Gran escondite de huevos de pterosaurio descubierto en China

2017-12-09
Esta imagen de reconstrucción muestra la especie Hamipterus tianshanensis según los descubrimientos en la Región Autónoma Uygur de Xinjiang, en el noroeste de China, donde se descubrieron más de 200 huevos conservados de pterosaurios. Ilustración de Zhao Chuang.

El vuelo es algo difícil de dominar. La gran mayoría de los vertebrados pueden caminar, nadar o hacer ambas cosas. Pero en la historia de la vida en este planeta, solo tres grupos de animales con columna vertebral han desarrollado la capacidad de volar. Los primeros murciélagos adquirieron esta habilidad hace aproximadamente 52 millones de años . Los dinosaurios emplumados comenzaron a experimentar con el vuelo en el período Jurásico. Por cierto, probablemente conozcas a los dinosaurios alados de hoy como "pájaros".

Sin embargo, aunque las aves y los murciélagos todavía existen, los animales que fueron pioneros en el vuelo de los vertebrados se han ido. Eso es porque hace 228 millones de años, evolucionó un clado volador de reptiles. Estos fueron los pterosaurios . Aunque Hollywood a menudo los etiqueta erróneamente como dinosaurios, en realidad representaban un grupo contemporáneo separado.

Volar con estilo

Durante más de 160 millones de años, dinosaurios y pterosaurios vivieron uno al lado del otro. Fue un momento emocionante para ser aeronauta. Durante su reinado, los pterosaurios se diversificaron como locos. Algunas especies serían comparables en tamaño al gorrión . Otros tenían una envergadura de 36 pies (11 metros) o más, lo que los convertía en los animales voladores más grandes de todos los tiempos.

Luego, hace 66 millones de años, los pterosaurios sucumbieron a la misma extinción masiva que acabó con todos los dinosaurios no aviares. Gracias a los paleontólogos que trabajan arduamente, hemos aprendido mucho sobre estas maravillas aladas. No obstante, todavía existen grandes lagunas en nuestro conocimiento.

Un gran misterio involucra las primeras vidas de los pterosaurios jóvenes. El primer nido de dinosaurio confirmado fue desenterrado en 1923. Desde entonces, los cazadores de fósiles han excavado miles de huevos de dinosaurio en sitios de todo el mundo. Sin embargo, los huevos de pterosaurio son considerablemente más raros. Ninguno en absoluto se descubrió hasta 2004 , cuando aparecieron dos en China y un tercero en Argentina. En 2011 se encontró un cuarto huevo junto al esqueleto de su presunta madre, un animal adulto del género Darwinopterus . Tres años después, surgió otro huevo argentino , junto con cinco especímenes chinos adicionales .

Un nuevo avance

Entonces, hasta hace muy poco, la comunidad científica mundial no había encontrado suficientes huevos de pterosaurio para llenar una caja de huevos estándar. Pero los paleontólogos simplemente golpearon la carga madre. En la edición de diciembre de 2017 de la revista Science , un equipo de investigación chino anunció el descubrimiento de un nuevo sitio en el desierto de Gobi de China que contiene al menos 215 huevos de pterosaurio . También se encontraron allí dieciséis embriones conservados , junto con algunos esqueletos de pterosaurios recién nacidos, juveniles y adultos.

Estos huevos tienen aproximadamente 120 millones de años y fueron puestos por Hamipterus tianshanensis , una especie con cresta y dientes con una envergadura de 11 pies (3,3 metros). Los expertos en pterosaurios todavía están tratando de evaluar dónde pertenece en el árbol genealógico. Una de esas autoridades es el paleontólogo David Hone , quien nos dijo en un correo electrónico que lo más probable es que los parientes más cercanos de Hamipterus fueran "varios grupos de pterosaurios ... conocidos por navegar en el océano o por lo menos recolectores costeros". En términos de estilo de vida, dice que estos animales se habrían comportado como las gaviotas y los albatros de hoy.

La nueva recompensa de huevos fue recuperada por un equipo que representa a la Academia de Ciencias de China (CAS) con sede en Beijing. La mayoría de los tesoros con cáscara estaban incrustados en un bloque de arenisca que puede estar escondiendo aún más garras que aún no se han revelado.

Una de las razones por las que este hallazgo es tan espectacular tiene que ver con la fragilidad de las cáscaras de huevo de los pterosaurios. Como las gallinas modernas, los dinosaurios extintos pusieron huevos de cáscara dura. Compárelos con los huevos de las serpientes actuales, cuyas cáscaras son delgadas, suaves, flexibles y tienen la textura del pergamino antiguo. Los huevos de pterosaurio se parecían a estos últimos, un hecho confirmado por descubrimientos anteriores. Debido a que sus cáscaras eran tan blandas, estos huevos raros tienden a aplastarse por las fuerzas de la fosilización . Sin embargo, los de este nuevo sitio chino se conservaron en tres dimensiones .

Los más de 200 huevos fosilizados en China son la colección de huevos de pterosaurio más grande jamás encontrada.

Crianza de pterosaurios

Las implicaciones del descubrimiento aún están abiertas a debate. El paleontólogo de CAS Xiaolin Wang fue el autor principal del artículo en la revista Science , que anunció este gran hallazgo. En él, él y sus coautores sugieren que el sitio puede tener mucho que decir sobre la crianza de los pterosaurios. Como señalan Wang y sus colegas, algunos de los embriones carecen de dientes y los huesos de sus alas parecen subdesarrollados . Los paleontólogos creen que esto podría significar que Hamipterus recién nacido no podría volar ni comer alimentos sólidos. Por lo tanto, habrían tenido que depender de sus padres para su protección y sustento.

Otros científicos no han estado de acuerdo con esa conclusión. En los reptiles actuales, los dientes son una de las últimas cosas que desarrollan los embriones. Entonces, aunque estos pterosaurios en desarrollo no tenían dientes, aún podrían haber crecido algunos mordedores antes de eclosionar. Además, según Michael Habib, especialista en pterosaurios de la Universidad de California, las alas fetales parecen bastante robustas , lo que significa que los recién nacidos podrían haber podido comenzar a volar de inmediato.

Sin embargo, un punto de consenso entre los paleontólogos es que los pterosaurios probablemente no incubaron sus huevos como las aves actuales. Por un lado, como nos dijo Hone, los reptiles extintos "simplemente no podían sentarse como pájaros" debido a las diferencias anatómicas. Además, aunque los pterosaurios estaban recubiertos con un material extraño y difuso , carecían de plumas, que los avianos utilizan para mantener sus garras agradables y cálidas.

S. Christopher Bennett de la Universidad Estatal de Fort Hays en Kansas, otro destacado experto en la ciencia moderna de los pterosaurios, está de acuerdo. "No hay evidencia, ni razón para pensar, de que los pterosaurios incubaron sus huevos", dijo por correo electrónico. "Más bien, probablemente los depositaron en arenas, suelos o materia vegetal como los reptiles modernos".

En el pasado, Bennett ha defendido la idea de que al menos algunos pterosaurios formaron grupos de anidación "cerca de entornos adecuados para que las crías se alimentaran y crecieran de manera segura". Dice que siente que el nuevo sitio de Hamipterus puede dar cierta credibilidad a esa noción, un sentimiento compartido por Wang y sus coautores. "La excavación cuidadosa de [depósitos de huevos de pterosaurios] ciertamente podría proporcionar evidencia de si los huevos fueron enterrados y ... si los pterosaurios reutilizaron los sitios de anidación año tras año", agrega Bennett.

Eso es interesante

En 1784, el naturalista italiano Cosimo Collini se convirtió en la primera persona en escribir una descripción científica formal del esqueleto de un pterosaurio. En ese momento, pensó que este animal de aspecto extraño era una especie de criatura de las profundidades marinas.

Suggested posts

¿Los canguros realmente boxean?

¿Los canguros realmente boxean?

El canguro de boxeo como símbolo del espíritu de lucha australiano se remonta a la década de 1890, pero ¿cuál es la verdad? ¿Los canguros realmente boxean?

Los gusanos cogolleros muerden el césped en los EE. UU.

Los gusanos cogolleros muerden el césped en los EE. UU.

Les encanta su césped y, en 2021, estarán en todas partes. Esto es lo que se debe hacer con los gusanos soldados y cómo detectar a las pequeñas criaturas.

Related posts

Las mejores (y las peores) ciudades para vivir si eres un gato

Las mejores (y las peores) ciudades para vivir si eres un gato

No hay mucho mejor que volver en tu próxima vida como gato doméstico (está bien, tal vez un perro, pero no iremos allí). Pero si tuvieras la oportunidad, sería mejor que pensaras bien dónde vivirías primero.

La serpiente de cascabel de madera altamente venenosa es un ícono estadounidense

La serpiente de cascabel de madera altamente venenosa es un ícono estadounidense

Si está buscando el cascabel de madera venenoso, EE. UU. Es el lugar para estar, ya que estos chicos malos se encuentran en al menos 27 estados.

Los bebés murciélagos balbucean con las mamás, insinuando el desarrollo del lenguaje humano

Los bebés murciélagos balbucean con las mamás, insinuando el desarrollo del lenguaje humano

Los científicos han encontrado sorprendentes paralelos entre el balbuceo producido por los cachorros de murciélago con alas de saco mayor y los sonidos de los bebés humanos balbuceando.

¿Por qué los gatos viejos aullan tanto?

¿Por qué los gatos viejos aullan tanto?

Los gatos aúllan por muchas razones: quieren que les compres cosas; quieren más comida (mejor comida). Pero a medida que envejecen, aúllan mucho más. ¿Están intentando decirnos algo más?

Top Topics

Language