¿Adiós al último macho de rinoceronte blanco del norte significa el fin de la especie?

2018-03-21
Sudán, el último rinoceronte blanco del norte macho, murió el lunes 19 de marzo de 2018. Aquí aparece en la foto en 2015, con uno de sus guardias las 24 horas. Nichole Sobecki para The Washington Post a través de Getty Images

Los comienzos y los finales a menudo se reciben con fanfarrias. Pero no siempre. Por ejemplo, el primer rinoceronte blanco del mundo (Ceratotherium simum) probablemente se separó de su pariente, el rinoceronte negro (Diceros bicornis) , hace unos 7 millones de años sin demasiado alboroto. Sin embargo, el lunes 19 de marzo de 2018, Sudán, el último rinoceronte blanco del norte macho que existía fue sacrificado a la edad madura de 45 años debido a su mala salud en general y una desagradable infección en la pierna. Vivió sus últimos años en Ol Pejeta Conservancy de Kenia con los únicos otros dos de su especie: su hija, Najin, y su nieta, Fatu. Para este rinoceronte, al menos, estamos en ceremonia.

Sudán fue el último macho de una de las dos subespecies de rinoceronte blanco nativas de las praderas de África central y meridional. Las dos formas de rinoceronte blanco son sutilmente diferentes: la forma del norte de la especie es más pequeña, con una estructura dental diferente y orejas y cola más peludas que su contraparte del sur, y algunos científicos incluso han argumentado que deberían clasificarse como especies diferentes, según sus diferencias genéticas y morfológicas. Sea como fuere, al rinoceronte blanco del sur le ha ido mucho mejor en los últimos 50 años que a su homólogo del norte, con cifras recientes que se acercan a los 20.000 individuos.en comparación con las dos mujeres solitarias con las que nos quedamos después de la muerte de Sudán. La parte más triste puede ser que Sudán y sus hermanos del norte no fueron llevados al borde de la extinción porque simplemente eran malos para ser rinocerontes. (Spoiler: ¡Fue nuestra culpa!)

Los rinocerontes blancos del norte eran relativamente comunes no hace mucho tiempo: en 1960, alrededor de 2.000 de estos gentiles gigantes vivían en su área de distribución nativa, que incluye Chad, Uganda, Sudán, la República Centroafricana y la República Democrática del Congo. Debido al lugar donde vivían, en la década de 1980 se encontraron víctimas de una guerra que arrasó en sus territorios nativos durante ese tiempo. Las presiones de la caza furtiva sobre los rinocerontes blancos del norte durante este tiempo fueron astronómicas, y unos pocos miles de animales se redujeron rápidamente a unos 20, la mayoría de los cuales estaban en manos de zoológicos de todo el mundo.

Najin (izquierda) y Fatu, las dos únicas hembras de rinoceronte blanco del norte que quedan, pastan en su prado el 20 de marzo de 2018.

Y ahora ha muerto el último macho. Entonces, ¿qué significa eso para el futuro del rinoceronte blanco del norte? Bueno, no se ve bien, pero no todo está perdido. Si bien ni Najin ni Fatu se han considerado capaces de llevar un bebé a término, a lo largo de los años, se ha almacenado esperma de machos de rinoceronte blanco del norte que no son parientes de ninguna de las hembras. Los científicos esperan utilizar la fertilización in vitro para fertilizar los óvulos de las dos hembras e implantarlos en hembras sustitutas de rinoceronte blanco del sur. Aunque la fertilización in vitro suele tener éxito en humanos y vacas, aún no ha tenido éxito con un rinoceronte.

Obviamente, requerirá esfuerzos heroicos, y quizás infructuosos en última instancia, para salvar al rinoceronte blanco del norte, pero tal vez el esfuerzo conduzca a avances que salvarán incluso a algunas de las miles de especies que actualmente se enfrentan a la extinción.

Eso es interesante

Hasta su muerte, Sudán fue atendido por un pelotón de guardias armados que lo protegieron de los cazadores furtivos.

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