El baile de los piqueros de patas azules atrapa a la chica cada vez

2020-10-24
Un pájaro piquero de patas azules macho realiza su danza de apareamiento en la Isla Seymour Norte en las Islas Galápagos de Ecuador. John Stillwell / PA Images / Getty Images

¿Qué es marrón, blanco y azul, y se mueve como un desafío de baile de TikTok? Un ave marina salvaje de 3,3 libras (1,5 kilogramos) que lleva el nombre de un insulto español y cuyo número se está deslizando hacia un territorio en peligro de extinción .

Estamos hablando del piquero de patas azules ( Sula nebouxii ). Estas aves, con sus alas de color marrón oscuro y sus características patas de color azul brillante, miden aproximadamente 32 pulgadas (81 centímetros) de altura y son una de la media docena de especies de la familia Sulidae. Tienen picos largos, cuerpos en forma de cigarro y alas angulosas y estrechas. Junto con el color sal y pimienta de su cuerpo, el piquero de patas azules tiene una danza de apareamiento de pasos altos que los machos usan para atraer a las hembras. Los piqueros machos levantan un pie a la vez en un movimiento conocido como señalar hacia el cielo que se acompaña de alas extendidas horizontalmente, cabezas elevadas y una llamada larga y hueca.

Patadas cerúleas

Pero no espere escuchar una cacofonía cuando el pájaro esté volando o cazando. "El piquero de patas azules es una de esas aves únicas que apenas emite un sonido cuando está en el mar", dice Diana Ludwiczak, propietaria del blog " How I Got Into Veterinary School ", que quedó fascinada con los piqueros de patas azules cuando se unió un club de aves de estudiantes. "Cuando y si tienes la rara oportunidad de escuchar a un piquero de patas azules pelear por una presa, es fácil derretirse en un millón de pedazos. Sus vocalizaciones deleitarán y satisfarán a cualquier aficionado a las aves".

Y también sus pies palmeados. Esta característica particular, cuando se encuentra en aves acuáticas como los piqueros de patas azules, se conoce como pies totipalmatos . Esto significa que los cuatro dedos del pie están unidos por una red que hace que las patas de las aves sean tan eficientes como las aletas en el agua. Los pies palmeados también ayudan a los piqueros de patas azules a regular su temperatura corporal. Si se enfrían demasiado, pueden mantener el equilibrio sobre una pierna y meter el otro pie en sus suaves plumas blancas del vientre. Si se calientan demasiado, el piquero de patas azules promedio se enfría haciendo caca sobre sus propios pies cerúleos.

Un primer plano de los piqueros de patas azules muestra el intenso color azul y las membranas que hacen que los pies funcionen tan bien en el agua como en la tierra.

Un apodo que pegó

Se cree que el piquero de patas azules recibió su nombre de los primeros exploradores que canibalizaron la palabra española " bobo ". La palabra en ese momento significaba, vagamente, "estúpido". Se refería en gran parte a la forma en que los pájaros piqueros se movían torpemente en tierra y la forma inconsciente en que se acercaban a los humanos sin miedo.

La referencia se mantuvo, pero también lo hizo nuestra fascinación por aprender más sobre el ave, incluidos sus recuentos de población y tasas de reproducción. Los investigadores han estudiado sus hábitats, los rituales de apareamiento, los estilos de crianza y las preferencias alimentarias, e incluso la inclinación de los hermanos mayores a picotear hasta la muerte a sus hermanos menores competidores.

Aproximadamente la mitad de la población de piqueros de patas azules vive en las Islas Galápagos , una cadena de 19 islas volcánicas en el Océano Pacífico a unas 605 millas (1.000 kilómetros) al oeste de América del Sur. Las islas son parte de su país vecino más cercano, Ecuador, que en 1959 declaró el 97 por ciento de la superficie terrestre de las islas como parque nacional y conservó las aguas circundantes como reserva marina. Esta declaración fue precedida por la visita de Charles Darwin a las islas en 1835, donde la flora y la fauna que se desarrollaban en extremo aislamiento inspiraron su teoría evolutiva.

La otra mitad de la población de piqueros de patas azules se distribuye a lo largo de las costas occidentales de América del Norte, Central y del Sur, y la mayoría de estos habitantes costeros se concentran en México, Colombia, Ecuador y Perú. Los piqueros de patas azules abandonan sus áreas de anidación a la luz del día para cazarsu presa preferida, que los lleva en vuelos sobre frías aguas oceánicas hacia zonas fértiles donde ascienden profundos oleajes a la superficie y son ricas en sardinas, anchoas y pequeños peces de mar abierto. Ocasionalmente, los piqueros de patas azules también comen calamares, se zambullen, como lo hacen para atrapar a todas sus presas, en el agua desde grandes alturas a gran velocidad y chasquean a sus objetivos con el pico a medida que ascienden hacia la superficie. Incluso durante la temporada de cría de huevos, las parejas de machos y hembras se turnarán para volar para atrapar la cena, y una se quedará para mantener los huevos calientes.

Rocky Homelife, bandada exitosa

Al igual que otras aves marinas, el piquero de patas azules anida en tierra y no parece importarle el terreno rocoso de las costas o las islas volcánicas. A diferencia de otras aves que construyen nidos elaborados con la esperanza de cortejar a una pareja, el exitoso cortejo del piquero de patas azules culmina en una humilde morada. Una hembra pone de uno a tres huevos, y ambos miembros de la pareja duermen en un nido que se construye haciendo lo que es natural: defecar.

A medida que la pareja apareada (generalmente solo se unen durante una temporada de reproducción) ocupa un rasguño o depresión en la roca, crean un nido de paredes circulares con el tiempo construido con capa sobre capa de excremento. Pero no siempre todo va bien dentro de esos muros. Los piqueros machos que no estén seguros de la paternidad del huevo con una nueva hembra pueden destruir los huevos. Otras especies de piqueros pueden merodear el nido y romper los huevos. Y, debido a que los huevos eclosionan con cuatro días de diferencia entre sí, los pollitos mayores pueden matar a la competencia recién nacida.

Cada nueva generación destaca la razón por la que los pies azules funcionan para el piquero. El color proviene de los pigmentos carotenoides que se ingieren en la dieta rica en pescado fresco de las aves. Cualquier ave que sea débil o enfermiza tendrá dificultades para alimentarse y, por lo tanto, no tendrá el azul más brillante para sus patas. La intensidad del azul, ya sea débil o fuerte, indica la salud y el potencial del macho como pareja, lo que significa que las hembras reproductoras pueden tomar una decisión mirando los pies del macho durante una danza de apareamiento.

"Los piqueros de patas azules machos son evaluados por parejas potenciales por el color azul de sus pies", dice Lisa M. Webb, psicóloga clínica licenciada que recientemente completó una maestría en salud ambiental y ciencias de la conservación en la Universidad Johns Hopkins, que incluyó la recolección de datos. sobre piqueros de patas azules en las Islas Galápagos. "Este color azul es un indicador de salud y fuerza, por lo que una hembra elegirá una pareja con patas de un azul oscuro intenso, ya que eso sugiere una mayor probabilidad de tener descendencia sana".

Aunque poder juzgar la virilidad de un hombre por sus pies azules parecería agilizar las decisiones de citas, las poblaciones de piqueros de patas azules se han reducido . En gran parte debido a la disminución del número de sardinas, el piquero de patas azules ha pasado de unos 20.000 adultos en las Islas Galápagos a menos de 6.500 en 2018, el último año del que hay datos disponibles.

Eso es interesante

Los piqueros de patas azules que cazan pescado fresco generalmente se zambullen desde el aire, golpean el agua a 60 millas por hora (96 kilómetros por hora) y luego caen en picado 80 pies (24 metros) por debajo, con sacos de aire especiales en el cráneo para evitar daños cerebrales. de estos enormes cambios de presión .

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