Sí, Google usa su poder para anular ideas que no le gustan; lo sé porque me pasó a mí [actualizado]

Ilustración: Jim Cooke / GMG, foto: Getty

La historia en el New York Times de esta semana fue inquietante: la New America Foundation, un importante grupo de expertos, se estaba deshaciendo de uno de sus equipos de académicos , el grupo Open Markets. New America había advertido a su líder Barry Lynn que estaba "poniendo en peligro a la institución", informó el Times , después de que él y su grupo criticaran repetidamente a Google, uno de los principales financiadores del grupo de expertos, por su dominio del mercado.

Las críticas a Google habían culminado con Lynn publicando una declaración en el sitio web del grupo de expertos " aplaudiendo " la decisión de la Comisión Europea de abofetear a la compañía con una multa récord de $ 2.7 mil millones por privilegiar su servicio de comparación de precios sobre otros en los resultados de búsqueda. Esa publicación se eliminó brevemente y luego se volvió a publicar. Poco después, Anne-Marie Slaughter, directora de New America, le dijo a Lynn que su grupo tuvo que dejar la fundación por no cumplir con las " normas institucionales de transparencia y colegialidad ".

Google negó cualquier papel en el despido de Lynn, y Slaughter tuiteó que "los hechos son en gran parte correctos, pero las citas están sacadas de contexto y la interpretación es incorrecta". A pesar de las historias contradictorias, la premisa subyacente me resultó familiar: hace seis años, me presionaron para anular la publicación de un artículo crítico sobre las prácticas monopolísticas de Google después de que la empresa se molestó por ello. En mi caso, la publicación quedó inédita.

En ese momento trabajaba para Forbes y era nuevo en mi trabajo. Además de escribir e informar, ayudé a administrar las redes sociales allí, por lo que me llevaron a una reunión con los vendedores de Google sobre la entonces nueva red social de Google, Plus.

Los vendedores de Google estaban alentando a Forbes a agregar los botones sociales "+1" de Plus a los artículos del sitio, junto con el botón Me gusta de Facebook y el botón Compartir de Reddit. Dijeron que era importante hacerlo porque las recomendaciones de Plus serían un factor en los resultados de búsqueda. : Una fuente fundamental de tráfico para los editores.

Esto me sonó como una noticia. El dominio de Google en las búsquedas y las noticias le otorga un poder tremendo sobre los editores. Al vincular los resultados de búsqueda al uso de Plus, Google estaba usando ese músculo para obligar a las personas a promover su red social.

Le pregunté a la gente de Google si entendía bien: si un editor no colocaba un botón +1 en la página, ¿sus resultados de búsqueda se verían afectados? La respuesta fue sí.

Después de la reunión, me acerqué al equipo de relaciones públicas de Google como reportera, les dije que había estado en la reunión y les pregunté si había entendido bien. La oficina de prensa lo confirmó, aunque prefirieron decir que el botón Más "influye en el ranking". No negaron lo que me dijeron sus vendedores: si no presenta el botón +1, sus historias serán más difíciles de encontrar con Google.

Con eso, publiqué una historia titulada, "Pegue los botones de Google Plus en sus páginas, o su tráfico de búsqueda sufre", que incluía fragmentos de conversación de la reunión.

(Un grupo de marketing en Internet eliminó la historia después de su publicación y todavía se puede encontrar una versión aquí ).

Google rápidamente se volvió loco. Esto fue en 2011, casi al mismo tiempo que un comité antimonopolio del Congreso estaba investigando si la compañía estaba abusando de sus poderes .

Google nunca cuestionó la precisión de los informes. En cambio, un portavoz de Google me dijo que necesitaba anular la publicación de la historia porque la reunión había sido confidencial y la información discutida allí había estado sujeta a un acuerdo de no divulgación entre Google y Forbes . (No había firmado tal acuerdo, no me habían dicho que la reunión era confidencial y me había identificado como periodista).

Se intensificó rápidamente desde allí. Mis superiores en Forbes me dijeron que los representantes de Google los llamaron para decirles que el artículo era problemático y que tenía que publicarse. La implicación era que podría tener consecuencias para Forbes , una posibilidad preocupante dada la cantidad de tráfico proveniente de las búsquedas de Google y Google News.

Pensé que era una historia importante, pero no quería causar problemas a mi empleador. Y si los otros participantes en la reunión hubieran sido cubiertos por un NDA, podría entender por qué Google se opondría a la historia.

Dado que había ido al equipo de relaciones públicas de Google antes de publicar, y ya estaba en el mundo, sentí que tenía más sentido mantener la historia. Al final, sin embargo, después de la presión continua de mis jefes, eliminé la pieza, una decisión de la que siempre me arrepentiré. Forbes se negó a comentar sobre esto.

Pero la parte más inquietante de la experiencia fue lo que vino después: de alguna manera, muy rápidamente, los resultados de búsqueda dejaron de mostrar la historia original. Según lo recuerdo, y aunque han pasado seis años, este episodio quedó grabado en mi memoria, una versión en caché permaneció poco después de que la publicación no se publicó, pero pronto se eliminó de los resultados de búsqueda de Google. Eso fue inusual; Los sitios web capturados por el rastreador de Google no tienden a desaparecer tan rápidamente. Y las historias no publicadas todavía tienden a aparecer en los resultados de búsqueda como titulares. Aún se pudieron encontrar versiones raspadas, pero los rastros de mi historia original desaparecieron. Es posible que Forbes , y no Google, fuera responsable de limpiar la caché, pero francamente dudo que alguien en Forbes tuviera los conocimientos técnicos para hacerlo, ya que otros artículos eliminados del sitio tienden a permanecer disponibles a través de Google .

Manipular deliberadamente los resultados de la búsqueda para eliminar las referencias a una historia que no le gusta a Google sería un abuso extraordinario, casi distópico, del poder de la empresa sobre la información en Internet. No tengo ninguna evidencia sólida que demuestre que eso es lo que hizo Google en este caso, pero es parte de la razón por la que este episodio me ha perseguido durante años: la historia que Google no quería que la gente leyera rápidamente se volvió imposible de encontrar a través de Google.

Google no abordaría si deliberadamente profundizó los resultados de búsqueda relacionados con la historia. Cuando se le pidió que comentara, un portavoz de Google envió un comunicado diciendo que Forbes eliminó la historia porque "no se informó de manera responsable", una aparente referencia a la afirmación de que la reunión estaba cubierta por un acuerdo de no divulgación. Una vez más, me identifiqué como periodista y no firmé tal acuerdo antes de asistir.

Las personas que prestaron mucha atención a la industria de las búsquedas notaron la desaparición de la pieza y escribieron sobre ella , preguntándose por qué desapareció. Esas piezas, al menos, todavía se pueden encontrar hoy.

En cuanto a cuán efectiva fue la estrategia, el dominio de Google en otras industrias realmente no resultó para Plus. Seis años después, la red social es una ciudad fantasma y Google básicamente se ha rendido . Pero cuando Google todavía pensaba que podía competir con Facebook en las redes sociales, estaba dispuesto a jugar duro para promover la red.

Google comenzó como una empresa dedicada a garantizar el mejor acceso posible a la información, pero a medida que se ha convertido en una de las empresas más grandes y rentables del mundo, sus prioridades han cambiado. Incluso mientras lucha contra la gente común que quiere que se eliminen sus historias personales de la web, la empresa tiene un incentivo para suprimir información sobre sí misma.

Google dijo que nunca instó a New America a despedir a Lynn y su equipo. Pero una entidad tan poderosa como Google no tiene por qué dar ultimátums. Puede simplemente empujar a las organizaciones y hacer que actúen como quiera, dada la influencia que ejerce.

Lynn y el resto del equipo que dejó la Fundación New America planean establecer una nueva organización sin fines de lucro para continuar con su trabajo. Por ahora, han lanzado un sitio web llamado “ Ciudadanos contra el monopolio ” que cuenta su historia. Dice que "los intentos de Google de cerrar los think tanks, los periodistas y los defensores del interés público que investigan y escriben sobre los peligros del poder privado concentrado deben terminar".

Es seguro decir que no recibirán fondos de Google.

Actualización, 1 de septiembre, 1:55 pm: Ayer, le pedimos al equipo de comunicaciones de Google una respuesta a esta historia. Inicialmente, después de revisar los correos electrónicos internos contemporáneos de Google sobre la historia de Forbes , dos representantes de relaciones públicas nos dijeron que no había forma de saber si Google era responsable de eliminar el caché y emitieron una breve declaración diciendo solo que Forbes eliminó mi historia porque "no era informado responsablemente ".

Esta mañana, el vicepresidente de comunicaciones globales de Google, Rob Shilkin, me envió un correo electrónico para decirme definitivamente lo que dos de sus colegas no querrían: "No tuvimos nada que ver con eliminar el artículo del caché". Cuando le pregunté a Shilkin cómo llegó a esa conclusión, dijo que se basaba en antiguos hilos de correo electrónico internos de Google. Dado que sus colegas tenían viejos hilos de correo electrónico sobre el tema, pero nunca negaron que Google eliminó el caché, le pregunté a Shilkin si podía ver los hilos yo mismo. Él declinó. Su correo electrónico completo, que acordó publicar, está a continuación.

Esta historia fue producida por la mesa de proyectos especiales de Gizmodo Media Group .

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