Dentro de una plaga de langostas: saltamontes del desierto enloquecidos

2020-03-13
Las langostas pululan sobre la ciudad de Sanaa, capital de Yemen, controlada por los rebeldes hutíes, el 28 de julio de 2019. MOHAMMED HUWAIS / AFP a través de Getty Images

En el mundo antiguo, a nadie le gustaban las langostas. Algunas de las primeras publicaciones producidas en Egipto, China y el Cercano Oriente describen invasiones de saltamontes, arrastradas por el viento del este después de las lluvias . Podrían diezmar las cosechas del año en cuestión de horas, provocando hambrunas .

La langosta del desierto ( Schistocerca gregaria ) es una especie de saltamontes con áreas de cría y hábitat que se extienden desde África occidental (Senegal, Mauritania y Marruecos), al este hasta el Cuerno de África, Oriente Próximo y hasta el oeste de la India. Son capaces de vivir vidas solitarias, pero también son capaces de enjambrar, reunirse en grandes grupos y actuar al unísono como un banco de peces o una jauría de perros.

El contacto físico entre ellos desencadena el instinto de buscar vegetación juntos, y sus cuerpos realmente cambian al hacerlo. Las langostas gregarias del desierto cambian de color (de bronceado a amarillo y negro) y desarrollan más masa muscular cuando esto sucede. Incluso comienzan a comer plantas tóxicas, lo que nunca hubieran hecho solos.

Un enjambre de langostas puede alcanzar tamaños asombrosos: 150 millones de langostas por 0,3 millas cuadradas (1 kilómetro cuadrado) , con una manada de ese tamaño comiendo tanto en un día como alrededor de 35.000 personas. Debido a que las langostas del desierto comen vegetación, históricamente han sido el azote de cualquiera que coma plantas o pace animales en la misma área general del enjambre de langostas.

También son criadores alarmantemente eficientes: se pueden producir entre dos y cinco generaciones de langostas cada año, dependiendo de las condiciones climáticas.

"Las lluvias inusualmente buenas o los fenómenos meteorológicos severos como los ciclones mantienen condiciones favorables para la reproducción durante hasta seis meses" , dice en un correo electrónico Keith Cressman, oficial superior de pronóstico de langostas de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO). "Estas condiciones pueden ser suficientes para dos generaciones de reproducción, dando lugar a un aumento de aproximadamente 400 veces en las langostas; una generación equivale a aproximadamente tres meses, y con cada generación hay un aumento de 20 veces en el número de langostas".

Plagas modernas de langostas

Aunque las plagas de langostas parecen ser algo de lo que solo las personas de la antigüedad tenían que preocuparse, el siglo XXI está viendo su parte justa. Sin embargo, dado que 2020 ha sido testigo del brote más destructivo en 25 años, los científicos están examinando por qué están explotando las langostas.

"La evidencia a corto plazo de la última década indica que una frecuencia cada vez mayor de ciclones en el Océano Índico, particularmente en los últimos años, tiene la culpa", dice Cressman. "En 2019, hubo ocho ciclones cuando normalmente no hay ninguno o solo uno en un solo año. Los ciclones son importantes porque han causado plagas de langostas en el pasado, el último en 1967. Por lo tanto, si esta tendencia continúa, entonces es probablemente habrá un aumento de los brotes de langostas en el Cuerno de África como estamos presenciando ahora ".

El precio de las langostas en los medios de vida humanos

Los aumentos de la langosta del desierto pueden afectar a los agricultores o aquellos que crían ganado para su sustento, que incluye entre el 75 y el 80 por ciento de la población en Etiopía y Kenia. Los niños a menudo son retirados de la escuela para trabajar protegiendo las granjas familiares de las langostas, y los enjambres de langostas pueden generar deudas familiares: el 60 por ciento de los jefes de familia en Mauritania, en el noroeste de África, se endeudaron personalmente debido a los enjambres de langostas allí entre 2003 y 2005, según Cressman.

No solo eso, los brotes de langostas pueden provocar inseguridad alimentaria . Debido a que les encanta comer más o menos lo mismo que le gusta a la gente, las langostas pueden diezmar los cultivos de cereales. También comen lo mismo que el ganado forrajero, por lo que la producción de leche de los animales en pastoreo disminuye cuando las langostas realmente se ponen en marcha, lo que puede afectar la nutrición de todos, especialmente los niños.

Un agricultor sostiene langostas muertas en la provincia central de Punjab de Pakistán el 23 de febrero de 2020. Los agricultores de Pakistán están luchando para combatir la peor plaga de langostas en casi tres décadas, ya que enjambres de insectos diezman cosechas enteras en los núcleos agrícolas del país y disparan los precios de los alimentos.

Qué pueden hacer los gobiernos con respecto a las langostas

Se han planteado todo tipo de ideas, una tiene que ver con la liberación de un grupo de patos en las áreas más devastadas por las langostas, ya que las aves acuáticas aman las langostas y comen más de 200 por día.

En el pasado, los agricultores quemaron neumáticos como medio para dispersar las langostas y rociaron pesticidas desde el suelo y el aire. Pero, ¿qué se puede hacer si esto comienza a suceder con más frecuencia debido a los efectos ambientales del cambio climático ?

"A largo plazo, deben establecerse y mantenerse fuertes unidades nacionales contra la langosta dentro del Ministerio de Agricultura que tengan un presupuesto autónomo, equipos, recursos y personal bien capacitado para monitorear la situación y tomar medidas preventivas para evitar situaciones de emergencia y aumentos repentinos", agregó. dice Cressman. "Si estas unidades no son autónomas, con demasiada frecuencia los fondos, el personal y el equipo se utilizan para el control de otras plagas y luego, cuando la langosta del desierto invade, los medios son insuficientes".

Eso es interesante

Las langostas fueron una de las 10 plagas que visitaron Egipto en el libro bíblico del Éxodo; las otras fueron granizo, fuego, ranas, piojos, enfermedades del ganado, oscuridad, forúnculos, la muerte de los primogénitos y toda el agua se convirtió en sangre.

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