El miedo al 'superdepredador' humano hace que los grandes carnívoros coman menos

2017-06-29
Los científicos estudiaron cómo el miedo a los humanos afecta el comportamiento de los principales depredadores de los ecosistemas, como este puma (Puma concolor). John Conrad / Getty Images

¿Cómo nos ven los animales salvajes? Está bastante claro que no nos consideran completamente inofensivos, porque de lo contrario podríamos tener pájaros azules posados ​​en nuestros dedos y cervatillos trotando detrás de nosotros de camino al trabajo como en alguna película de Disney. Pero los animales de presa no son los únicos que se precipitan tan pronto como un grupo de humanos se estrella contra la maleza. Incluso los principales depredadores de un ecosistema darán a los humanos de la zona una cantidad excesiva de espacio. Somos, a los ojos de los animales de todo el mundo, el depredador definitivo.

Un nuevo estudio publicado en la revista Proceedings of the Royal Society B demuestra experimentalmente que los grandes carnívoros (los pumas, por ejemplo) perciben a los humanos como depredadores y nos temen hasta tal punto que la precaución que usan para evitarnos distorsiona la forma en que funcionan los ecosistemas. . Investigaciones anteriores muestran que los grandes carnívoros son esenciales para dar forma a los ecosistemas , y que meterse con grandes carnívoros desencadenará grandes cambios en la red trófica de un ecosistema. El grupo de investigadores de la Western University en Ontario y la University of California Santa Cruz es el primero en demostrar que el miedo de estos grandes depredadores a los humanos afecta su comportamiento de alimentación, lo que tiene consecuencias ecológicas mensurables más adelante en la cadena alimentaria.

Entonces, somos un superdepredador. ¿Qué otros superdepredadores hay? Leones ¿Orcas? ¿Qué?

Según la coautora del estudio, Liana Zanette, profesora del departamento de biología de la Western University, no hay otros. Solo hay humanos.

"Hay depredadores, y luego está el superdepredador, que somos nosotros", dice Zanette. "Las investigaciones han demostrado que, a nivel mundial, los seres humanos matan grandes carnívoros a una velocidad nueve veces superior a la que mueren naturalmente. También matamos animales de la mitad de la cadena alimentaria a una velocidad cuatro veces superior a la que mueren sus grandes depredadores carnívoros. , no importa cómo se mida, estamos fuera de la escala en términos de la amenaza que representamos incluso para los depredadores ápice. No somos un depredador cualquiera, somos el superdepredador en la parte superior de la cadena alimentaria ".

El equipo de investigación estudió el miedo a los humanos en pumas que viven en suburbios y áreas rurales fuera de Santa Cruz, California, mediante la instalación de una cámara activada por movimiento especialmente diseñada en sitios conocidos de muerte de pumas y reproduciendo grabaciones de personas hablando o ranas cantando a los grandes. gatos mientras comían. De esta manera, pudieron medir las respuestas del puma a cada tipo de sonido y, al mismo tiempo, medir el costo de búsqueda del miedo en estos animales.

"Descubrimos que los pumas casi siempre huían de su cena cuando escuchaban hablar a los humanos", dice Zanette. "Aproximadamente la mitad nunca regresó, y para la otra mitad que lo hizo, les tomó más tiempo hacerlo. El efecto general fue que durante un período de 24 horas, los pumas pasaron la mitad del tiempo alimentándose que cuando se expusieron al control".

La presencia percibida de humanos hizo que los pumas actuaran no como los principales depredadores, sino más como especies de la mitad de la cadena alimentaria. Cuando uno de estos animales, digamos un mapache, piensa que hay depredadores alrededor, pasan su tiempo evitando al depredador y enfocándose en mantenerse con vida, lo que significa que dejan de hacer prácticamente todo lo demás, incluido comer. Y debido a que las presas asustadas comen menos, esto afecta al siguiente nivel de la cadena alimentaria, al siguiente y al siguiente.

Este efecto, obviamente, se puede observar en más que solo los pumas de California. Prácticamente todos los ecosistemas del mundo están inundados de superdepredadores (recordemos, los humanos) en este momento. Los grandes carnívoros se ven cada vez más obligados a vivir en paisajes dominados por humanos y, evidentemente, viven aterrorizados por nosotros. Esta investigación muestra que su comportamiento en respuesta a nosotros impacta nuestros paisajes. Esta información por sí sola puede ser útil en el futuro para proteger una clase de animales cuya presencia es esencial para el funcionamiento del ecosistema y cuyo número continúa disminuyendo en todo el mundo debido a actividades humanas como la caza, la persecución y la pérdida de hábitat. Aparentemente, nuestra existencia en el paisaje tampoco les está haciendo ningún favor.

"Esta investigación enfatiza el papel fundamental del miedo en la determinación de cómo funciona la naturaleza", dice Zanette. "Como tal, está claro que se necesita una comprensión completa de los efectos del miedo, y aunque hemos aprendido mucho en los últimos años, estamos apenas al comienzo de la curva de aprendizaje".

Eso es interesante

En un estudio anterior, cuando el mismo equipo de investigación asustó a los mapaches de vida libre con los sonidos de los grandes carnívoros, los mapaches comieron un 66 por ciento menos de comida de lo normal.

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