Ha oído hablar de la viruela, pero ¿qué fue la gran viruela?

2018-05-04
Los médicos intentan curar la sífilis (también conocida como la "gran viruela") en el siglo XVI. Imágenes de Bettman / Getty

William Shakespeare mencionó enfermedades a menudo en sus obras, probablemente porque estaba literalmente rodeado de ellas. Durante su vida en Londres, enfermedades tan notorias como la peste bubónica, el tifus y la malaria devastaron a los ciudadanos, todos hechos más potentes y mortales por los roedores, el hacinamiento y los sistemas de saneamiento prácticamente inexistentes. La viruela y la sífilis, también conocidas como la "gran viruela", también infundieron miedo en los corazones de casi todo el mundo .

Las dos afecciones en realidad presentan erupciones similares a pesar de ser diferentes en el tipo de enfermedad y transmisión. La viruela es viral y se transmite por respiración; la sífilis es bacteriana y casi siempre se transmite sexualmente. El sello distintivo de ambas enfermedades era un cuerpo plagado de pústulas, también conocidas como viruela (o viruela, si te gusta la forma de hablar en inglés antiguo). Le tocó al pueblo distinguir entre los horrores. Así, la sífilis se conoció como la " gran viruela ", porque en los siglos XV al XVII fue el mayor temor, no porque las marcas de viruela de la sífilis fueran más grandes que las de la viruela.

La sífilis probablemente se introdujo en Europa cuando la tripulación de Cristóbal Colón la trajo del Nuevo Mundo en 1493. Aunque hay otras teorías, el momento es definitivamente sospechoso: la pandemia comenzó en Europa casi inmediatamente después de su regreso, matando a muchos. Incluso aquellos que tuvieron la suerte de sobrevivir solían estar cubiertos de cicatrices y quedar ciegos, claramente no era un destino tan bonito. A cambio, los europeos dejaron atrás la viruela y otras enfermedades en el Nuevo Mundo que, junto con la esclavitud, acabó con millones de nativos americanos. La viruela es muy contagiosa, causa fiebre e incluso la muerte en el 30 por ciento de los casos, según los CDC . Afortunadamente, la viruela ha sido erradicada ahora con una vacuna y tenemos penicilina para tratar la sífilis.

Los escritos de Shakespeare indican un interés en la sífilis, como en la obra "Timón de Atenas", donde hace referencia al uso de sales de mercurio vaporizadas inhaladas, un tratamiento común para la enfermedad en ese momento. De hecho, una de sus citas más conocidas fue originalmente una referencia a la sífilis: "¡Una plaga en las dos casas!" de "Romeo y Julieta" fue primero "Una viruela en ambas casas".

Eso es interesante

Gracias a las múltiples referencias de la sífilis en sus obras, los historiadores se han preguntado si Shakespeare se infectó él mismo. Conocido por ser todo un playboy, su firma durante los últimos años de su vida indica que sufrió un temblor , un efecto secundario común del envenenamiento por mercurio, el tratamiento de elección para las personas que padecen sífilis. Por supuesto, cualquier número de dolencias físicas puede causar un temblor, por lo que es poco probable que se confirme este diagnóstico póstumo.

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