Historia ridícula: el famoso diorama del museo incluye restos humanos

2017-02-22
El diorama "León atacando a un dromedario" en el Museo Carnegie de Historia Natural presentaba sin saberlo un cráneo humano. Josh Franzos / Museo Carnegie de Historia Natural

Los visitantes anteriores del diorama del Museo Carnegie de Historia Natural "León atacando a un dromedario" probablemente se maravillaron de su representación realista de leones atacando a un hombre montado en un camello. Poco sabían que los animales no eran las únicas piezas de taxidermia que aparecían en la exhibición. De hecho, un reciente giro espantoso reveló que el hombre aterrorizado, aunque en su mayoría artificial, albergaba en secreto un cráneo humano, hasta sus dientes decididamente auténticos. Pero nadie sabe de dónde vino el cráneo.

Creado a mediados del siglo XIX por el taxidermista y naturalista francés Edouard Verreaux, el diorama fue adquirido por el Museo Carnegie de Historia Natural en 1898. Se exhibió durante muchas décadas antes de que alguien sospechara que algo andaba mal. "Los registros de conservación de principios de la década de 1990 indican que los conservadores sospechaban que los dientes del maniquí humano eran reales", explica la curadora asistente Erin Peters, Ph.D., en una entrevista por correo electrónico. Pero había mucho más que eso en el departamento de realidad.

Cuando el diorama se retiró de la exhibición en 2016 con fines de restauración e investigación, los investigadores hicieron el descubrimiento crítico del cráneo humano, gracias a una tomografía computarizada. Como era de esperar, se interesaron aún más en el resto de la construcción, que inspiró un conjunto completo de radiografías. "Descubrimos que cada uno de los animales tiene un cráneo junto con otros huesos, y no hay otros restos humanos", dice. El diorama se llamaba originalmente "Mensajero árabe atacado por leones", pero el año pasado fue rebautizado como "León atacando a un dromedario", una traducción directa de su título original en francés. Volvió a estar en exhibición a fines de enero de 2017. 

La familia Verreaux (padre Jacques, con hijos Edouard, Jules y Alexis) famosa por su negocio de taxidermia parisina, Maison Verreaux, hizo muchos viajes al extranjero para adquirir decenas de miles de especímenes, la mayoría de los cuales fueron vendidos a museos y coleccionistas privados. Estos artículos incluían aves, plantas y mamíferos, así como cráneos y esqueletos de pueblos tribales africanos, a menudo robados de cementerios.

La exhibición de Carnegie es simplemente el último de los incidentes creados por Verreaux, y una gota en el agua comparada con la de "El Negro", un jefe africano cuyo cuerpo fue robado de su tumba pocas horas después de que los hermanos asistieran a su funeral. Los taxidermistas rellenaron su cuerpo con fibras vegetales y lo preservaron de otra manera, y fue exhibido unos 50 años después en el Museo Darder de Historia Natural en Banyoles, España. Finalmente fue devuelto a su tierra natal en 2000 para un entierro adecuado, luego de mucha presión sobre el museo.

Sin embargo, aparte de los hábitos de adquisición seriamente cuestionables, hay algunas otras similitudes entre el cráneo de Carnegie y El Negro. "En el caso del hombre de Botswana, el cuerpo humano completo se preparó como un espécimen taxidérmico, donde nuestro diorama presenta un cráneo (con dientes) que fue enlucido y pintado", dice Peters, señalando que incluir huesos era una práctica común en taxidermia. en el momento para ayudar a dar forma con precisión a las partes de la montura. "De esta manera, los métodos usados ​​para el humano son más similares a los camellos y leones en nuestro diorama que al hombre de Botswana".

Sin embargo, los expertos del museo Carnegie están atrapados entre la espada y la pared. "No sabemos cuántos años tiene el cráneo o aproximadamente de dónde vino", dice Peters. Esto hace que enviar el cráneo de regreso a casa sea prácticamente imposible, dada la información limitada.

Por el momento, el grupo continúa revisando la información de archivo para obtener más información. Hasta ahora, estos esfuerzos han producido información significativa sobre los inicios de esta pieza histórica. Peters dice que los investigadores encontraron una imagen estereoscópica del diorama en exhibición en la Exposición de 1867, en archivos franceses. Y hubo algunas diferencias con el diorama que se exhibe en el museo Carnegie. "La imagen muestra al jinete en una posición significativamente diferente: está más erguido y su brazo con la hoja está alto sobre su cabeza, lo que muestra que apuñalará hacia abajo hacia el león macho", dice Peters.

Los hermanos Verreaux y sus tendencias éticas cuestionables también han inspirado al museo a realizar pruebas de ADN a los leones de Berbería ahora extintos que aparecen en el diorama, solo para asegurarse de que son legítimos. ¿Si no lo son? Bueno, eso será algo por lo que rugir. 

Eso es interesante

Con cientos, incluso miles de restos centenarios que viven en museos de todo el mundo, muchos ahora están lidiando con la cuestión de cómo cuidarlos , estudiarlos, exhibirlos o incluso devolverlos con respeto .  

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