Cómo ha cambiado el medio ambiente desde el primer Día de la Tierra hace 51 años

2020-04-23
El primer Día de la Tierra se celebró en Union Square Park en la ciudad de Nueva York el 22 de abril de 1970. Bettmann / Bettmann Archive / Getty Images

El 22 de abril de 1970, millones de estadounidenses participaron en manifestaciones, limpiezas y otras actividades para celebrar el primer Día de la Tierra . El evento fue una creación del entonces senador demócrata Gaylord Nelson de Wisconsin, y fue un momento decisivo para el creciente movimiento ambientalista de Estados Unidos.

Los estadounidenses eran cada vez más conscientes de que la misma industrialización que había enriquecido al país estaba teniendo un impacto en el medio ambiente y en su propia salud. Como lo expresó el famoso presentador Walter Cronkite en una transmisión especial de CBS News, los participantes del Día de la Tierra tenían una "causa común para salvar vidas de los subproductos mortales de esa recompensa: los cielos contaminados, las aguas sucias, la Tierra llena de basura".

Ese mismo año vería la creación de la Agencia de Protección Ambiental y la primera de una serie de importantes leyes ambientales. Desde entonces, los esfuerzos para abordar diversos males ambientales han aumentado y disminuido. Si bien se han logrado enormes avances para frenar la contaminación del aire, la amenaza del cambio climático ha surgido y se ha multiplicado. Aquí echamos un vistazo a algunos indicadores ambientales para ver qué progreso se ha logrado, o no, desde ese Día de la Tierra inaugural hace 50 años.

Clima

Los claros e inexorables aumentos de las curvas en los dos gráficos siguientes están en el centro del problema del calentamiento global. A medida que los humanos han apilado más automóviles en las carreteras y han quemado más carbón y gas natural para obtener electricidad, la cantidad de dióxido de carbono en la atmósfera ha aumentado constantemente.

La concentración promedio de CO2 atmosférico ahora se sitúa por encima de las 410 partes por millón (ppm), en comparación con aproximadamente 325 ppm en 1970 (y 280 ppm antes de la revolución industrial en el siglo XIX). El exceso de calor atrapado por ese CO2 ya ha elevado las temperaturas globales en aproximadamente 1 grado Celsius desde la época preindustrial. Según el acuerdo climático de París de 2015 , las naciones acordaron limitar el calentamiento total a no más de 2 grados Celsius (3,6 grados Fahrenheit) por encima de los niveles preindustriales, con el objetivo preferido de mantenerse por debajo de 1,5 grados Celsius (2,7 grados Fahrenheit). Hasta la fecha, los esfuerzos para reducir las emisiones no han podido frenar lo suficientemente rápido para cumplir con esos objetivos.

La contaminación del aire

Entre los problemas fundamentales que llevaron a Nelson y sus colegas a celebrar el primer Día de la Tierra estaba la contaminación desenfrenada y mortal que obstruía los cielos de Estados Unidos. Uno de los peores desastres de contaminación del aire en la historia de la nación se produjo en el otoño de 1948, cuando las condiciones climáticas provocaron la acumulación de un potaje de smog en la ciudad industrial de Donora, Pensilvania , que enfermó a miles y mató a 20 personas. El Congreso aprobó varias leyes para limitar la contaminación del aire en los años siguientes, pero la Ley de Aire Limpio de 1970 fue la legislación histórica que realmente marcó el comienzo de la estricta y completa regulación de las emisiones de las centrales eléctricas, fábricas y automóviles.

Los gráficos a continuación muestran cómo la ley y sus posteriores revisiones han llevado a notables caídas a nivel nacional en tres contaminantes principales: dióxido de nitrógeno, dióxido de azufre y plomo. El dióxido de nitrógeno y el dióxido de azufre pueden ser dañinos para la salud humana cuando se inhalan y ambos reaccionan con otros químicos en la atmósfera para crear las partículas que contribuyen al smog.

El plomo es muy tóxico y puede causar problemas neurológicos y cardiovasculares. Una de las principales fuentes de contaminación por plomo en el aire a mediados del siglo XX fue la gasolina con plomo; desde que se eliminó, a partir de mediados de la década de 1970, los niveles de plomo se han desplomado. A muchos ambientalistas y científicos que estudian la contaminación del aire les preocupa que el progreso considerable durante los últimos 50 años pueda estancarse, o incluso revertirse, por acciones que la EPA ha tomado durante la administración Trump para debilitar las reglas y la aplicación de la contaminación del aire.

Agua

Quizás el momento más emblemático de la crisis que afectó a las vías fluviales de Estados Unidos fue el incendio que estalló en el río Cuyahoga el 22 de junio de 1969. Los efluentes de la actividad industrial a lo largo del río, desde Akron, Ohio, hasta Cleveland, habían proporcionado combustible para más de un año. docena de incendios desde mediados del siglo XIX y mataron a los peces de la vía fluvial. El evento de 1969 ayudó a la aprobación de la Ley de Agua Limpia en 1972. Otra ley histórica, esta ley abordó la contaminación que ingresa a las vías fluviales desde la industria, las instalaciones de alcantarillado y la agricultura.

Los gráficos a continuación destacan las mediciones de dos cuerpos de agua principales de EE. UU.: El lago Michigan y el lago Erie . El primero de ellos muestra el cambio en los niveles de fósforo, uno de los nutrientes clave que alimentan la proliferación de algas tóxicas, transportado al lago Erie por el río Maumee, que desemboca en el lago en Toledo. La escorrentía de los campos agrícolas es el principal contribuyente a la carga de fósforo en el lago, que suministra agua potable a 11 millones de personas. Los investigadores están trabajando activamente para descubrir cómo se podrían cambiar las prácticas agrícolas para reducir la cantidad de fósforo que se vierte.

El gráfico del lago Michigan muestra un tipo diferente de contaminante: bifenilos policlorados (PCB), que pueden causar cáncer y otros efectos sobre la salud. La producción de PCB fue prohibida en 1979. Y aunque los niveles de los compuestos en el aire (de los cuales estos químicos caen al agua) y en el pescado han disminuido, su presencia sigue siendo lo suficientemente alta como para que algunos estados adviertan a la gente que limite el consumo de pescado del lagos.

Desperdicio

Los estadounidenses están produciendo mucha más basura que hace 50 años, y no solo porque la población del país ha aumentado: cada persona en los EE. UU. Genera un promedio de 4.5 libras (2 kilogramos) de desechos al día, en comparación con solo 3.25 libras ( 1,4 kilogramos) en 1970. Lo que tiran también ha cambiado, y los residuos plásticos representan un porcentaje mayor que en el pasado.

Ese cambio refleja la explosión de productos plásticos en las últimas décadas, de menos de 50 millones de toneladas (45 millones de toneladas métricas) del material producido en 1970 a más de 320 millones de toneladas (290 millones de toneladas métricas) en la actualidad. Y aunque el reciclaje y compostaje de algunos materiales ha crecido, una gran parte de la basura aún termina en los vertederos: 139,6 millones de toneladas (129,6 millones de toneladas métricas) de las 267,8 millones de toneladas (243,7 millones de toneladas métricas) generadas en 2017 (el último año para los que hay datos disponibles). Esa cantidad es, al menos, una ligera disminución de los 145,3 millones de toneladas (131,8 millones de toneladas métricas) vertidas en vertederos en 1990.

Está claro que los EE. UU. Y el mundo han avanzado en la comprensión del impacto de la humanidad y la necesidad de salvaguardar el medio ambiente. Pero aún hay un largo camino por recorrer. Como escribió Nelson en 1984, "La prueba máxima de la conciencia del hombre puede ser su disposición a sacrificar algo hoy por las generaciones futuras cuyas palabras de agradecimiento no serán escuchadas".

Esta historia apareció originalmente en Scientific American y se vuelve a publicar aquí como parte de Covering Climate Now, una colaboración periodística global que fortalece la cobertura de la historia climática.

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