El Monumento Nacional Snowy Dunes of White Sands fue testigo de la historia atómica

2019-11-28
Las dunas de arena blanca del Monumento Nacional White Sands están contrarrestadas con nubes rosadas de un cielo al atardecer. Mark A Paulda / Getty Images

Las dunas comienzan como pequeños montículos nevados llenos de matas de vegetación desaliñada. Pero cuanto más se adentra en el corazón del Monumento Nacional White Sands de Nuevo México, más impresionante se vuelve el campo de dunas. Es aquí, a varias millas a lo largo de Dunes Drive, donde la arena de yeso de color blanco brillante se amontona en montículos enormes y ondulados que se extienden por millas, una vista tan impresionante que el monumento atrae a más de 600,000 visitantes al año.

El campo de dunas de yeso de White Sands de 71.224 hectáreas (176.000 acres) es el más grande del mundo. Y eclipsa a sus competidores, de los cuales solo hay un puñado: los siguientes dos campos de dunas de yeso más grandes del mundo son 2,000 acres u 809 hectáreas ( Salt Basin en el Parque Nacional de las Montañas de Guadalupe en Texas) y 250 acres o 101 hectáreas ( Cuatro Ciénegas en Coahuila, México).

Si bien el yeso es un mineral relativamente común, las dunas de yeso son raras porque el yeso es blando y se disuelve fácilmente en agua. Por lo tanto, generalmente es arrastrado al mar a través de ríos y otras vías fluviales. Pero White Sands se encuentra en la cuenca de Tularosa, un área en el desierto de Chihuahua que no tiene salida. Piense en ello como una tina sin desagüe. El yeso que se transporta aquí permanece como cristales cuando el agua desaparece. Con el tiempo, el viento y los ciclos repetidos de congelación y descongelación transforman estos cristales en pequeños granos de arena.

Curiosamente, aunque los fuertes vientos soplan a menudo a través de la cuenca de Tularosa, moviendo las dunas de arena hasta 38 pies (11 metros) por año , la arena nunca se lleva el viento. Eso es gracias a una capa freática poco profunda que se encuentra a solo uno o dos pies (aproximadamente medio metro) debajo del suelo, anclando gran parte de la arena y manteniéndola fresca.

Historia: nacimiento de las dunas

Los científicos consideran que el campo de dunas de White Sands es relativamente joven. Se formó hace 10.000 años en una tierra que, hace 250 millones de años , estaba cubierta por un mar poco profundo. Cuando el mar desapareció, dejó densas capas de yeso. Con el tiempo, se formó la Cuenca Tularosa, que recogió más agua cargada de yeso. Hace unos 12.000 a 24.000 años, la cuenca se convirtió en una zona pantanosa de tierra que albergaba mamuts lanudos, perezosos gigantes y camellos antiguos. Una vez más, la tierra se secó y dejó aún más yeso. Esta vez, el yeso se transformó en las impresionantes dunas blancas como la nieve que existen en la actualidad.

A principios de la década de 1900, el joven campo de dunas fue amenazado por empresarios que querían comenzar a explotar la tierra, ya que el yeso es un mineral versátil que se usa en todo, desde yeso de París y paneles de yeso hasta pasta de dientes y pan. White Sands se salvó cuando el empresario local Thomas Charles encabezó los esfuerzos en la década de 1920 para preservar el área, que fue designada monumento nacional en 1933. (Los parques nacionales se designan como tales debido a su valor paisajístico o natural; los monumentos nacionales tienen objetos que tienen o valor científico, según el Servicio de Parques Nacionales ).

Doce años después de que el sitio se convirtiera en monumento nacional, la primera bomba atómica del mundo , apodada Gadget, fue detonada en el sitio Trinity en el recién creado White Sands Proving Ground, que se encuentra a 60 millas (96 kilómetros) al norte del monumento nacional . No se dio a conocer información sobre estas pruebas hasta después de que la bomba atómica fuera lanzada sobre Hiroshima, Japón, en 1945. Hoy, el ejército de los Estados Unidos utiliza esta tierra, ahora llamada White Sands Missile Range, como área de pruebas militares. El sitio Trinity, un Monumento Histórico Nacional, está abierto al público dos veces al año, los primeros sábados de abril y octubre.

Los estudiantes visitan el sitio de Trinity en White Sands Missile Range, Nuevo México en 2005, hogar de la primera prueba de bomba atómica. Un modesto obelisco negro marca el lugar donde se detonó la bomba de plutonio de 19 kilotones el 16 de julio de 1945, tres semanas antes de que Estados Unidos lanzara la bomba atómica sobre Hiroshima.

Visitando White Sands

Los visitantes de White Sands disfrutan de tres actividades principales: trineos, caminatas y campamentos. Si bien es posible deslizarse en trineo por una duna de arena, no es tan fácil como hacerlo en la nieve. Entonces, la tienda de regalos del monumento vende platillos de plástico que, según dice, funcionan mejor en las dunas, aunque también puede traer su propio medio de transporte.

Los excursionistas tienen acceso a cinco senderos que suman un total de 8,9 millas (14 kilómetros). Todos muestran diferentes aspectos del campo de dunas y se puede acceder a ellos desde Dunes Drive, una carretera sinuosa de 13 kilómetros (8 millas) hacia el corazón del campo de dunas. Si bien la mayoría de los senderos son cortos y relativamente fáciles de recorrer, el sendero Alkali Flat de 5 millas (8 kilómetros) en los tramos más lejanos del monumento es bastante accidentado y tarda de dos a tres horas en completarse. Aún así, pude caminar fácilmente por todos los senderos en un día durante una visita reciente. El sendero Alkali Flat, dicho sea de paso, pasa cerca de White Sands Missile Range; Las señales advierten a los excursionistas que se mantengan en el sendero porque puede haber municiones sin detonar cerca.

También es posible disfrutar de campamentos primitivos en el campo en White Sands. Sin embargo, solo hay 10 campings, que requieren permisos especiales, y tienden a llenarse rápidamente. Entonces, si realmente quiere enganchar un sitio, es mejor llegar al monumento a las 7 am, cuando se abren las puertas. Luego, deberá esperar otras dos horas (a menudo en una fila) hasta que abra la oficina, momento en el que podrá obtener un permiso.

Varias dunas de arena blanca y tierra expuesta crean hermosos patrones de olas en el Monumento Nacional White Sands en Nuevo México.

Ya sea que sea un campista fuera de pista o no, quédese en White Sands el tiempo suficiente para disfrutar de una puesta de sol en el corazón del campo de dunas. Las puestas de sol aquí son a menudo increíbles y pintan las dunas con una variedad de colores increíbles.

AHORA ESO ES GENIAL

Hollywood ha filmado más de 20 películas importantes en White Sands desde 1950. Además, aproximadamente el 90 por ciento de los automóviles producidos en los Estados Unidos han sido filmados o fotografiados en el monumento.

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