¡Bebe esta frio afuera! Cómo el zorro ártico sobrevive a temperaturas frías

2020-03-07
El zorro ártico se conoce con el nombre latino de Vulpes lagopus, que significa "zorro de patas de liebre". Esto se debe a la presencia de pelo en las patas, lo que reduce la pérdida de calor y permite que el zorro camine más fácilmente sobre el hielo. Eric Kilby / Flickr (CC BY-SA 2.0)

También conocido como el zorro blanco o polar, el zorro ártico ( Vulpes lagopus ) es un miembro excepcionalmente lindo pero inmensamente duro de la familia Canidae de carnívoros con apariencia de perro, lo que significa que está relacionado con otros zorros, lobos y perros. Prevalentes en todas las regiones árticas del hemisferio norte, generalmente en la tundra o en las montañas cercanas al mar (dos de los lugares más fríos del planeta), varían en tamaño desde el tamaño de un chihuahua pequeño hasta el de un terrier Jack Russell. y se dice que son los segundos después de los osos polares como los animales más populares que los viajeros quieren ver y fotografiar cuando visitan el Ártico .

¿Entre las características más destacadas del zorro ártico? Poder sobrevivir en temperaturas tan bajas como -58 grados F (-50 grados C) en gran parte debido a su pequeña estatura. Su cuerpo compacto, hocico y patas cortos y orejas pequeñas y redondeadas minimizan la cantidad de superficie que está expuesta al aire frío. Otras razones por las que pueden prosperar en un hábitat congelado incluyen un abrigo de piel grueso y en capas (la piel más cálida de cualquier animal que vive en el Ártico) que atrapa una capa de aire y preserva el calor corporal, y colas esponjosas que cubren sus cabezas como un cuerpo construido. en manta para mayor aislamiento cuando se acurrucan para dormir.

Son el único cánido al que le crece pelaje sobre las almohadillas de sus pies, lo que les ayuda a caminar fácilmente sobre la nieve. Una ventaja adicional: tienen algo llamado "circulación sanguínea en contracorriente", que reduce el flujo de sangre a sus pies para garantizar que no se congelen. Cuando las condiciones se vuelven demasiado frías, su metabolismo aumenta para proporcionar calor, con su tasa metabólica basal de invierno alrededor de un 25 por ciento más lenta que durante el verano. Este genial truco no solo les permite soportar temperaturas gélidas, sino que también les permite sobrevivir más tiempo sin comida, una herramienta clave cuando la comida escasea en pleno invierno.

Vienen en solo dos colores: blanco o azul. En el invierno, los zorros blancos son casi completamente blancos (lo que resulta útil cuando se camuflan en el hielo y la nieve), y los zorros azules son de color gris azulado pálido. Su pelaje cambia a marrón o gris durante el verano para ayudarlos a mezclarse con su entorno.

"Este cambio de color ayuda a camuflarlos para la caza", dice Brint Spencer, director del zoológico Brandywine en Wilmington, Delaware, en una entrevista por correo electrónico. "El zorro blanco es más común, y una teoría es que la fase azul tiende a ser más costera donde las aguas del océano no se congelan".

Entonces, ¿qué otros animales pueden sobrevivir en ese tipo de frío?

Al igual que el zorro ártico, muchos otros animales han desarrollado múltiples defensas que les permiten adaptarse a condiciones extremadamente frías. "Por lo general, tienen un metabolismo más alto, una superficie corporal reducida y un pelaje grueso o una capa de grasa (grasa) para aislarse", dice Spencer. "A menudo, se alimentan mucho en el otoño para tener suficiente grasa corporal almacenada para pasar el invierno".

Entre estos animales se encuentra el leopardo de las nieves (que se encuentra en las regiones alpinas y semi-alpinas de Asia central); liebre ártica (que reside principalmente en las regiones septentrionales del Círculo Polar Ártico, predominantemente en América del Norte, Europa, Groenlandia y el Polo Norte); foca leopardo (que se encuentra comúnmente en la Antártida); y bueyes almizcleros (ubicados en el Ártico de Canadá y Groenlandia).

Sin embargo, otros incluyen la morsa (que se encuentra comúnmente alrededor del Polo Norte en los mares árticos); una ballena de tamaño mediano conocida como narval (que reside en el Ártico); caribú (que vive en las regiones ártica, subártica, montañosa y tundra de América del Norte, Europa, Asia y Groenlandia); y ballena beluga (que se encuentra en los mares Ártico y Subártico).

Probablemente la criatura de clima frío más popular es el oso polar , que está completamente equipado para la vida en el Ártico con su espeso pelaje de largo y pesado pelaje blanco que lo ayuda a mezclarse con el entorno y lo mantiene caliente atrapando una capa de aire aislante. Además, la piel aceitosa del oso polar mantiene a raya la humedad y lo protege de las gélidas aguas, mientras que una capa de grasa directamente debajo de la piel proporciona aislamiento del frío penetrante. Los osos polares tienen patas grandes con suelas peludas que les ayudan a caminar con facilidad sobre la nieve y el hielo, aunque estas enormes criaturas prefieren pasar la mayor parte de su vida en el mar.

Volviendo a los zorros árticos ... ¿Son peligrosos?

Los zorros árticos generalmente no son peligrosos ni agresivos para los humanos. De hecho, preferirían huir de un humano en lugar de luchar. A veces se sabe que los zorros atacan al ganado, como las aves de corral o los conejos , pero dado que el zorro ártico en realidad solo se encuentra en la tundra ártica, a menudo no tiene la oportunidad de interactuar con los humanos y el ganado.

"Casi todos los mamíferos pueden potencialmente ser portadores de la rabia, y el zorro ártico es el huésped principal de una cepa de rabia que lleva su nombre", añade Spencer. "Ha habido muertes humanas por la rabia ártica".

¿Que comen?

El zorro ártico comerá casi cualquier cosa que pueda poner en sus patas. Generalmente prefieren comer carne, también se sabe que disfrutan de algas y bayas ocasionales, por lo que pueden considerarse omnívoros. Algunas de las presas típicas incluyen muchos roedores , como ratones de campo y lemmings, así como aves y huevos.

El hecho de que sus abrigos cambien de color durante todo el año significa que siempre están camuflados y pueden acercarse sigilosamente a sus presas. Con sus orejas anchas (pero cortas), un zorro ártico puede escuchar a su presa moverse bajo la nieve. Una vez que haya localizado su próxima comida, el zorro saltará hacia arriba y luego hacia abajo sobre su víctima. En el otoño, el zorro ártico trabajará duro para almacenar grasa corporal, aumentando su peso hasta en un 50 por ciento. Durante el invierno, cuando la comida se vuelve mucho más escasa, el zorro ártico a menudo seguirá a los osos polares y luego buscará lo que pueda de una presa una vez que el oso se haya llenado.

¿Dónde y cuánto tiempo viven los zorros árticos?

"Son circumpolares y se encuentran en Alaska, Canadá, Groenlandia, Islandia, el norte de Europa y Rusia", dice Spencer. Su hábitat incluye guaridas, que pueden estar en un montículo en la tundra abierta, debajo de una pila de rocas o en el costado de un acantilado. Una guarida de zorros tiene muchos túneles con varias entradas.

Un macho adulto se llama perro y una hembra adulta se llama zorra. Los bebés se llaman kits y un grupo de bebés que nacen al mismo tiempo se llama camada. Los hermanos y hermanas mayores a veces ayudan a criar a los más pequeños. El zorro ártico generalmente se reproduce una vez al año, produciendo una camada de hasta 20 cachorros de pelaje oscuro que nacen entre abril y junio; la gestación es de unos 52 días.

Los cachorros se destetan aproximadamente 45 días después del nacimiento y luego abandonan la madriguera para vivir por su cuenta a partir de septiembre u octubre del mismo año. Las crías alcanzan la madurez sexual entre los 9 y los 10 meses de edad.

"Al igual que los perros domésticos pequeños, vivirán de 10 a 12 años en el cuidado humano", dice Spencer. "La esperanza de vida en la naturaleza tiende a ser mucho más corta. La longevidad récord es de un poco más de 16 años".

¿Puedes tener un zorro ártico como mascota?

Aunque puede ser tentador salir corriendo y conseguir un lindo zorro mascota tan pronto como sea posible, es importante pensar en todos los factores que intervienen en la posesión de este animal exótico.

Si bien puede poseer legalmente un zorro ártico si vive en los hábitats de la tundra ártica del norte de Europa, el norte de Asia y América del Norte, quizás el mayor problema de tener uno es su olor. Tienen una orina olorosa similar al aerosol que emitiría una mofeta, y también secretan el olor de las glándulas debajo del pelaje.

Obstinados y temperamentales, son difíciles de entrenar y también extremadamente desobedientes. Pero puedes entrenarlos; solo necesita dedicar más esfuerzo y tiempo al proceso que lo que haría con los perros. Si no hacen suficiente ejercicio, también pueden aburrirse fácilmente y comenzar a masticar muebles y otras cosas. Finalmente, necesitan mucha atención en comparación con otros zorros domésticos, lo que significa mucha interacción humana.

"Hay muchas ordenanzas locales que prohíben la propiedad privada de animales salvajes", dice Spencer. "Debe consultar con su gobierno local antes de obtener una mascota exótica".

Eso es interesante

En 2019, un joven zorro ártico asombró a los científicos al caminar sobre el hielo desde las islas Svalbard de Noruega hasta el norte de Canadá en 76 días, un viaje increíble que cubrió 3,506 kilómetros (2,176 millas).

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