Cómo se está reviviendo el Quagga, una subespecie de cebra extinta

2016-02-26
"El Quahkah", un grabado al aguatinta pintado a mano de un quagga, del libro de Samuel Daniells 1805 "Paisaje y animales africanos". Colección Stapleton / Corbis

Cuando la última yegua quagga murió en el zoológico de Ámsterdam el 12 de agosto de 1883, nadie se dio cuenta de que era la última de su especie.

La quagga, una subespecie de la cebra de las llanuras ( Equus quagga ), tenía un patrón de rayas claramente diferente con cuartos traseros de color sólido. También tenía un color de fondo que era de un marrón más oscuro que el de una cebra típica. El quagga una vez vagó por Sudáfrica en grandes manadas antes de ser cazado hasta la extinción.

Ahora, gracias al Proyecto Quagga en una reserva natural privada a unas 55 millas (90 kilómetros) al noreste de Ciudad del Cabo, Sudáfrica, el quagga, o al menos una cebra que se parece mucho a un quagga, está volviendo a la vida.   

A mediados de la década de 1980, después de estudiar la evidencia de ADN extraída de las capas conservadas de quaggas, los científicos plantearon la hipótesis de que la genética de los quagga aún podría estar presente en el ADN de las cebras de las llanuras que deambulan cerca del origen geográfico del quagga en Sudáfrica. Tenían razón.

Entonces, saber que quagga y zebra son genéticamente idénticos pero expresan rasgos diferentes fue esencial. (Piense en la variedad física que hay entre las diferentes razas de perros, pero todas son de la misma especie). De esta manada de cebras de las llanuras, 19 animales que conservaban indicios de rasgos de quagga, es decir, menos rayas en sus cuartos traseros y un fondo más oscuro color en la mitad trasera del cuerpo - fueron recolectados para un programa de reproducción.

Durante los siguientes 30 años, las cebras sudafricanas fueron criadas selectivamente para enfatizar los rasgos de color del quagga y solo las crías que tenían rasgos quagga se mantuvieron en el programa de reproducción. Con cada generación, hubo una disminución en las rayas de los cuartos traseros y un aumento en la intensidad del color de fondo marrón. Esto acercó al quagga un paso más a la realidad, con una excepción importante.

Un grabado de una fotografía de Frederick York de Londres, alrededor de 1870, muestra una yegua quagga en el Zoológico de Londres

Aunque el Proyecto Quagga está produciendo animales que se parecen cada vez más a los quaggas, puede haber algunos comportamientos matizados u otros rasgos que no se pueden recuperar de las especies extintas. Con ese fin, esta subespecie resucitada a menudo se llama rau-quagga en honor a uno de los creadores originales del proyecto, Reinhold Rau.

"Podemos recuperar la apariencia, al menos, del quagga mediante un simple programa de cría selectiva", dice Eric Harley, genetista y profesor de la Universidad de Ciudad del Cabo, líder del Proyecto Quagga.

En enero de 2016, hay 100 animales en el programa de cría, con seis crías que tienen los rasgos que se llamarán rau-quagga. El objetivo, dice Harley, es tener 50 rau-quagga en una manada autosuficiente. 

Ahora eso es trágico

En 1886, el gobierno de Ciudad del Cabo promulgó una legislación para proteger a los quagga de la extinción, tres años después de que el último quagga existente muriera en un zoológico de Ámsterdam. UPS.

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