Cómo comenzó la ruta de senderismo más famosa de América del Norte

2021-08-13
Un letrero de senderos se encuentra en Clingman's Dome, un importante mirador panorámico a lo largo del sendero de los Apalaches, cerca de Cherokee, Carolina del Norte. Imágenes de George Rose / Getty

El sendero de los Apalaches , la ruta de senderismo más famosa de América del Norte , se extiende por más de 3520 kilómetros (2,189 millas montañosas) desde Georgia hasta Maine. En un año determinado, unos 3 millones de personas caminan en él , incluidos más de 3.000 "excursionistas" que recorren toda la distancia, ya sea en un tramo o en segmentos durante varios años.

El AT, como es ampliamente conocido, es un ícono nacional a la par con piedras de toque de conservación como el Gran Cañón , el géiser Old Faithful de Yellowstone y los Everglades de Florida. Simboliza la oportunidad: la oportunidad de emprender una experiencia al aire libre que cambia la vida, o al menos un agradable paseo por el bosque .

Benton MacKaye , el ingeniero forestal de formación clásica que propuso crear el AT en 1921, lo vio como un espacio donde los visitantes podían escapar del estrés y los rigores de la vida industrial moderna. También creía que podría ser una base para patrones sólidos de uso de la tierra, con cada sección administrada y cuidada por voluntarios locales. MacKaye fue un pensador muy original que pidió proteger la tierra a escala continental y pensó en cómo los patrones de uso de la tierra podrían influir en el trabajo y las relaciones sociales.

Mi investigación se centra en cómo las personas trabajan juntas para promover la conservación de grandes paisajes y proteger la conectividad, vinculando físicamente parches de hábitat, en tierra o en el mar , para que los animales y las plantas puedan moverse entre ellos. La concepción de MacKaye de la AT representa un ejemplo temprano de estos enfoques integrales para la conservación.

Una vista del sendero de los Apalaches mientras atraviesa el Bosque Nacional White Mountain, una cadena montañosa preservada de granito y bosque caducifolio, en el centro de New Hampshire.

Un escape de la vida industrial

Hace cien años, MacKaye expuso su visión de la AT en un artículo para el Journal of the American Institute of Architects. En ese momento, los pensadores progresistas estaban conceptualizando y promoviendo la idea de planificación regional en muchas escalas diferentes.

Si MacKaye se hubiera centrado únicamente en un rastro físico, los editores probablemente habrían rechazado su manuscrito. Pero MacKaye imaginó el AT como un cable de conexión que atravesaría y definiría una región natural y rural. En su opinión, mantener el carácter subdesarrollado de la tierra solo se volvería más esencial frente a una metrópolis de la Costa Este que se acerca. Y debido a que se encuentra en el este de Estados Unidos, el sendero "serviría como el aliento de una vida real para los trabajadores en las ciudades colmena a lo largo de la costa atlántica y más allá", escribió.

En 1925 MacKaye organizó una Conferencia de Senderos de los Apalaches para construir el sendero, que se completó en 1937. El primer excursionista, un veterano de la Segunda Guerra Mundial llamado Earl Shaffer , completó el viaje completo en 1948. Durante las décadas siguientes, la mayoría de los el trabajo en la AT se centró en unir el hilo del camino en sí, una misión desafiante de adquirir derechos de acceso a innumerables tierras públicas y privadas.

Mantener el paisaje alrededor del AT a perpetuidad es un desafío mayor. Y el cambio climático está haciendo que ese problema sea más urgente, porque la TA no es solo un sendero para humanos. También proporciona dos formas para que las plantas y los animales cambien sus rangos en un mundo cambiante.

Primero, el sendero ofrece una oportunidad para que la vida silvestre y las plantas se muevan hacia el norte hacia hábitats más fríos en un planeta que se calienta. En segundo lugar, las especies también pueden subir montañas para evitar temperaturas más cálidas  , y cualquier excursionista tiene las ampollas para demostrar que el AT tiene muchas montañas.

Más que un sendero

Comenzando con MacKaye, muchas personas durante el siglo pasado han aspirado a enmarcar la AT como una plataforma para la conservación a escala regional, es decir, que se extiende mucho más allá del estrecho corredor del sendero, que  tiene un ancho promedio de aproximadamente 1,000 pies (300 metros) o menos. de un cuarto de milla. Un ímpetu es proporcionar una experiencia natural para los excursionistas. ¿Quién quiere ir a explorar a través de la expansión exurbana ? La protección de la tierra alrededor del sendero también amplía los espacios para plantas y animales.

Uno de los ejemplos más conocidos de enfoques de grandes paisajes es la Iniciativa de Conservación de Yellowstone a Yukon , a menudo referida como Y2Y (soy el actual presidente del Consejo Y2Y). Desde mediados de la década de 1990, esta empresa se ha esforzado por conservar el hábitat y las tierras de trabajo rurales en una región que se extiende unas 2.000 millas (3.220 kilómetros) al norte desde la región del Gran Yellowstone en Wyoming, Montana e Idaho hasta el territorio canadiense de Yukon.

Como ha demostrado la experiencia Y2Y , conservar grandes paisajes alrededor del AT no será fácil ni sencillo, pero es posible. MacKaye estaba preocupado por la invasión urbana y suburbana, una amenaza que solo se ha vuelto más severa en los últimos cien años. Los " puntos de pellizco " incluyen la parte del Atlántico medio del AT, pero las amenazas al desarrollo están presentes a lo largo del camino.

Los defensores de la conservación han identificado puntos clave a lo largo de la AT donde la tierra alrededor del sendero podría protegerse del desarrollo para apoyar la vida silvestre preservándola como espacio abierto. Incluyen las tierras altas del norte de Nueva Jersey y el sur de Nueva York; bosques y humedales en Vermont y New Hampshire; y North Woods de Maine.

Los fideicomisos de tierras y las organizaciones de conservación desde Georgia hasta Maine están trabajando para proteger las tierras silvestres a lo largo de la AT y están coordinando cada vez más sus esfuerzos a través de la Appalachian Trail Landscape Partnership . Esta iniciativa incluye a más de 100 socios, liderados por Appalachian Trail Conservancy y el Servicio de Parques Nacionales de EE. UU. , Que ha administrado la AT desde la aprobación de la Ley de Senderos Escénicos Nacionales de 1968.

Sendero y barrera

Benton MacKaye esperaba que el AT fuera un camino simbólico y literal hacia la resolución de problemas sociales. Su visión inicial para el sendero incluía campamentos comunitarios, que cubrían hasta 100 acres (40 hectáreas), que crecerían desde los refugios del sendero hasta pequeños asentamientos donde la gente podría vivir todo el año y realizar actividades "no industriales" como el estudio y la recuperación. Con el tiempo, imaginó campamentos más permanentes que ofrecerían la oportunidad de trasladarse de las ciudades al país y trabajar de manera cooperativa en la tierra, recolectando alimentos y recolectando madera.

"La comunidad del campamento ... es, en esencia, un retiro de las ganancias. La cooperación reemplaza al antagonismo, la confianza reemplaza a la sospecha, la emulación reemplaza a la competencia", escribió MacKaye.

Las grandes esperanzas de MacKaye pueden haber sido idealistas, pero cumplir con el potencial de la AT para la conservación de grandes paisajes en algunas de las regiones más pobladas de América del Norte sigue siendo un objetivo digno. Como MacKaye concluyó proféticamente en su artículo de 1921, "Este sendero podría convertirse, en un sentido muy literal, en una línea de batalla contra incendios e inundaciones, e incluso contra enfermedades". Un siglo después, creo que ha llegado el momento de que la visión de MacKaye del sendero florezca como un esfuerzo de apoyo mutuo entre las personas y la naturaleza en un mundo cambiante.

Charles C. Chester es profesor de estudios ambientales en la Universidad de Brandeis. Es el presidente estadounidense del Consejo de Yellowstone a Yukon, que trabaja para conectar y proteger el hábitat en la región de Yellowstone a Yukon en el oeste de EE. UU. Y Canadá.

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation con una licencia de Creative Commons. Puedes encontrar el artículo original aquí.

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