Científicos descubren la primera cola de dinosaurio conservada en ámbar

2016-12-21
Por lo general, las plumas de fósiles de dinosaurios son difíciles de analizar. Pero estos son reveladores. Museo Real de Saskatchewan (RSM / RC McKellar)

Entre los paleontólogos, la pluma es un tema pegajoso. La opinión general sostiene que las aves, y sus plumas listas para volar, evolucionaron a partir de dinosaurios terrestres con plumas. Sin embargo, los dinosaurios tenían plumas millones de años antes de que comenzaran a volar, lo que sugiere que las plumas no evolucionaron para volar. El propósito de las plumas y dónde se originaron ha eludido a los paleontólogos, que hasta ahora han tenido pocas pruebas contundentes .

Pero en 2015, los científicos encontraron pruebas contundentes en Myanmar: una cola de dinosaurio . El Dr. Lida Xing, profesor de la Universidad de Geociencias de China en Beijing, y sus colegas visitan los mercados de ámbar en busca de especímenes de la era de los dinosaurios. Un hombre le ofreció a Xing una "planta" revestida de ámbar que resultó ser "el primer vistazo de un dinosaurio conservado en ámbar", escribe Xing en un correo electrónico. El ámbar sostenía una sección de la cola de 1,4 pulgadas (3,6 centímetros) con plumas aún adheridas, preservada desde mediados del período Cretácico.

Xing y el Dr. Ryan C. McKellar, curador de paleontología de invertebrados en el Museo Real de Saskatchewan en Canadá, dirigieron el equipo que estudió la cola conservada en ámbar, que según Xing contiene ocho vértebras de un juvenil. Los investigadores describieron esta visión sin precedentes de la anatomía de los dinosaurios en la revista Current Biology.

Conservas de ámbar

McKellar dice en un correo electrónico que la carne de la cola se había convertido en carbono, pero la superficie de la piel era visible en sección transversal. La estructura esquelética estaba completamente intacta, con plumas esponjosas y perfectamente conservadas aún adheridas a ella. "En el pasado", señala Xing, "se han encontrado plumas en ámbar, pero sus animales de origen han sido difíciles de precisar". Una pluma de la era de los dinosaurios conservada sin un dinosaurio, por ejemplo, podría haber pertenecido a un pájaro prehistórico. 

Los fósiles de dinosaurios con plumas generalmente no tienen detalles finos, ya que las plumas se han comprimido en el proceso de fosilización. Pero esta vez era diferente. McKellar dice: "Pudimos observar los detalles más finos de la cola y sus plumas, incluida la disposición en 3D de las plumas en la cola y sus patrones de pigmentación".

Los investigadores utilizaron técnicas de microscopía, tomografías computarizadas especializadas y rayos X, y finalmente lograron "una vista muy detallada de una región del cuerpo pequeña", dice McKellar, "que arroja algo de luz sobre cosas como el color del cuerpo (marrón en la parte superior, blanco o pálido en la parte inferior), la evolución de las plumas y cómo las plumas se adhieren a la cola ". 

Los autores concluyeron que la cola tiene unos 99 millones de años y pertenecía a un celurosaurio bebé, un subconjunto de los dinosaurios terópodos que se cree que evolucionaron hasta convertirse en aves modernas. Los celurosaurios incluyen Tyrannosaurus rex y Velociraptor , entre otros depredadores parecidos a aves.

¿Cómo se conservó este celurosaurio en ámbar? Una teoría es que caminaba demasiado cerca de la resina de un árbol y se le atascó la cola.

Ese momento fatal y pegajoso puede haber tenido este aspecto.

Triste por los dinosaurios, feliz por la ciencia

El espécimen resultó revelador. Por primera vez, los paleontólogos observaron el diseño tridimensional de las plumas de los dinosaurios y cómo se unían al esqueleto, y examinaron el plumaje en escala micrométrica. Un descubrimiento que hicieron desafía un debate de larga data en el mundo de la paleontología.

McKellar dice que cuando examinó el espécimen, se sorprendió al ver un patrón de ramificación inusual. "Este patrón de ramificación", escribe, "parece apoyar la idea de que el eje central de las plumas evolucionó después de que se desarrollaron las ramas laterales". Muchos paleontólogos pensaron que era al revés.

El Dr. Thomas R. Holtz Jr., paleontólogo de la Universidad de Maryland y el Instituto Smithsonian, se refiere en un correo electrónico a este patrón sorprendente como una "forma de pluma particular hasta ahora desconocida". Holtz no participó en el estudio.

"El eje central es más débil que en la mayoría de las otras plumas con eje", escribe Holtz, "y las pequeñas bárbulas (las pequeñas proyecciones que salen de la pluma) no están sólo en las ramas, sino también a lo largo del eje principal".

Las plumas de las aves modernas tienen bárbulas en las ramas, pero no en el eje. La implicación es que el eje evolucionó de las ramas barbudas para convertirse en la estructura de soporte rígida que es hoy. Las bárbulas, que no servirían para nada en una estructura de soporte, fueron descartadas en el camino.

Pero este espécimen no es una prueba de las ramas que preceden al eje. "Necesitaremos ver una gama más amplia de muestras para saber si esta característica está muy extendida entre los dinosaurios", escribe McKellar, "pero es un primer vistazo tentador".

Sin embargo, Holtz dice que la mejor parte del descubrimiento puede que no sea lo que dice sobre las plumas, sino sobre el ámbar.

No hay forma de evitar "Jurassic Park"

La cola preservada, escribe Holtz, "insinúa la posibilidad de tal vez encontrar una cabeza o un pie de un pequeño dinosaurio en ámbar en algún momento". McKellar también está pensando en ese sentido, pero dice que aún hay más que aprender del espécimen que ya han encontrado.

"También esperamos examinar los detalles más finos de la química y la estructura de estos especímenes", escribe, "para que podamos comprender mejor cosas como los colores originales y cuánto del material original se conserva realmente en ámbar".

Ah, claro: los autores piensan que la carne de la cola carbonizada aún puede contener trazas de proteínas sanguíneas, por lo que los investigadores podrían obtener aún más información sobre la composición química de este espécimen o de los futuros. McKellar escribe: "Incluso un pequeño vistazo de material bien conservado puede unir una gran cantidad de trabajo existente".

Ahora eso es genial

Algunos científicos piensan que los caimanes pudieron haber tenido plumas alguna vez, porque los reptiles poseen el mismo gen generador de plumas que se encuentra en las aves.

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