Fisher Cats: Los duros del mundo de las comadrejas

2019-07-17
El gato pescador (Pekania pennanti) suele ser un poco más grande que un gato doméstico y puede vivir hasta siete años en estado salvaje. USFWS Región Pacífico Sudoeste / Flickr (CC By-2.0)

Busca en Google las palabras "gato pescador" e inevitablemente encontrarás resultados bastante aterradores: ¡Asesinos en serie de gatos domésticos! ¡Gritos espeluznantes! ¡ Suburbanos que odian a los humanos ! Si bien puede haber algo de verdad en algunos de esos descriptores, gran parte del gato pescador es ficción. Aquí está el verdadero negocio, según los expertos.

¿Qué es un gato pescador?

Empecemos por el nombre. Quizás el mamífero más mal etiquetado que existe, el gato pescador ( Pekania pennanti ) (o, como lo llaman los profesionales de los animales más precisos, el pescador) no tiene relación con peces o gatos, ni caza a ninguno de los dos (supuestamente ... nosotros ''. llegaré a eso en un segundo).

"El problema con el nombre es que no es un gato", dice Roland Kays, profesor de investigación del Departamento de Recursos Forestales y Ambientales de la Universidad Estatal de Carolina del Norte y jefe de laboratorio del Museo de Ciencias Naturales de Carolina del Norte. "Es como una comadreja grande, pero es del tamaño de un gato. Se parece más a un glotón ".

Las pequeñas criaturas robustas, de cuerpo delgado y patas cortas miden entre 32 y 40 pulgadas (81 a 102 centímetros) de largo, con orejas redondeadas y colas tupidas que miden entre 12 y 16 pulgadas (30 a 41 centímetros) de largo. Tienen abrigos brillantes de color marrón oscuro y unas garras retráctiles bastante impresionantes. Se encuentran en varias partes de los Estados Unidos, desde Nueva Inglaterra hasta Tennessee, alrededor de los estados del Gran Lago y las Montañas Rocosas del norte, y una población más pequeña vive en la costa oeste de Oregón, California y la región sur de Sierra Nevada.

"Son depredadores que viven solo en América del Norte", dice Kays. "Son bastante buenos tanto en los árboles como en el suelo en términos de correr y cazar una amplia variedad de cosas; son famosos por ser uno de los pocos animales que pueden matar y comer puercoespines".

La dieta del gato pescador

Sí, lo leíste correctamente. Kays dice que el pescador se divierte mucho acechando, matando y consumiendo al bicho espinoso que la mayoría de los animales evitarían como una plaga. Si bien no hay evidencia que demuestre cómo el pescador hace el trabajo sucio, Kays dice que el acto espeluznante está en línea con las impresionantes habilidades del carnívoro. "Son la combinación correcta de pequeño y rápido, por lo que rodean al puercoespín y luego lo lanzan, lo agarran por la cabeza porque esa es la única parte que no está cubierta de púas y aplastan el cráneo", dice. "La mayoría de los animales los dejan solos, pero los puercoespines son bastante grandes, lentos y bastante letárgicos, por lo que el pescador da vueltas hasta que puede morder su cabeza. Nadie lo ha filmado nunca, pero hemos visto evidencia en la nieve de lo que probablemente sucedió".

Si bien el pescador probablemente se divierta acechando y consumiendo puercoespines, es menos probable que aplique las mismas cualidades de asesino frío como una piedra a otras presas potenciales, a pesar de lo que dicen los informes de noticias. "No hay evidencia física real de que un pescador se coma un gato doméstico y, como científico, me gusta evaluar la evidencia", dice Kays. "Ciertamente tienen el tamaño correcto, por lo que deberían poder derrotar a un gato doméstico gordo más pequeño, sin experiencia o perezoso. Pero hemos hecho mucho seguimiento, y ahora es interesante porque se están mudando a muchas áreas urbanas y suburbanas, y hemos salido y seguido sus huellas en la nieve y los hemos visto cruzar con huellas de gato en la misma área, pero nunca hemos encontrado un gato muerto y nunca hemos encontrado un gato en el dieta del pescador.La gente se lo atribuye, pero es más probable que sea un coyote, un conocido asesino de gatos o un gran búho cornudo. Pero si alguien encuentra alguna evidencia, no voy a discutir con ella ".

Kays incluso escribió sobre la falta de evidencia que acusara a los pescadores de asesinos de gatos en su serie "Científico en el trabajo" para The New York Times. Describió cómo él y el estudiante de pregrado de SUNY Albany, Paul Gallery, recolectaron 24 muestras de dieta de pescadores suburbanos, y aunque encontraron muchas , no encontraron gato. "La comparación de nuestros resultados con los estudios publicados mostró que los pescadores suburbanos comían más ardillas grises que la mayoría (20 por ciento de su dieta)", escribió. "Hay un estudio sobre la dieta de los pescadores de Massachusetts que registró dos observaciones de un pescador comiendo un gato, pero no encontró pelo o huesos de gato en 226 muestras de dieta física".

Dicho todo esto, el pescador es omnívoro, por lo que le gusta comer una variedad de cosas, que van desde conejos y reptiles hasta mapaches, ratones y definitivamente ardillas, lo que puede explicar, al menos parcialmente, por qué tantos pescadores se encuentran en los suburbios. "En todos los lugares en los que he vivido en la costa este, las áreas suburbanas están llenas de ardillas y los pescadores son muy buenos cazadores de ardillas", dice Kays. "Así que encuentran toda esta comida y las ardillas son estúpidas; verán al pescador venir corriendo y pensarán que es solo un perro o algo así".

¿Deberían temerse los gatos pescadores?

Los científicos aún no están totalmente seguros de qué especies mata el pescador y por qué, y viceversa. "Es interesante porque todavía hay cosas que se desconocen", dice Kays. "En la costa este, les está yendo muy bien y la población está creciendo, incluso con los límites de las trampas de pieles, se están expandiendo a Maryland, Virginia, Virginia Occidental y Pensilvania. Y en el medio oeste, están haciendo Está bien. Pero en la costa oeste, lo están haciendo mucho peor. Una posibilidad es que los pescadores en el oeste estén siendo asesinados por depredadores como lobos y pumas, que no tenemos en el este. Pero una extraña pepita de información es que en el oeste, los gatos monteses a veces matan a los pescadores. Un lince es más grande que un lince, pero hay cinco registros sólidos de pescadores que matan linces en Maine. Así que, en una costa, las comadrejas están matando gatos,y en la otra costa, los gatos están matando comadrejas. ¿Quizás los pescadores del este son más rudos o los gatos del este son solo mininos? "

En última instancia, los expertos dicen que los pescadores en realidad no buscan atraparnos a nosotros ni a nuestras mascotas. De hecho, los seres humanos son las mayores amenazas para la población de pescadores, gracias a la sobreexplotación de pieles y la tala y la construcción de carreteras que conducen a la pérdida del hábitat forestal. También somos responsables del cambio climático que potencialmente aumenta la frecuencia de incendios en todo el hábitat de los pescadores.

"Las pieles de pescador valían mucho dinero en el siglo XIX y principios del XX", dice Kays. "Si un cazador veía a un pescador, dejaría todo lo que estaba haciendo y lo perseguiría. Recibieron protección en la década de 1930; estaban muy mal, pero se recuperaron lentamente y hubo una variedad de esfuerzos de conservación que llevaron a la población mejorando. Luego legalizaron la captura, pero no es tan común en ciertas áreas, ciertamente no en áreas suburbanas ". Otra razón por la que al pescador le gusta llamar hogar a los suburbios.

Entonces, ¿qué haces si sospechas que estás mirando a un pescador en la calle?

"Simplemente emocionate, es increíble", dice Kays. "No hay nada que temer: no atacan a las personas y probablemente no vayan a perseguir a las mascotas. Siempre están en movimiento, por lo que normalmente solo podrás echar un vistazo rápido, y en las zonas urbanas, son bastante nocturnos. Por lo tanto, es posible que veas una cosa negra corriendo rápidamente por la noche, pero probablemente no sabrás si es un pescador o un gato doméstico ".

Eso es interesante

Hay muchos misterios que rodean al pescador, incluidos sus hábitos de apareamiento. Pero los expertos dicen que los bebés pescadores nacen ciegos y no abren los ojos hasta que tienen al menos 53 días de edad.

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