'Solo estoy rezando': los mineros temen los impactos que podría tener Covid-19 en el país del carbón

Jimmy Moore apenas sale de casa. Cuando lo hace, el hombre de 74 años suele estar aparcado fuera de su farmacia local en Dorton, Kentucky, hasta que alguien le saca sus medicamentos habituales. Tan pronto como Moore llega a casa, se cambia de ropa y se lava las manos. Religiosamente. Esta no era su rutina antes, pero Moore no puede arriesgarse con el coronavirus .

Moore extrajo las minas de carbón de los Apalaches durante 22 años. Tiene diabetes y pulmón negro, que cubre una variedad de enfermedades pulmonares que dificultan la respiración y dañan los pulmones. Su hijo de 51 años que lo siguió a las minas también está lidiando con pulmón negro, que es una enfermedad común entre los pacientes expuestos al polvo de carbón y sílice. Es por eso que el pulmón negro se conoce formalmente como neumoconiosis de los trabajadores del carbón. Los médicos e investigadores advierten que estos ex mineros del carbón corren un riesgo particular durante esta pandemia. Como presidente de la Asociación del Pulmón Negro del Sureste de Kentucky, Moore también les está diciendo a los miembros que se queden en casa y se mantengan a salvo.

“Es un momento aterrador en este momento”, le dijo Moore a Earther. “Tratamos de ser más cuidadosos, [pero] no sé qué tan cuidadosos pueden ser con este virus. Solo rezo para que no entre en el este de Kentucky ".

Covid-19 es especialmente mortal para las personas mayores de 60 años y para las que ya padecen enfermedades cardíacas, pulmonares y diabetes. Una vez que el virus infecta a alguien, ataca el sistema respiratorio. Para aquellos con un sistema ya debilitado, ese daño puede resultar mortal.

Desafortunadamente, muchas personas con pulmón negro pertenecen a un grupo demográfico peligroso, ya que tienden a ser mayores además de tener problemas respiratorios. Las muertes por la enfermedad ya estaban aumentando antes del coronavirus. Agregar una enfermedad nueva y peligrosa solo aumentará el riesgo de más muertes.

"El daño secundario de la infección puede tomar una situación que ya está en el límite y hacerla más grave rápidamente", dijo a Earther Anna Allen, profesora asociada de evaluación de riesgos laborales en la Universidad de West Virginia, examinadora federal de pulmones negros.

Si el pulmón negro progresa, los pulmones cicatrizan. A medida que los tejidos se endurecen, los pulmones luchan por inflarse y desinflarse correctamente, lo cual es esencial para dejar entrar el aire. Esto es antes de cualquier exposición a una infección. Una vez que una infección, como la covid-19, entra en la ecuación, los pulmones pierden aún más función. Para algunas personas, esa puede ser la diferencia entre respirar o no.

Los pacientes con pulmón negro también suelen experimentar otros problemas de salud, entre ellos la diabetes y las enfermedades cardíacas. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades incluso se han referido previamente a Appalachia como el "cinturón de la diabetes". Sin embargo, eso no está relacionado con la minería del carbón; t enfermedades stos son el resultado de los problemas socioeconómicos arraigados en los Apalaches, entre ellos un menor acceso a la atención sanitaria, mayor pobreza y el aislamiento rural.

“Tiene una gran población que tiene Medicaid o Medicare, y eso no cubre el costo de muchos hospitales”, dijo Allen. 


Además, los hospitales con unidades de cuidados críticos pueden no estar a solo 10 minutos o incluso 30 minutos en automóvil. Todo esto puede complicar aún más la respuesta covid-19 de la región. Esa es una gran parte de la preocupación. Así como los brotes están abrumando los sistemas de salud de las áreas metropolitanas, como la ciudad de Nueva York y Seattle, una situación similar devastaría esta región rural.

"Si un trabajador de la salud se enferma, por ejemplo, el impacto será mayor en una comunidad con menos recursos de atención médica que en una ciudad más grande con muchos hospitales", dijo Leonard Go, profesor asistente de investigación de ciencias ambientales y de salud ocupacional en el Universidad de Illinois en Chicago, le dijo a Earther. "La prevención es realmente el nombre del juego aquí".

Virginia Occidental, por ejemplo, no está jugando. El gobernador Jim Justice ya cerró negocios no esenciales y ordenó a los residentes que se quedaran en casa a principios de esta semana a pesar de tener solo 39 casos confirmados del coronavirus hasta el miércoles. En comparación, Nueva York no emitió una orden similar hasta que el estado vio que sus casos superaban los 7,000. En Kentucky, el gobernador Andy Beshear también ordenó el cierre de negocios no esenciales . El gobernador ya ha recibido elogios por su manejo de la situación, incluso de Moore, quien siempre sintoniza las sesiones informativas televisadas diarias de Beshear.

"Creo que Beshear está haciendo un buen trabajo", dijo Moore, destacando lo que aprendió del gobernador, como evitar el hospital si está enfermo pero puede recuperarse en casa. "Lo miro todas las noches"

Lo que hace que toda esta situación sea aún más complicada es que en Virginia Occidental, al menos, la minería del carbón sigue siendo un negocio esencial. El United Mine Workers of America apoya esto, Phil Smith, su director de comunicaciones y asuntos gubernamentales, le dijo a Earther , siempre y cuando los trabajadores tengan las protecciones adecuadas. Eso significa toallitas para limpiar el equipo, un protocolo adecuado para mantener a los trabajadores separados a seis pies en las minas y permitir que los trabajadores enfermos se queden en casa.

“Creemos que [la minería del carbón] es una industria esencial, pero creemos que incumbe a las empresas y al gobierno asegurarse de que estas personas puedan trabajar de forma segura”, dijo Smith.

Aunque las minas permanecen abiertas, algunos centros de salud para mineros de carbón jubilados en la región están comenzando a detener lentamente los servicios de rehabilitación para pacientes con pulmón negro con el fin de protegerlos.

New River Health en Scarbro, West Virginia, generalmente atiende a entre cinco y ocho pacientes (la mayoría de los cuales tienen pulmón negro) en un día regular. Algunos días, los pacientes acuden para la rehabilitación pulmonar, que incluye ejercicio supervisado y sesiones educativas sobre cómo vivir con la enfermedad. Otros días, otro grupo de pacientes acude para mantenimiento pulmonar, donde hacen ejercicio para evitar un mayor deterioro pulmonar. Estos individuos tienen acceso a cintas de correr, bicicletas estáticas, información vital de salud, y, lo más importante, uno de otro. A partir del 18 de marzo, todo eso tuvo que terminar por su seguridad.

"Todos los que estaban en el suelo casi simultáneamente juzgaron que el riesgo de que ellos entraran y estuvieran expuestos a nosotros y a los demás era mayor que el beneficio de estar allí", dijo Daniel Doyle, médico de familia y director médico del Centro de Respiración para el Pulmón Negro con New River Health y Cabin Creek Health Systems, ambos con múltiples sitios en todo el estado, le dijeron a Earther. "Así que dijimos: 'Viene la parte superior'".

La instalación permanece abierta para las personas que necesitan atención médica por cualquier problema respiratorio, pero el equipo está increíblemente atento para examinar a cada paciente antes de permitirles entrar . Si los pacientes presentan síntomas relacionados con el covid-19 (fiebre, tos seca, dificultad para respirar), deben esperar en sus vehículos hasta que un médico pueda salir y examinarlos con el equipo de protección completo.

Así es la vida en los Apalaches bajo el coronavirus. Doyle recuerda haber pensado que sus pacientes con pulmón negro no estaban lo suficientemente preocupados por el virus. P al vez que estaban buscando a él ya sus compañeros para decirles cuándo debe preocuparse. De cualquier manera, ha llegado el momento de preocuparse.

Pero preocuparse no va a salvar a nadie. La acción apropiada del gobierno para mantener a la gente en casa lo hará. Estos trabajadores del carbón han sufrido lo suficiente por su contribución a la economía energética de EE. UU., Y no solo corresponde al gobierno estatal sino también al gobierno federal cuidar de ellos. No se convertirán en un sacrificio, como han sugerido algunos republicanos .

Moore espera que el pulmón negro lo mate algún día. Su respiración ha disminuido en los últimos años. Ya no puede ir a cazar mapaches. No puede pescar. Sin embargo, eso no significa que el covid-19 deba acortar su vida.

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