Algunas salamandras viajarán distancias increíbles para aparearse

2017-01-04
Algunas salamandras, como esta Ambystoma texanum, harán cualquier cosa por amor, incluso caminar un trecho muy, muy largo. Greg Schecter / Flickr

Así como algunos seres humanos están dispuestos a viajar por un camino muy, muy largo por un dulce amor, los placeres de larga distancia no son desconocidos en el mundo animal.

Tomemos como ejemplo la salamandra topo de boca chica ( Ambystoma texanum ), normalmente un anfibio pequeño de modales suaves y patas rechonchas del medio oeste de los Estados Unidos. Un nuevo estudio publicado en la revista Functional Ecology encuentra que esta salamandra viajará un promedio de seis millas (10 km) y hasta nueve millas (15 km) para alcanzar un nuevo caldo de cultivo, cruzando todo tipo de terreno traicionero para encontrar un compañero con el que casi definitivamente no están relacionados. Eso es bastante impresionante, especialmente si se considera que lo más grande que llegan a ser estas salamandras mide aproximadamente 7 pulgadas (18 centímetros) de largo.

Debido a que las salamandras son básicamente los Chicken McNuggets andantes del bosque, la mayoría pasa una parte significativa de su vida escondida debajo de los troncos. De hecho, es tremendamente difícil estudiarlos porque, aparte de sus hábitos secretos, no se les pueden colocar dispositivos de rastreo; su piel es demasiado delicada para eso. Pero cuando llega el momento de aparearse, las salamandras salen de su escondite preparadas para caminar incansablemente durante millas con el fin de encontrar algo de acción en una tierra extranjera.

Pero seamos claros: no todas las salamandras se aparean. ¡Es cierto! El equipo de investigación estudió dos especies de salamandras topo de Ohio del género Ambystoma  : una que se reproduce sexualmente y otra que es completamente femenina, cuyos miembros se reproducen clonándose o fertilizando sus óvulos con trozos de esperma de repuesto que encuentran en el suelo del bosque. Descubrieron que las especies que se reproducían sexualmente tenían considerablemente más resistencia para caminar en una pequeña cinta que sus contrapartes unisexuales .

"Son como atletas de resistencia", dijo el autor del estudio Robert Denton, un Ph.D. estudiante del Departamento de Evolución, Ecología y Biología Organismal del Estado de Ohio. "Algunos de ellos podían caminar más de dos horas seguidas sin cansarse. Eso es como una persona que trota ligeramente durante 75 millas antes de agotarse".

Los investigadores descubrieron que algunas de las salamandras que tenían sexo se estaban embarcando en estos viajes al estilo Tolkien tomando material genético de 445 salamandras de humedales de todo Ohio y cruzando esos datos con información sobre quién estaba más estrechamente relacionado con quién. La mayoría de los individuos tenían genes que coincidían con el humedal en el que vivían, pero algunos parecían provenir de poblaciones a millas de distancia. Para evaluar si las odiseas de varios kilómetros serían posibles para los animales, coloque salamandras individuales en una cinta de correr en un laboratorio y observe sus capacidades para caminar. Resultó que las salamandras que se reproducían sexualmente podían caminar hasta cuatro veces más lejos que las especies exclusivamente femeninas sin fatigarse.

"Quizás la mejor explicación de por qué las salamandras sexuales viajan tan lejos es porque tienen que hacerlo: en un gran paisaje con pocos lugares para reproducirse, los animales que pueden cruzar esa distancia son los que sobreviven y se reproducen", dice Denton. "Quizás la pregunta más interesante es por qué las salamandras exclusivamente femeninas no llegan muy lejos, y creemos que tiene que ver con los costos fisiológicos de no tener relaciones sexuales. Esencialmente, no mezclar su material genómico con la suficiente frecuencia probablemente cause algunos problemas para los genes que necesitas para producir energía ".

Eso es interesante

Aunque pasan la mayor parte de su vida en el agua, históricamente las salamandras se han asociado simbólicamente con el fuego. Leonardo Da Vinci escribió que la salamandra "no tiene órganos digestivos, y no obtiene más alimento que el fuego, en el que constantemente renueva su piel escamosa. La salamandra, que renueva su piel escamosa en el fuego, por virtud".

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