Hay una razón apestosa por la que las aves marinas comen plástico

2016-11-10
Una gaviota andina juvenil lleva una tina de plástico en su pico. Un nuevo estudio explica por qué las aves comen tanto plástico. Imágenes de Rick Price / Getty

No son exactamente las notas de mora con matices de roble, pero los científicos marinos llamaron recientemente a los químicos del vino para ayudar a determinar por qué el plástico huele a comida para las aves marinas. Los químicos descubrieron que el plástico que queda en el océano tiene una pizca del compuesto de azufre dimetil sulfuro, o DMS, una sustancia química liberada por las algas. Y a pesar de que es apestoso (el olor de DMS se ha comparado con las coles podridas), ese olor es como una campana de cena para algunas aves marinas de pico largo y súper rastreadores.

El estudio, publicado en Science Advances , examinó por qué algunas aves marinas confunden el plástico con comida. Resulta que el DMS es un olor que asocian con el aroma de la comida. Una vez que se dan cuenta de que no han encontrado comida, es demasiado tarde. Tienen un plástico estirado y la barriga llena. El estudio también explica por qué algunas especies, como los petreles, los albatros y otras tubenosis , son más propensas a atracarse en plástico que otras.

"Los animales suelen tener una razón para las decisiones que toman", dice en un comunicado de prensa el autor principal Matthew Savoca, quien realizó el estudio como estudiante de posgrado en UC Davis . "Si queremos entender verdaderamente por qué los animales comen plástico en el océano, tenemos que pensar en cómo encuentran alimento los animales".

Ya se había demostrado que las tubenosis siguen sus narices hacia la comida. Entonces, el primer paso para este estudio fue aprender a qué huele el plástico después de haber estado en el agua. Los científicos cargaron gránulos de tres tipos comunes de plástico (polietileno de alta densidad, polietileno de baja densidad y polipropileno) en bolsas de malla y ataron las bolsas a una boya en el océano en Monterey Bay y Bodega Bay, frente a la costa de California.

Tres semanas después, se recogieron las bolsas y se llamó a los expertos en vino del Instituto Robert Mondavi de Ciencia del Vino y los Alimentos de UC Davis. Un analizador químico mostró que el plástico olía a DMS, gracias a las algas, que lo habían recubierto. El olor se libera cuando animales como el krill, un favorito de la tubenosa, se comen las algas. Esto sirve para alertar a las aves de la presencia de su propia comida.

Es un caso en el que tener un rastreador de clase mundial no es algo bueno. Los investigadores encontraron que las aves marinas que siguen sus narices a través del DMS hasta la comida tienen casi seis veces más probabilidades de ingerir plástico que otras aves.

Un estudio de 2015 estimó que un alarmante 90 por ciento de las aves marinas comen plástico. Las piezas afiladas de plástico pueden dañar sus órganos internos, mientras que las piezas blandas pueden afectar el peso corporal, ya que el plástico ocupa espacio en el estómago sin proporcionar ningún alimento. Los efectos del plástico en la salud de las aves no se han estudiado por completo.

Mientras tanto, denle un respiro a los pájaros, gente. ¡Reciclar!

Ahora eso es impactante

 Cada año se vierten al océano más de 4,8 millones de toneladas métricas (5,3 millones de toneladas) de desechos plásticos. Algunas estimaciones sitúan la cantidad en 12,7 millones de toneladas métricas.  

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