huracán María.

Mientras examinaba el sitio de Superfund y sus alrededores, un hombre en bicicleta se me acercó. Cubierto de tatuajes, habló de las muchas formas en que el legado tóxico de la ciudad lo ha dejado sufriendo: envenenamiento por mercurio, exposición al Agente Naranja y plomo. Pasó un mes trabajando en Battery Recycling Company antes de darse cuenta de lo peligroso que era realmente su trabajo.

Esa instalación lleva años cerrada. Pero su sombra aún persiste sobre la ciudad.

Battery Recycling Company llegó a Arecibo en 1994. La única instalación en el Caribe que manejaba y reciclaba las baterías de plomo-ácido que se encuentran en casi todos los vehículos, fue aclamada como una respuesta al creciente problema de desechos en la isla.

El problema es que cuando el reciclaje de baterías de plomo no se realiza correctamente, el resultado puede ser catastrófico. El proceso generalmente implica triturar las baterías para separar los plásticos y el plomo, luego usar calor para licuar el metal y refinarlo para su reutilización. Sin los controles y regulaciones adecuados, puede resultar en una gran cantidad de emisiones tóxicas, que es exactamente lo que sucedió en Battery Recycling Company.

En el apogeo de su operación, la instalación aceptaba aproximadamente 3.000 toneladas de baterías de plomo-ácido gastadas de todo el Caribe cada mes, según documentos judiciales obtenidos por Earther. El proceso de reciclaje convirtió todo esto en, en promedio, casi 2,000 galones de polvo lleno de plomo cada día, que se depositaba en contenedores que se dejaban abiertos. Como resultado de este polvo y otras emisiones, todo el sitio ahora está contaminado con plomo, arsénico y otros metales pesados.

“Esta fue una falla regulatoria importante desde cualquier punto de vista”, me dijo en su sofocante oficina en Quebradillas el abogado ambiental Miguel Sarriera, quien representa a siete familias que demandan a ejecutivos de la compañía en la única demanda en curso relacionada con la contaminación.

Los ejecutivos de la empresa no exigieron a los empleados que usaran protección al manipular las baterías de plomo-ácido y sus subproductos, según Sarriera. Tampoco exigieron a los empleados que se lavaran antes de salir de la instalación, algo que sucedió en otras instalaciones de reciclaje de baterías bien administradas, según un ex supervisor que solicitó el anonimato. Como resultado, los empleados se llevaron la iniciativa desde el sitio hasta sus hogares.

Actualmente, los ejecutivos niegan “haber actuado mal por su parte”, dijo Sarriera.

En 2010 y 2011, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades llevaron a cabo una serie de estudios para evaluar a los empleados de las instalaciones en busca de intoxicación por plomo. Fue generalizado: los 48 empleados examinados en 2011 tenían algún nivel de plomo en la sangre.

"Las mujeres de la oficina tenían más plomo en la sangre de lo que usted quisiera, pero los hombres que derriten las baterías tenían mucho más plomo en la sangre", Mary Jean-Brown, quien supervisó estos estudios durante su tiempo como jefa de plomo Rama de Prevención de Envenenamiento de los CDC, me dijo.

Muchos miembros de la familia tampoco estaban seguros: de los 68 hijos de trabajadores de seis años o menos examinados, el 16 por ciento vio niveles de plomo en sangre superiores a 10 miligramos por decilitro, el doble de lo que los CDC consideran el nivel de acción pública. Ningún nivel de plomo en la sangre de un niño se considera seguro.

La Junta de Calidad Ambiental de Puerto Rico sabía que la instalación no cumplía con las regulaciones estatales y federales en 1996, según documentos de la EPA . Sin embargo, la empresa continuó con sus operaciones habituales. En 2008, la EPA tomó muestras de suelo entre la instalación y un pasto de ganado cercano que mostraba niveles peligrosos de plomo. Aún así, la instalación permaneció abierta. No fue hasta que los estudios de los CDC concluyeron en 2011 que la EPA finalmente llevó a cabo la eliminación de plomo en aproximadamente 150 hogares y automóviles de los empleados de las instalaciones. Tres años después, en 2014, la instalación cerró definitivamente.

En julio de 2017, la EPA agregó a Battery Recycling Company a su lista de prioridades nacionales Superfund . Esto lo convierte en el primero designado por el presidente Donald Trump y el administrador de la EPA, Scott Pruitt, quien con frecuencia se ha jactado de su dedicación al programa Superfund .

La EPA me informó que la limpieza comenzó el año pasado antes de que azotaran los huracanes Irma y María. Si bien no está claro cuánto tiempo llevará una reparación completa, otros sitios de Superfund han visto este proceso prolongarse durante años. En este caso, la EPA puede tener que remover casi 30,000 yardas cúbicas de tierra y asfalto contaminados con plomo, arsénico y antimonio, además de escoria sobrante o desechos tóxicos, de cuando la planta estaba en operación.

A una situación de limpieza ya compleja, se suma la preocupación sobre si el huracán María causó que parte de este material contaminado se moviera más allá de los límites del sitio. Como señala la EPA en una hoja informativa sobre el Superfund, la escorrentía de aguas pluviales del sitio ha contaminado previamente un humedal cercano y ha migrado a un canal de riego que conduce a la Reserva Natural Caño Tiburones, hogar de especies amenazadas y en peligro de extinción.

En un correo electrónico, la EPA me dijo que el sitio sufrió "varios pies" de inundaciones durante la tormenta. Sin embargo, agregó que "no hay indicios de que hubo una migración significativa de contaminación fuera del sitio como resultado de los huracanes Irma y María".

La EPA se negó a entrar en detalles sobre cómo llegó a esta conclusión, aunque señaló que no realizó ningún muestreo de suelo durante su evaluación posterior a María del sitio.

Otros expertos creen que se necesitan más estudios. Benjamín Bostick, un científico del suelo de la Universidad de Columbia, quiere probar las aguas y los suelos cerca de los sitios Superfund alrededor de la isla, incluso en la instalación de Reciclaje de baterías. Una descripción de su proyecto propuesto señaló que las inundaciones del huracán María "casi con certeza propagaron más los venenos".

Osvaldo Rosario, un químico ambiental que enseña en la Universidad de Puerto Rico, no duda ni por un segundo que las aguas del huracán arrastraron plomo fuera del sitio del Superfund. “Sin duda, los desastres naturales, especialmente los huracanes, agravan y aceleran la propagación de contaminantes desde un sitio determinado”, me dijo.

El sitio Superfund de reciclaje de baterías

Con la complicada historia de la EPA en torno a este sitio, los residentes como Rodríguez están más dispuestos a estar de acuerdo con los expertos independientes.

“Con todo lo que pasó con María, debe haber más contaminantes porque eso se escurre”, dijo Rodríguez.

Aleida Centeño, abogada de Puerto Rico Legal Services Corp., estuvo de acuerdo. "Esa pista no se ha ido", dijo.

Cuando pasé por el sitio Superfund de Battery Recycling Company, un remolque de la EPA estaba estacionado dentro de la propiedad cercada, aparentemente supervisando el proceso de limpieza. Una excavadora estaba cavando a través de tierra marrón rojiza, exponiendo un charco de agua que parecía extenderse por lo menos 20 pies de ancho.

El funcionario de asuntos públicos de la EPA, Elías Rodríguez, me dijo en un correo electrónico que esta es una de las dos lagunas del sitio, que contienen agua “de operaciones anteriores de la instalación”. La agencia "no tiene indicios" de que alguna de estas lagunas se desborde durante el huracán María.

La Junta de Calidad Ambiental de Puerto Rico no respondió a múltiples solicitudes de comentarios.

Bostick todavía está obteniendo fondos para su proyecto de análisis de suelo y agua, pero espera poder ir pronto a Puerto Rico para realizar la investigación. Actualmente, existen pocos datos sobre cómo les está yendo el agua o los suministros de agua cerca de los sitios de Superfund después de la tormenta.

“Toda mi propuesta se basó en el hecho de que no hay datos públicos disponibles sobre esto”, dijo.

Arecibo no es único. En todo Puerto Rico, el huracán María expuso una grave crisis de contaminación, dejando a los residentes potencialmente más vulnerables a los contaminantes en su patio trasero. En el municipio de Dorado, al oeste de San Juan, los puertorriqueños desesperados por agua empezaron a beber del Superfondo de Contaminación de Aguas Subterráneas de Dorado inmediatamente después de la tormenta. En la comunidad de Peñuelas, los niveles de arsénico en los pozos de agua explotaron después de María, probablemente debido a un montículo de cenizas de carbón sin revestimiento que ha estado filtrando lentamente sustancias químicas en el agua subterránea durante años.

Teniendo en cuenta que los 24 sitios Superfund actuales y anteriores que salpican Puerto Rico han tenido consecuencias para la salud y el medio ambiente, esto probablemente sea solo la punta del iceberg.

A pesar de los muchos desafíos por delante, los residentes de las comunidades afectadas por la contaminación están tratando de encontrar su ritmo nuevamente. En Arecibo, cortan el césped. Vuelven a pintar el centro de su ciudad en naranjas y azules brillantes. Incluso colocaron una exhibición de arena cuando visité en marzo que decía “Arecibo”, orgullosos de lo que representa su ciudad: esperanza.

Aileen Rodríguez se para frente a su casa con las manos en el pecho.

Rodríguez se despierta todos los días en el colchón inflable que comparte con su hija de 24 años en la sala de su casa dañada e intenta encontrar su nueva normalidad. Está jubilada y usa el Seguro Social que recibe para comprar lo que necesita. ¿Es hora de pintar? ¿Debería volver a fregar las paredes manchadas de tierra? ¿Qué necesitan sus hijos?

Sin embargo, actuar como si todo fuera normal es difícil. “A veces empiezas a preguntarte: '¿Es esto real? ¿Estoy soñando? '”, Dijo. "Pero las lágrimas caen, por sí solas, porque empiezo a pensar en todo lo que está pasando".

Con las manos en el pecho, Rodríguez me recuerda el trauma al que ha sobrevivido. Sus ojos llevan el miedo de lo que pueda suceder cuando su comunidad sea golpeada por la próxima tormenta. Ella espera que estén listos.

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