Conoce a los verdaderos vampiros del reino animal

2019-10-29
El murciélago vampiro común (Desmodus rotundus) es un pequeño murciélago de nariz de hoja nativo de América. Sobrevive únicamente de la sangre de otros animales. Nicolas Reusens / Getty Images

El Conde Drácula tenía poca utilidad para los kits de afeitado, pero el murciélago vampiro común practica la depilación de rutina. Este mamífero del tamaño de un ratón se come la sangre de víctimas mucho más grandes, como caballos y vacas. A veces, antes de que pueda acceder a sus venas, el murciélago necesita cortar mechones de pelo con los dientes .

Tales son los inconvenientes que enfrentan las criaturas devoradoras de sangre (también conocidas como sanguívoros). Aquí hay otro inconveniente: la sangre es extremadamente baja en calorías, por lo que las tres especies conocidas de murciélagos vampiros no pueden almacenar energía en forma de grasa corporal. Saltarse las comidas es, por tanto, una propuesta peligrosa; estos pobres murciélagos no pueden durar tres días sin comida.

A pesar de todos los desafíos que conlleva, la práctica de comer sangre, generalmente llamada hematofagia, está bastante extendida en el reino animal. Alrededor de 300 a 400 especies de insectos beben sangre, al igual que un buen número de sanguijuelas y peces. Incluso algunos pájaros se vuelven vampíricos de vez en cuando.

Los murciélagos vampiros solo beben sangre

La sangre transporta proteínas, azúcares, minerales y lípidos, que le dan valor nutricional a las criaturas hematófagas. Sin embargo , el plasma , el componente principal de la sangre, es más del 90 por ciento de agua en volumen.

Como consecuencia lógica, los murciélagos vampiro necesitan orinar poco después de alimentarse. (Quizás por eso Drácula usaba pantalones oscuros). Los microorganismos que viven en el estómago les ayudan a descomponer las proteínas de la sangre que consumen. Los científicos creen que las diminutas formas de vida también liberan vitaminas críticas para la supervivencia de los murciélagos.

De todos modos, es una vida difícil para estos tipos. Pero se las arreglan con un poco de ayuda de sus amigos.

Durante el día, los murciélagos vampiros se refugian en cuevas, árboles huecos, edificios vacíos y minas abandonadas. Es probable que se reúnan en grandes cantidades , con cientos o incluso miles de personas viviendo juntas.

En muchos de estos grupos, existe una red de seguridad social. Si un murciélago no consigue obtener sangre en una noche determinada, puede ir a mendigar. A menudo, un compañero de gallinero con el estómago lleno regurgitará sangre en la boca de la parte necesitada . El favor puede ser devuelto en una fecha posterior. Dado que las comidas omitidas tienen consecuencias potencialmente mortales, esta cultura de reciprocidad mutua es una estrategia de supervivencia útil.

¿Cómo adquieren sangre en primer lugar? Después de acercarse sigilosamente a sus víctimas, los murciélagos vampiro hacen pequeñas heridas punzantes con un par de incisivos afilados. Efectivamente indolora, la mordedura deja una abertura en forma de cuenco que normalmente mide de 3 a 5 milímetros (0,1 a 0,2 pulgadas) de ancho. La draculina, un anticoagulante especial en la saliva de los murciélagos, retrasa el proceso de coagulación de la sangre.

La lamprea de mar (Petromyzon marinus) come sangre perforando agujeros en sus víctimas con esas desagradables lenguas. Se adhieren a cualquier cosa, desde salmón hasta ballenas minke.

Comida para peces y comida para pájaros con sangre

Contrariamente a la creencia popular, los murciélagos vampiro en realidad no chupan sangre. Los mamíferos lo recolectan colocando sus labios inferiores especialmente ranurados sobre la herida, y luego se usa la lengua para ayudar a extraer sangre a la boca.

Del mismo modo, el bagre Vandellia hematófago evita la succión. Encontradas en el río Amazonas y otras vías fluviales de América del Sur, estas criaturas se apoderan de sus anfitriones con la boca primero. Una vez hecho esto, la propia presión arterial de la víctima bombea el líquido por las fauces que esperan de los peces. ¡No requiere succión!

Una especie de pez es especialmente notoria. Con una longitud máxima de 17 centímetros (6,7 pulgadas), Vandellia cirrhosa es un poco pequeña. También conocido como candiru , generalmente se dirige a peces más grandes y se engancha a las paredes interiores de sus aletas branquiales. Normalmente, se suelta después de unos 30 segundos a poco más de un par de minutos. Los rumores no confirmados , pero persistentes, afirman que al candiru le gusta nadar por las uretras humanas.

Para los ambientalistas de América del Norte, ciertas lampreas son mucho más inquietantes. Naturalmente sin mandíbula, estos peces tienen bocas circulares con varias filas de dientes que apuntan hacia adentro. Y en buena medida, mueven dientes adicionales en sus lenguas.

De las 47 especies documentadas, 18 lampreas de mar comen sangre perforando agujeros en sus víctimas con esas desagradables lenguas. Se adhieren a cualquier cosa, desde salmón hasta ballenas minke. La construcción del Canal Erie permitió que las lampreas marinas invasoras se afianzaran en los Grandes Lagos de América del Norte.

Debido al comportamiento parasitario de la lamprea, la industria pesquera en los Estados Unidos y Canadá sufrió un gran impacto a mediados del siglo XX, aunque los nuevos métodos de control de la lamprea, como el exterminio de larvas que habitan en arroyos, han demostrado ser bastante exitosos.

Las lampreas necesitan sus dientes, pero el pinzón vampiro desdentado se las arregla bien sin ellos. Originario de dos de las Islas Galápagos, picotea a otras aves (como piqueros de patas azules) con su pico afilado. Esto extrae sangre, que el pinzón bebe felizmente para complementar su dieta normal de semillas, insectos y néctar. Los antepasados ​​del pinzón pueden haber sido peluqueros que arrancaban los insectos de las plumas de otras aves. Con el tiempo, esto podría haber evolucionado hacia una afinidad por beber sangre.

Otras aves hematófagas incluyen los picabueyes africanos y el sinsonte de la capucha . A diferencia de los murciélagos vampiros, ninguno de ellos come sangre exclusivamente.

Los picabueyes africanos, como estos picabueyes de pico amarillo, a menudo pastan en los cuerpos de grandes mamíferos, como la cebra.

Bichos que quieren devorarte

Hasta ahora, hemos hecho hincapié en los animales vertebrados, pero es mucho más probable que te encuentres con bebedores de sangre sin espinas. Si bien hay algunas excepciones que comen insectos enteros o carroña, la mayoría de las sanguijuelas son hematófagas. Algunos beben sangre a través de una probóscide parecida a una pajita. Otros usan mandíbulas forradas con dientes ultrafinos para abrir la piel antes de comenzar a succionar. Para evitar que la víctima tome represalias, muchas sanguijuelas emiten un poderoso anestésico que adormece el dolor mientras se alimentan.

Asimismo, algunas garrapatas tienen anestésicos en la saliva. El asador también puede contener un cemento natural que mantiene al animal firmemente unido a su anfitrión. Las garrapatas abren la piel con apéndices en forma de gancho, dejando espacio para una pieza bucal con púas llamada hipostoma. Una vez que una garrapata está asegurada en su lugar, puede pasar hasta 10 días consecutivos extrayendo sangre.

Desafortunadamente, las garrapatas son excelentes vectores de la enfermedad de Lyme y otras dolencias. Y lo mismo ocurre con los mosquitos chupadores de sangre . Se podría argumentar, como lo han hecho algunos patólogos, que los mosquitos hematófagos son las criaturas más peligrosas de la Tierra. Mientras se alimentan de su sangre, pueden transmitir trastornos horribles como la fiebre amarilla y la malaria. (Según la Organización Mundial de la Salud, la malaria transmitida por mosquitos mató a 435.000 personas solo en el año 2017).

Pero ni siquiera los chupasangres son inmunes a los parásitos. Las diminutas moscas Culicoides entierran sus cabezas en el abdomen de 19 especies diferentes de mosquitos, lo que les permite extraer la sangre que tanto les costó ganar del tracto digestivo de un skeeter.

Es tentador llamar a eso justicia poética, hasta que te das cuenta de que las moscas son portadoras de enfermedades que podrían transmitirse a los mosquitos y, por extensión, a sus víctimas humanas. Es un mundo difícil, tanto para los huéspedes como para los parásitos.

AHORA ESO INTERESANTE

Las garrapatas se confunden comúnmente con insectos, pero en realidad son arácnidos. Se cree que los ácaros son sus parientes vivos más cercanos.

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