Peleas de bar, demandas y la pandemia de gripe: la guerra entre Henry Ford y los hermanos Dodge

Henry Ford es prácticamente venerado como el santo patrón de los automóviles estadounidenses, y el Modelo T es su texto sagrado. Pero no habría sucedido si no fuera por la vida, y posiblemente la muerte, de dos de sus mayores rivales: los hermanos Dodge. Y si no fuera por una pequeña complicación, como la pandemia más mortal en la historia registrada, nuestros autos podrían verse muy diferentes hoy.

El 1 de noviembre de 1916, el hijo de Henry Ford, Edsel, se casó con Eleanor Clay en la casa propiedad del magnate de los grandes almacenes JL Hudson. Fue un asunto informal pequeño y acogedor lleno de amigos cercanos que resultaron ser miembros de la élite de Detroit. Esta lista de invitados incluía a un par de hermanos pelirrojos apasionados y bebedores llamados John y Horace Dodge.

John y Horace Dodge

Los hermanos Dodge no siempre fueron tan bienvenidos en la sociedad educada. Tanto Horace como John eran borrachos increíblemente prolíficos y alborotadores públicos. Horace una vez inició una pelea en un bar y luego amenazó con matar al dueño del periódico que lo informó. John dejó inconsciente a un hombre en la calle cuando el transeúnte se burló de él por no poder arrancar su Ford. Y cuando un club de campo de Grosse Pointe le negó la membresía a John, él construyó una enorme mansión directamente al otro lado de la calle con un garaje para 12 autos. Eran ruidosos y groseros, incluso para una ciudad ruidosa y grosera como el Detroit de principios de siglo.

Los hermanos tenían raíces de clase trabajadora, eran hijos de un maquinista y una costurera, pero cuando los hermanos asistieron a la boda de Edsel Ford eran hombres increíblemente ricos con la segunda compañía de automóviles más exitosa de Estados Unidos a su nombre, y un 10 por ciento. participación en Ford Motor Company. En ese día frío y alegre en Detroit, John y Horace celebraron la boda del heredero con Henry Ford y su familia.

Al día siguiente, lo demandaron.

Los hermanos abrieron un taller de maquinistas en Detroit en 1900. Su primer trabajo importante fue construir transmisiones para Ransom Olds, fundador de Oldsmobile. Luego, en 1903, John y Horace se arriesgaron con un conocido ingeniero, empresario y fracasado en ambos, llamado Henry Ford. Trapos como el Quadricycle de Ford y la Detroit Automobile Company habían marcado a Ford como un fracaso y un perdedor.

Los Dodges no eran solo proveedores de autopartes y partes interesadas en los negocios de Ford; en 1903 eran los únicos que estaban dispuestos a hacer negocios con Ford.

Fue un trato arriesgado, pero astuto digno de estos dos tipos de cabezas duras. Nadie más lo lograría, pero nadie más lo logró como ellos.

Henry Ford alrededor de 1908.

Cada uno de los componentes del Modelo A original de principios de 1900 fue fabricado por los Dodges, mientras que Ford ensamblaba los autos en su planta en Mack Ave. (Esto fue antes de que Ford estableciera su famosa línea de ensamblaje móvil, que no entraría en producción hasta 1913 , y antes de que los Dodges fabricaran sus propios coches). Los Dodges renunciaron a todos sus otros contratos para centrarse únicamente en el negocio de Ford. Ahora sus destinos estaban unidos.

Los hermanos se aseguraron de que Ford pagara caro su tiempo y energía. Se les otorgó una participación del 10 por ciento en Ford Motor Company y serían los orgullosos propietarios de la totalidad de sus activos en caso de que la empresa fracasara.

Afortunadamente, la apuesta dio sus frutos casi de inmediato. Ford había ganado $ 3 millones cuando el segundo año de la asociación se completó en 1905 , y los hermanos Dodge ya estaban recuperando su inversión. Y esto fue aún años antes de que el Modelo T hiciera su debut. Los Dodges se habían convertido en hombres increíblemente ricos con una participación significativa en una de las empresas más exitosas del mundo. Y el éxito de Ford se compartiría con ellos, al menos, eso pensaban los hermanos.

John y Horace ya estaban en camino de desafiar la supremacía de Ford en el mercado automotriz cuando Ford dejó de pagar dividendos a sus inversores. Fue un movimiento, algunos especulan , hecho principalmente para hacer que la estrella en ascenso de los hermanos Dodge se estrellara contra el suelo.

Los hermanos entablaron una demanda contra Ford para que se distribuyeran 39 millones de dólares a los accionistas. Ford quedó sorprendido por la medida, aunque probablemente no debería haberlo estado. Ford afirmó que había dejado de pagar dividendos a los inversores porque quería el dinero para reinvertir en trabajadores, nuevos modelos y construir su gigantesca planta de River Rouge. Quería hacer todo eso y al mismo tiempo mantener el precio del Model T increíblemente bajo.

En 1908, un Modelo T costaba $ 950 . Para cuando llegó la demanda en el otoño de 1916, Ford incluso había bajado el precio a 360 dólares, sólo unos 8.350 dólares en dólares de hoy.

Mientras bajaba el precio de su producto, Ford también estaba jodiendo a sus accionistas. También se estaba tirando a los hermanos Dodge en particular , ya que sus ventas se vieron afectadas por la carrera de Ford hacia el fondo. Mira, habían comenzado a construir sus propios autos bajo el nombre de Dodge Brothers Motor Company tres años antes, y vieron que la medida de Ford estrangulaba sus ingresos y socavaba el mercado automotor.

Para darte una idea de lo intenso que fue este período de tiempo, en 1913, los Dodge Brothers vendieron alrededor de 250 autos durante su primer año de existencia. Vendió 45.000 al año siguiente, como cuenta Chrysler.com . El año en que los hermanos entablaron la demanda, Dodge era el segundo fabricante de automóviles más grande de Estados Unidos, solo detrás de Ford. Y eran máquinas respetadas. La marca Dodge tenía una reputación de durabilidad, lo que llevó a que Dodge se convirtiera en la camioneta oficial de los EE. UU. Durante la Primera Guerra Mundial.

Ford se defendió, pero los Dodges finalmente ganaron su demanda e hicieron que Henry Ford pareciera un tonto en el proceso. Independientemente de lo que Ford dijo acerca de invertir en sus autos, el juez dictaminó que Ford, la compañía, existía para servir a sus accionistas, como Dodge, ante todo. "No debe haber confusión", afirmó el juez en su opinión , "una corporación comercial se organiza y se lleva a cabo principalmente para el beneficio de los accionistas".

Tanto como los autos que llevan sus nombres, esta demanda dejaría un legado perdurable en Estados Unidos, para bien o para mal. También era algo que Ford nunca permitiría que sucediera de nuevo.

Ford dimitió como presidente de Ford Motor Company en diciembre de 1918, lo que permitió que Edsel Ford, recién casado, asumiera el mando de la familia. Usando tácticas astutas, el viejo Ford expulsó sistemáticamente a todos los que podían oponerse a él. Anunció que comenzaría un nuevo negocio aparte de Ford y fabricaría un automóvil aún mejor que el Modelo T.

Los accionistas de Ford, al darse cuenta de que sus acciones no valdrían nada si esto ocurriera, vendieron todas sus posiciones en la compañía a Ford y su familia. En julio de 1919, Ford Motor Company estaba completamente bajo el control de la familia Ford. Ford también compró las acciones de los hermanos Dodge, pero estaban demasiado ocupados para preocuparse por la consolidación del poder de Ford.

En mayo de ese año, la junta de Dodge Brothers Motor Company había comprado 295 acres en el río Detroit con la intención de producir su propio hierro y acero a lo grande. El plan era conseguir que una acería produjera 2.000 toneladas de producto al día para optimizar la producción. El propio Ford estaba planeando una acería para 1919 básicamente en el mismo lugar. Es posible que los hermanos Dodge no siempre estuvieran de acuerdo con las prácticas de Henry Ford, pero parecían estar usando su libro de jugadas para darle a Ford y a sus autos baratos una carrera por su dinero.

Y luego todo se vino abajo.

Cualquiera que haya estado en un salón del automóvil sabe que sus pasillos abarrotados son vectores de enfermedades, y eso era cierto tanto entonces como ahora.

Mientras asistían al Salón del Automóvil de Nueva York de 1919, los dos hermanos enfermaron gravemente. Se infectaron durante el último suspiro de un brote de gripe española. A menudo llamada la epidemia olvidada, ahora conocemos la gripe española por su nombre científico propio, H1N1.

La gripe llegó por primera vez a Nueva York en el verano de 1918 de los marineros enfermos del buque noruego Bergensfjord. Justo cuando la carnicería en las líneas del frente de la Primera Guerra Mundial estaba terminando, la muerte en el frente interno comenzaba a acelerarse. Durante un mes en 1918 durante la primera ola de la enfermedad, Nueva York experimentó 147,000 casos de influenza y neumonía. Eso resultó en 20.608 muertes. Y esa cifra es mucho más baja que en otras ciudades de la costa este.

En todo el mundo, la gripe infectaría a 500 millones de personas (o un tercio de la población humana en ese momento) y mataría a 50-100 millones de ellas, lo que la convertiría en la peor pandemia de la historia.

John y Horace Dodge se enfermaron en lo que fue el final de la tercera ola del brote en 1919. John, un hombre que comenzó su vida corriendo descalzo por la pequeña ciudad de Niles, Michigan, murió en su gran suite en el Ritz-Carlton Hotel de influenza el 14 de enero de 1920 a la edad de 54 años .

Horace nunca se recuperó del golpe de la muerte de su hermano. Permaneció enfermo un año más, incluso se mudó a Florida con la esperanza de que el clima lo reviviera, pero su cuerpo estaba demasiado dañado por años de beber en exceso. Sucumbió a la cirrosis del hígado menos de un año después, el 10 de diciembre de 1920.

En el momento de la muerte de los hombres corrieron rumores de que en realidad habían muerto después de beber alcohol de madera contaminada en una fiesta de la era de la Prohibición, o que quizás Henry Ford hizo que uno de sus agentes envenenara a los hombres. Estos rumores, como se describe en The Dodge Brothers: The Men, the Motor Cars y the Legacy , eran infundados.  Según los informes, Ford se sintió conmocionado cuando se le informó de la muerte de John en Nueva York, y asistió al funeral de su ex rival en Detroit. Además, Henry y Edsel Ford sirvieron como portadores del féretro en el funeral de Horace.

A diferencia de Ford, los hermanos Dodge no tenían un heredero claro al trono y nadie en sus familias estaba interesado en retomar el negocio familiar. Los planes para las fábricas de hierro y acero fueron descartados, y aunque Horace había intentado apuntalar la empresa en el año en que se fue, era demasiado para que un enfermo lo manejara. Años antes, intereses económicos habían intentado comprar la empresa, pero los hermanos se negaron. Sus viudas estaban mucho más dispuestas a jugar a la pelota.

En 1925, Dodge fue vendido al grupo de inversión Dillon, Read & Co. Luego pasó a manos de Chrysler en 1928 y ayudó a convertir a Chrysler en el tercer fabricante de automóviles más grande del mundo de la noche a la mañana.

Al final, no fueron fallas personales o locuras lo que trastornó a Dodge, fue una suerte estúpida, terrible, negra. La gripe española no mostró piedad, llegando hasta el campesino ruso más pobre y hasta las alturas del poder industrial estadounidense. Y aunque los hermanos mismos y su destino pueden ser olvidados, sus acciones en la vida todavía nos acompañan hoy en día.

La demanda presentada por los hermanos contra Ford se convirtió en la base legal de la idea de que las empresas existen principalmente para generar ganancias para los accionistas, preparando el escenario para el agresivo ascenso de la corporación estadounidense.

Como dije, estos hombres no solo construyeron autos. Para bien o para mal, también construyeron la América moderna.

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