¿Es el permafrost realmente, bueno, permanente?

2019-07-25
Aquí se ve hielo bajo el suelo de permafrost en Spitzbergen, la isla más grande y única del archipiélago de Svalbard en Noruega, la más grande y permanentemente poblada. SeppFriedhuber / Getty Images

En 2010, se descubrió un cadáver de mamut lanudo en Siberia, cerca de la costa del mar de Laptev. Apodada " Yuka " , la bestia extinta murió hace unos 28.000 años. Sin embargo, su cuerpo estaba sorprendentemente bien conservado, con parches de piel enrojecida, un cerebro que estaba en gran parte intacto y con estructuras celulares parecidas a núcleos.

¿Cómo pudo su cadáver tanto tiempo sin pudrirse? La respuesta corta es que Yuka estaba congelada, pero no dentro de algún glaciar o iceberg. Después de la muerte, Yuka quedó encerrada en una capa de lo que se conoce como permafrost.

¿Qué y dónde está el permafrost?

Como sabemos, el agua se congela a 32 grados Fahrenheit (0 grados Celsius). El permafrost es cualquier material del suelo, como suelo, sedimentos y rocas, que permanece a temperaturas de congelación o por debajo de ellas durante al menos dos años consecutivos. Se sabe que alrededor del 25 por ciento de toda la superficie terrestre del hemisferio norte contiene permafrost.

Fue el paleontólogo estadounidense Siemon W. Muller quien originalmente acuñó el término "permafrost", un acrónimo de las palabras "permanente" y "escarcha". A pesar de ese nombre, el permafrost no dura para siempre. Gracias al cambio climático , se ha estado descongelando en grandes cantidades. Esto tiene serias ramificaciones tanto para el medio ambiente como para la economía.

En términos generales, el permafrost tiende a ocurrir en lugares donde la temperatura promedio del aire es de 0 ° Celsius (32 ° grados Fahrenheit) o ​​menos cada año. Según el Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo , la mayor parte del permafrost del hemisferio norte se encuentra entre las latitudes altas de 60 y 68 grados norte. Siberia, Canadá, Alaska y partes de Escandinavia están cargadas con este césped helado.

Más al sur, el permafrost tiende a encontrarse en áreas de gran elevación, como la meseta tibetana, la cordillera Hindu-Kush y los Alpes suizos . El permafrost no está tan extendido debajo del ecuador , pero subyace en partes de Nueva Zelanda, la Cordillera de los Andes y la Antártida.

Así como sus ubicaciones varían, también varía su composición; no es uniforme. Algunas secciones están libres de hielo , mientras que otras están compuestas por más del 30 por ciento de hielo. Asimismo, la profundidad, edad y extensión del permafrost pueden variar ampliamente.

A menudo, el permafrost se encuentra debajo de una " capa activa " de suelo, que se descongela y se vuelve a congelar estacionalmente. El permafrost en sí puede medir desde menos de 3.2 pies (1 metro) de espesor hasta más de 4.921 pies (1.500 metros) de espesor.

Y puede volverse irregular. El norte de Alaska ocupa una " zona de permafrost continuo ". Eso significa que el permafrost subyace en más del 90 por ciento del terreno local. Pero en latitudes más bajas es una historia diferente. Prácticamente todo al sur de la Cordillera de Brooks se encuentra en una "zona de permafrost discontinua". Aquí, el permafrost reside en un porcentaje menor de la superficie terrestre.

El mamut lanudo Yuka fue descubierto en el permafrost siberiano cerca de la costa del mar de Laptev 28.000 años después de su muerte.

Nieve, árboles y agua

Por contradictorio que parezca, la nieve es un aislante realmente bueno . Entonces, cuando las mantas gruesas se quedan durante todo el año, es posible que mantengan el suelo demasiado caliente para el permafrost. Del mismo modo, en lugares donde ya existe permafrost, las capas aislantes de nieve a nivel de la superficie pueden calentarlo .

Pero mientras que la nieve es un impedimento, la turba es una bendición. Extendida en el Ártico meridional y sus alrededores, la turba es un tipo de sustrato que está hecho de materia orgánica parcialmente descompuesta (por ejemplo, musgos y plantas de pantano). En general, el suelo debajo de él se mantiene fresco, protegido del calor solar. Por lo tanto, la turba protege el permafrost.

Los bosques de hoja perenne también ayudan. Con sus ramas densamente punzadas, los pinos limitan la cantidad de luz solar y nieve que llega a la superficie del suelo. En el proceso, los árboles de hoja perenne ayudan a evitar que el permafrost se descongele. Por lo tanto, no es de extrañar que el permafrost sea común debajo de los pinos agrupados en áreas de gran altitud y gran altitud.

El arreglo es mutuamente beneficioso. Dado que el agua líquida no puede filtrarse a través del permafrost duro, actúa como una barrera de drenaje. El agua no congelada que se absorbe en la capa activa queda atrapada allí. Esta agua, que no puede viajar más profundamente en la tierra, sostiene algunas de las plantas que viven en la superficie.

El pasado profundo y el futuro incierto

A veces, el permafrost se forma en concierto con el suelo mismo. Cuando esto sucede, la temperatura de los suelos, sedimentos y rocas recién depositados alcanza los 32 grados Fahrenheit (0 grados Celsius) muy rápidamente. Por otro lado, el permafrost también puede desarrollarse cuando una muestra existente de suelo no congelado se enfría desde el nivel de la superficie hacia abajo.

Como mínimo, se cree que el permafrost en Prudhoe Bay, Alaska, tiene 500.000 años de antigüedad. Y algunos de los permafrost debajo de Territorio del Yukón de Canadá podría haber más de 700.000 años de edad .

Dentro de este último, los científicos encontraron una antigua pata de caballo, completa con muestras de ADN . El permafrost puede conservar todo tipo de materia orgánica durante largos períodos de tiempo. En 2012, los científicos rusos regeneraron plantas vivas de la tundra a partir de frutas de la edad de hielo que habían estado encerradas en permafrost durante unos 30.000 años.

Desafortunadamente, a medida que el permafrost se derrite, el material orgánico atrapado se descompone, liberando carbono y metano a la atmósfera . Esos gases exacerban el cambio climático. Y la mala noticia es que, según un estudio de 2019 publicado en Nature Communications , varios depósitos de permafrost en todo el mundo se han calentado entre 39,7 y 32,8 grados Fahrenheit (0,39 a 0,1 grados Celsius) entre los años 2007 y 2016.

En este momento, aproximadamente 1.7 mil millones de toneladas (1.6 mil millones de toneladas métricas) de carbono están atrapadas en el permafrost. Los científicos no saben cuánto de esto se liberará a la atmósfera si continúan las tendencias actuales de deshielo, o qué tan rápido se escapará. Pero algunas proyecciones no son alentadoras .

Para empeorar las cosas, cuando el permafrost se descongela, puede desestabilizar el paisaje. Solo en la ciudad de Norilsk, Rusia, más de 100 edificios residenciales han resultado dañados porque el permafrost que alguna vez fue sólido debajo de ellos se está ablandando. El calentamiento del permafrost también ha provocado deslizamientos de tierra , lagos drenados y carreteras destrozadas.

AHORA ESO ES ASOMBROSO

¿Recuerda el mamut lanudo que Yuka encontró en el permafrost siberiano en 2010? Estaba tan bien conservada que a principios de 2019, los científicos pudieron extraer 88 estructuras similares a núcleos de sus células e intentar "hacerlas volver a la vida". El equipo inyectó los núcleos en células de ovario de ratón y, aunque las células nunca se dividieron por completo, completaron el proceso llamado "ensamblaje del huso", que es el paso que confirma que los cromosomas se unen a las estructuras del huso antes de que la célula madre se rompa en dos células hijas. ¡Cosas muy interesantes!

Suggested posts

The Secrets of Airline Travel Quiz

The Secrets of Airline Travel Quiz

Air travel is far more than getting from point A to point B safely. How much do you know about the million little details that go into flying on airplanes?

Cómo convertir binario en decimal (y viceversa)

Cómo convertir binario en decimal (y viceversa)

Con un poco de paciencia, puede dominar este truco de convertir código binario a decimales, ¡y divertirse haciéndolo!

Related posts

Dona tu cabello para ayudar a mantener limpia nuestra agua

Dona tu cabello para ayudar a mantener limpia nuestra agua

Los recortes de cabello de los salones y las donaciones personales se pueden reutilizar como tapetes que absorben los derrames de petróleo y ayudan a proteger el medio ambiente.

La montaña más alta del sistema solar es mucho más alta que el Everest

La montaña más alta del sistema solar es mucho más alta que el Everest

Muchas personas sueñan con escalar el Monte Everest, pero ¿y si fuera posible escalar la montaña más alta del sistema solar? ¡Esa montaña es más del doble de alta que el Everest! ¿Entonces donde esta?

El tiempo puede no existir, dicen algunos físicos y filósofos

El tiempo puede no existir, dicen algunos físicos y filósofos

La respuesta a la pregunta "¿Existe el tiempo?" Puede parecer obvio, pero ¿lo es? ¿Y si el tiempo no existe, sino que es simplemente una construcción humana?

¿Podría el bosón W recién medido romper el modelo estándar?

¿Podría el bosón W recién medido romper el modelo estándar?

Una década de ciencia y billones de colisiones muestran que el bosón W es más masivo de lo esperado. Un físico del equipo explica lo que significa para el modelo actual de física de partículas.

Tags

Categories

Top Topics

Language