9 hechos enormes sobre los cachalotes, gigantescas criaturas del mar

2020-11-12
Los cachalotes (Physeter macrocephalus) como el suyo tienen cabezas enormes para sostener sus enormes cerebros. Reinhard Dirscherl / Getty Images

Si alguna vez has oído a alguien mencionar un espermatozoide ballena - o que haya tenido la suerte de ver uno en persona - "¿Por qué se llaman los cachalotes" una de las primeras cosas que probablemente pasó por la cabeza fue: Bien, tenemos la respuesta. Según James Stewart, supervisor de educación del Acuario del Pacífico en Long Beach, California, obtienen ese nombre debido al órgano de espermaceti en sus cabezas.

Pero, ¿qué demonios es un órgano de espermaceti ? "Este órgano contiene el espermaceti líquido ceroso y está involucrado en el uso [de la ballena] de la ecolocalización y la generación de sonido", explica Stewart en una entrevista por correo electrónico. "Los tres tipos de ballenas de la superfamilia Physeteroidea tienen el órgano espermaceti: ​​el cachalote, el cachalote pigmeo y el cachalote enano. El líquido ceroso se consideró un material preciado durante la era de la caza de ballenas en Europa y Occidente, y también en el espermaceti. como grasa, se convirtió en numerosos productos industriales ".

También se pensaba que el espermaceti (que significa "semilla de la ballena") se parecía al semen de los primeros balleneros después de que fuera extraído de la cabeza. Sin embargo, a medida que la sustancia cerosa se enfría por la temperatura corporal, comienza a solidificarse.

Aquí, el experto en ballenas residente del acuario (que acompaña regularmente los cruceros de observación de ballenas de la institución para proporcionar una narración educativa para los que están a bordo) ofrece algunos datos más divertidos e interesantes sobre el cachalote.

1. Mucha gente piensa en Moby Dick cuando ven un cachalote

La estrella de la novela de Herman Melville " Moby Dick " era un cachalote blanco gigante, por lo que no sorprende que muchos relacionen el libro con avistamientos de la vida real. "En mis experiencias sobre la observación de ballenas y al hablar de ballenas con la gente, es una asociación muy común", dice Stewart, "especialmente después de que la película ' In the Heart of the Sea ' salió en 2015 y reavivó la curiosidad de la gente con esta especie legendaria. . "

Los cachalotes se abren paso como muchas otras ballenas, aunque se ven súper extraños cuando lo hacen. ¡Este parece casi un pepinillo enorme saliendo del agua!

2. Parecen perros calientes

¡O al menos Stewart cree que sí! "Yo los llamo los perros calientes del mar", dice. "Al menos cuando los ves en la superficie, y solo ves su enorme cabeza". Stewart dice que su color marrón grisáceo y cuerpos largos parecen ser menos redondos, o de menos circunferencia, que las ballenas barbadas de tamaño similar. También carecen de una verdadera aleta dorsal y, en cambio, tienen algo más parecido a una cresta dorsal como ballenas grises y ballenas jorobadas . Su aleta (o cola) es un triángulo ancho que les da mucha superficie para empujar sus enormes cuerpos.

"Lo más curioso que encuentro sobre su apariencia es que, si bien son las ballenas dentadas más grandes, tienen una mandíbula inferior extremadamente estrecha", dice Stewart. "Solo tienen dientes en la mandíbula inferior, y en la mandíbula superior, tienen huecos o incluso agujeros en las encías, donde se asientan los dientes de la mandíbula inferior cuando se aprieta la boca para cerrarla".

3. Los machos y las hembras varían en tamaño

"Los cachalotes son una de las pocas ballenas que tienen una diferencia de tamaño muy significativa entre machos y hembras", dice Stewart. Los machos típicamente miden entre 50 y 60 pies (15 y 18 metros) de largo y pesan entre 86,000 y 110,000 libras (39,008 a 49,895 kilogramos), mientras que las hembras típicamente miden de 26 a 55 pies (8 a 17 metros) de largo y pesan de 26,000 a 40,000 libras. (11.793 a 18.143 kilogramos).

Los cachalotes machos y hembras varían significativamente en tamaño.

4. Tienen un cerebro enorme

No solo son la ballena dentada más grande, sino que el cerebro del cachalote se considera el más grande del planeta en lo que respecta a peso y volumen. "Según las muestras recolectadas, el cerebro de cachalote más grande registrado pesaba alrededor de 20 libras [9 kilogramos]", dice Stewart. "El tamaño por sí solo no determina la inteligencia, pero es uno de los factores que utilizan los psicólogos y neurólogos".

Esos grandes cerebros también están alojados en enormes cabezas. "Las cabezas de los cachalotes por proporción son enormes, aproximadamente un tercio de la longitud del cuerpo", dice Stewart. "Pero en términos de longitud total, la ballena azul probablemente tiene la más grande, con especímenes que miden 20 pies [6 metros] de largo en ballenas que tienen 100 pies [30 metros] de longitud corporal total".

5. ¡Los cachalotes son muy ruidosos!

De hecho, son más ruidosos que cualquier otra cosa en el océano. Algunos de sus clics y llamadas se han medido en 230 decibeles, según Stewart, quien realizó una investigación específicamente para. "Curiosamente, descubrí que bajo el agua que en el aire no son lo mismo", dice. "Un sonido creado bajo el agua sería aproximadamente 60 decibeles menos en el aire. Por lo tanto, si un cachalote pudiera hacer un sonido junto a usted en su escritorio, alcanzaría los 170 decibeles. Y eso es aún más fuerte que casi cualquier cosa en tierra. El murciélago bulldog puede alcanzar los 140 decibeles. Ahora, con todo lo dicho, no podemos escuchar ninguno de esos ruidos porque se emiten a una frecuencia que, afortunadamente, no podemos escuchar ".

6. No son muy sociales

"Los cachalotes vivirán en manadas cuando son más jóvenes, o si están en una manada de lactancia, pero por lo demás, las ballenas grandes tienden a vivir solas", dice Stewart. "A veces, un solo macho grande encontrará una vaina de lactancia que invariablemente se convertirá en su harén, ya que puede aparearse con varias hembras en la vaina de lactancia. Después de eso, el macho adulto se aventurará por su cuenta nuevamente". Hablando de apareamiento: tienen llamadas con una firma de sonido única que utilizan para buscar una pareja potencial.

Los cachalotes también tienden a mantenerse alejados de los humanos. Hay relatos históricos de barcos balleneros que afirmaron que algunas especies de ballenas se volverían contra los balleneros , tratando de voltear sus botes de remos, dice Stewart. "Las ballenas grises solían ser apodadas pez diablo porque se volvían agresivas con los balleneros", dice. "Ahora, en las lagunas de México donde las ballenas grises tienen a sus crías, a los ecoturistas se les ofrece la oportunidad de acercarse a las ballenas sin ese tipo de peligro. Sin embargo, en los Estados Unidos, la Ley de Mamíferos Marinos requiere que las personas mantengan un distancia segura de 45 metros [150 pies] de todas las ballenas y mamíferos marinos ".

Los cachalotes tienden a vivir en manadas de lactancia cuando son jóvenes. Los cachalotes machos adultos tenderán a aventurarse por su cuenta.

7. Caza de cachalotes mediante ecolocalización

La ecolocalización es un método utilizado por ballenas, murciélagos y delfines para determinar la ubicación de los objetos mediante el sonido reflejado. Permite a los animales navegar y cazar en la oscuridad, reconocer a amigos y enemigos y evitar obstáculos. "Su ecolocalización es un poco diferente y bastante compleja debido a la forma en que los sonidos viajan a través del cráneo y el órgano espermaceti", dice Stewart. "Sus clics les ayudan a ubicar su comida en distancias más largas, actuando como un sonar biológico. Los tonos más bajos de gruñido ayudan una vez que la comida está muy cerca y a punto de convertirse en comida".

Entonces, ¿cuánto y qué come un cachalote? Según la Guía de la Sociedad Nacional Audubon de Mamíferos Marinos del Mundo , se estima que los cachalotes comen hasta el 3,5 por ciento de su peso corporal todos los días. Eso significa que un macho grande de 100,000 libras (45,359 kilogramos) comería alrededor de 3,500 libras (1,587 kilogramos) de comida por día. Y se alimentan principalmente de calamares medianos a grandes , pero también se ha registrado que pican rayas, tiburones, peces y pulpos.

8. Fertilizan los océanos

Stewart dice que los cachalotes adultos grandes y maduros se encuentran en todo el mundo, específicamente cerca de las regiones polares. Los adultos jóvenes y las hembras de los cachalotes tienden a merodear por la región media del planeta, sumergiéndose a una profundidad de hasta 6.000 (1.828 metros) pies para alimentarse. "En un caso, se registró que un cachalote estaba buceando durante dos horas", dice Stewart. También son bastante rápidos, agrega. "Como muchas de las grandes ballenas, los cachalotes navegan a una velocidad de entre 3 y 9 millas por hora [4,8 a 14,4 kilómetros por hora], pero pueden correr y correr a velocidades de hasta 28 a 30 millas por hora [45 a 48 kilómetros por hora]. hora]."

Y Stewart dice que todo este movimiento ayuda a los cetáceos (y probablemente a los pinnípedos y aves, para el caso) que se sumergen en busca de comida a cualquier gran profundidad a fertilizar los océanos. "Ayudan a reciclar los nutrientes que están encerrados en las profundidades del océano al bucear y cazar presas a cientos o miles de pies bajo la superficie", dice. "Luego, cuando defecan en la superficie o cerca de ella, los desechos se convierten en nieve marina [material orgánico que cae de las aguas superiores a las profundidades del océano]. Los alimentadores de filtro en la superficie y en las profundidades pueden consumir los detritos y reiniciar el ciclo".

9. Se consideran en peligro de extinción

Según NOAA Fisheries , la población de cachalotes se estima en más de 300.000. Los cachalotes fueron un objetivo principal de la caza comercial de ballenas entre 1800 y 1987, y antes de eso, se estima que la población alcanzó más de 1 millón. "Los cachalotes eran muy apreciados en la caza de ballenas porque el espermaceti era de mayor calidad que la grasa de ballena para fabricar velas sin humo, aceites y lubricantes sin humo", dice Stewart. La caza de ballenas hoy en día ya no es una gran amenaza para los cachalotes, pero la población aún se está recuperando.

AHORA ESO INTERESANTE

Al igual que otras ballenas dentadas, los cachalotes tienen un solo orificio nasal. Pero a diferencia de los demás, el único orificio del cachalote apunta hacia la izquierda. Por lo tanto, una señal reveladora de que podría estar viendo un cachalote en el agua es un golpe inclinado hacia la izquierda.

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