8 hechos tiernos sobre los koalas

2019-12-03
Pueden parecer osos de peluche, pero los koalas no son osos en absoluto. Imágenes de Vicki Smith / Getty

Australia tiene algunos animales interesantes bonitos, con todos sus rebotando canguros y arañas saltadoras extraños . Es seguro decir que ninguno es tan lindo como el koala, un marsupial de apariencia tierna (con garras sorprendentemente afiladas) cuyo rostro adorna la portada de tantos folletos de turismo, sitios web y comerciales de la tierra de Down Under.

Relacionado con los canguros y los wombats , los koalas son mamíferos marsupiales , conocidos por sus bolsas de bebé de marca registrada. Sin embargo, esa no es la única razón por la que son muy interesantes. Aquí hay algunos datos divertidos sobre los koalas (simplemente no los llame "osos koala" , no están relacionados con los osos de ninguna manera).

1. Contrariamente a la creencia popular, los koalas beben agua

El nombre "koala" se traduce como "sin agua" o "sin beber" en Dharug, una lengua aborigen australiana. Este nombre se basó en las observaciones de los pequeños en su hábitat natural. "Alguna vez se creyó que los koalas no necesitaban beber porque recibían suficiente humedad de las hojas de eucalipto", dice el Dr. Stuart Blanch, gerente de conservación forestal del Fondo Mundial para la Naturaleza-Australia en un correo electrónico. "Sin embargo, beben de diversas fuentes de agua cuando es necesario, especialmente durante las olas de calor y en épocas de sequía, cuando el contenido de agua de las hojas de eucalipto desciende considerablemente".

Aunque el koala es el nombre principal del animal, también se le conocía por otros nombres como cullawine, kaola, koolewong y koobor, entre otros.

2. Tienen huellas dactilares individuales

Las manos de koala son bastante diferentes a las de otros animales. Primero, cada pata delantera tiene dos pulgares, lo que Blanch dice que facilita trepar a sus amados árboles de eucalipto. También son una de las pocas especies de animales que tienen huellas dactilares individuales (los humanos, los chimpancés y los gorilas son los otros). "Los científicos creen que los monos y los koalas desarrollaron estas crestas en la piel de forma independiente para ayudar a agarrar", dice Blanch.

El koala macho Oobi-Oooobi se encuentra en una rama en el zoológico de Leipzig, Alemania, 2016. Los koalas tienen dos pulgares en cada pata, lo mejor para escalar.

3. Tienen un período de gestación interesante

Koalas bebé, conocidos como "bebés canguros", se entregan cuando aún estaba en la fase embrionaria de desarrollo, y sólo pesan alrededor de 0,02 onzas ( medio gramo ) en este momento. Luego se instalan en la bolsa de la madre koala, y pasan unos seis meses ganando peso y desarrollándose. ¡Después de un mes en la bolsa, el koala todavía mide menos de media pulgada (solo 1 centímetro) de largo! Una vez transcurridos los seis meses iniciales, los koalas bebés pasan a montar en la espalda de su madre durante otro medio año, usando la bolsa solo para la siesta y la alimentación. Con el tiempo, los koalas crecen entre 25 y 30 pulgadas (63 a 76 centímetros) de largo.

Un koala y su bebé (o joey) se acurrucan. Una vez fuera de la bolsa, los joeys montan en la espalda de sus madres durante otros seis meses.

4. Tienen un órgano digestivo único

Los koalas tienen su propio órgano digestivo , conocido como "ciego", que les ayuda a digerir su dieta de hojas de eucalipto. Este órgano es necesario porque el eucalipto suele ser venenoso, pero el ciego en realidad desintoxica los químicos dañinos, haciéndolos deliciosos y nutritivos para los koalas. Todo ese eucalipto hace que los koalas huelan un poco a pastillas para la tos .

5. Son sorprendentemente veloces

Si los koalas parecen perezosos, es porque normalmente lo son. "Los koalas parecen letárgicos en los árboles ya que conservan energía. Están mal adaptados para caminar sobre el suelo, por lo que generalmente deambulan a un ritmo lento", explica el Dr. Blanch. "Pero si es necesario, los koalas pueden galopar, moviéndose a velocidades de hasta 30 kilómetros [18 millas] por hora".

6. El trasero de koala tiene muchos usos

Los traseros de los koalas juegan un papel interesante ayudándoles a sobrevivir y prosperar, especialmente cuando se encuentran en lo alto de los eucaliptos. "El pelaje de la grupa del koala está densamente compactado y actúa como un 'cojín', y el cartílago sobre el extremo de su columna curva proporciona aún más acolchado, lo que les permite hacer de los eucaliptos un hogar cómodo". Blanch dice, señalando que el pariente más cercano del koala, el wombat, también tiene una almohadilla de cartílago en la parte inferior, pero usan la suya para evitar que los depredadores entren en sus madrigueras.

Una parte trasera densamente acolchada hace posible que un koala tome una siesta acogedora en casi cualquier lugar, como esta rama de árbol en Melbourne, Australia.

Eso no es lo único útil del trasero de koala. Blanch nota que la grupa del koala es blanca y de apariencia moteada, lo que evita que los depredadores los detecten fácilmente desde el suelo.

7. El presidente Herbert Hoover los salvó de la extinción

"Los koalas tienen una piel gruesa y lanuda que actúa como un 'impermeable' para repeler la humedad cuando llueve. Es esta cualidad impermeable la que hizo que la piel de koala se buscara para sombreros y guantes y para forrar abrigos", dice Blanch. Se vendieron ocho millones de pieles de koala en el Reino Unido, Europa y Estados Unidos entre 1888 y 1927. El presidente Herbert Hoover, que había pasado un tiempo en Australia cuando era joven, puede haberlos salvado de la extinción. Como secretario de Comercio, firmó una orden que prohíbe la importación de pieles de koala a los Estados Unidos en 1927. Sin embargo, esa no fue la última amenaza que enfrentaron los koalas.

8. Todavía están en declive

Es difícil creer en esta época de conservación que el número de koalas se ha desplomado tan drásticamente en la última década. De hecho, los expertos estimaron que solo quedaban alrededor de 329.000 koalas en 2016 , una caída del 24 por ciento en tres generaciones. Varios factores han contribuido a esta drástica caída, en particular la destrucción del hábitat. A este ritmo inquietante, los koalas están en camino de extinguirse por completo para 2050 .

Eso es interesante

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