A medida que los océanos se acidifican, los peces bebés vulnerables pierden protectores venenosos

2016-07-08
Un pez payaso (Amphiprion ocellaris) fotografiado frente a una anémona de mar blanqueada (Heteractis magnifica). Reinhard Dirscherl / Getty Images

Uno de los problemas con un fenómeno como la acidificación continua de los océanos , donde cambia la naturaleza misma de todo un ecosistema, es que los efectos dominó pueden ser amplios, impredecibles y trágicos. A medida que los océanos de nuestro planeta cambian debido a los gases que la humanidad lanza a la atmósfera, los científicos han identificado una nueva vulnerabilidad potencial: los peces bebés y su relación con un protector esencial.

Un nuevo estudio publicado recientemente en la revista de biología Proceedings of the Royal Society B sugiere que a medida que las actividades humanas aumentan la cantidad de dióxido de carbono (CO 2) en la atmósfera y los océanos, los peces larvales y juveniles podrían experimentar un mayor riesgo de depredadores. Esto se debe a que los juveniles de varias especies de peces pasan su tiempo de formación en aguas abiertas protegidos por los peligrosos aguijones de las medusas.

Debido a que los peces jóvenes tienen poco refugio en aguas abiertas aparte de las medusas, la acidificación del océano "podría conducir a una mayor mortalidad y alterar la dinámica de la población de especies", dice el documento.

Los jureles jóvenes buscan protección cerca de una enorme medusa rizostomae (Crambione mastigophora).

Si bien la relación entre las medusas venenosas y los peces vulnerables puede parecer extraña, es más común de lo que piensas: alrededor de 80 especies diferentes de peces jóvenes forman relaciones simbióticas con las medusas. Ese número incluye una serie de peces importantes para la pesca comercial, como el jurel y el abadejo, por ejemplo.

Si el pez bebé se protege del trato, ¿qué obtienen las medusas? Bueno, a veces se comen los peces bebé. Y aunque eso no funciona tan bien para los peces individuales que se convierten en forraje para las medusas, en promedio, la relación beneficia a ambas especies. De hecho, solo una de las especies es inmune al veneno de las medusas, y el resto es realmente bueno para esquivar tentáculos.

Los científicos probaron cómo la acidificación afectaría la relación simbiótica al alterar los niveles de CO 2 en tanques con medusas y crías de cola amarilla. Según los experimentos, los peces bebés en un tanque con mayores condiciones de CO 2 pasaron solo un tercio del tiempo cerca de sus protectores de gelatina en comparación con los peces y las medusas en condiciones ideales. Además, el número medio de peces bebés que incluso iniciaron una asociación con las medusas se redujo en un 25 por ciento.

La medusa coliflor (Cephea cephea) también brinda protección a los jureles juveniles.

Los peces bebés usan tanto la vista como el olfato para detectar a su medusa huésped. El estudio también sugiere que no es solo el olor a medusa en lo que el CO 2 tiene un impacto, porque ninguna de las tres especies de peces probadas se sintieron atraídas por las señales olfativas de las medusas por sí solas, y eso fue probado utilizando los  niveles actuales de CO 2 del océano .

Los científicos han observado anteriormente cambios en otras relaciones similares, como la del pez payaso y las anémonas , u otros peces que se esconden entre los corales que experimentan decoloración debido a la acidificación del océano.

"Estas relaciones intrincadas e interdependientes entre diferentes especies, simbiosis, son comunes tanto en el medio marino como en el terrestre", dice el líder del estudio Ivan Nagelkerken, profesor asociado del Instituto de Medio Ambiente de la Universidad de Adelaida, en un comunicado de prensa .

Ahora eso es genial

Para combatir la acidificación, los científicos han propuesto agregar cal al agua de mar del mundo en un esfuerzo por ayudar a los océanos a procesar el CO 2 de manera más eficiente .

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