Depredador prehistórico redescubierto en el cajón del museo

2019-04-27
Simbakubwa kutokaafrika, un carnívoro gigantesco más grande que un oso polar, es conocido por los restos de la mayor parte de su mandíbula, porciones de su cráneo y partes de su esqueleto. MAURICIO ANTON

Aunque su nombre significa " gran león de África ", Simbakubwa kutokaafrika no era un león . De hecho, este depredador mamífero extinto ni siquiera era un gato.

Pero seguro que fue grande. La estimación más conservadora sitúa el peso de la criatura en 617 libras (280 kilogramos), que está a la par con los leones modernos más voluminosos. Sin embargo, el monstruo podría haber pesado potencialmente hasta 3,425 libras (1,554 kilogramos), haciéndolo más pesado que cualquier mamífero terrestre carnívoro vivo en la actualidad.

Se podría decir que Simbakubwa kutokaafrika fue descubierto dos veces. Los únicos fósiles atribuidos a esta especie son algunos huesos del pie, un hocico parcial y una enorme mandíbula inferior con caninos de 10 centímetros (4 pulgadas) . Es probable que todos estos restos provengan de un animal adolescente; los adultos adultos podrían haber sido incluso más grandes.

En algún momento a fines de la década de 1970 o principios de la de 1980, los fósiles de 22 millones de años fueron desenterrados en Menswa Bridge, un sitio de excavación en el oeste de Kenia. Posteriormente, terminaron en un cajón de colección en el Museo Nacional de Nairobi.

Los expertos les prestaron poca atención hasta 2010, cuando la paleontóloga de la Universidad de Ohio, Nancy J. Stevens, visitó el museo.

"La mayoría de los especímenes que estudio son bastante pequeños", dijo Stevens a Reuters , "así que pueden imaginarse mi sorpresa cuando abrí un cajón que aún no había examinado y vi los enormes dientes brillando hacia mí".

Stevens describe los fósiles en un nuevo artículo del que fue coautora con su colega paleontólogo Matt Borths. El Journal of Vertebrate Paleontology publicó su estudio el 17 de abril de 2019.

Simbakubwa era un jaenodonte especialmente grande. Sin relación con las hienas reales, los hienodontos eran un grupo de depredadores que aparecieron por primera vez hace unos 62 millones de años y se dispersaron por África, Eurasia y América del Norte.

Luego, hace aproximadamente 11 millones de años, los últimos hienodontos se extinguieron . Nadie sabe por qué, pero la deriva continental y el surgimiento de nuevos linajes de mamíferos depredadores en competencia probablemente contribuyeron a su declive.

Simbakubwa es el miembro más antiguo conocido de un subgrupo de hyaenodontes que aparentemente tuvo sus orígenes en África y la Península Arábiga. Como revela la nueva especie, estas bestias alcanzaron enormes tamaños corporales al principio de su historia evolutiva. Ser grandes puede haberles permitido cazar algunos de los colosales precursores de los elefantes, hipopótamos e hyraxes de hoy que compartían el hábitat de Simbakubwa en Kenia.

Ahora que da miedo

Como muchos otros hyaenodontes, Simbakubwa tenía tres juegos de " dientes para cortar carne " en la parte posterior de la boca. Los perros, gatos, osos y hienas reales solo tienen un conjunto cada uno.

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