La antigua efímera vive brevemente solo para reproducirse y morir 

2020-04-22
La efímera gigante (Hexagenia limbata) es una de las efímeras más extendidas en América del Norte y es bien conocida por su importancia para determinar la salud del ecosistema y la calidad del agua. James St. John / Flickr (CC BY 2.0)

Es casi como si la efímera fuera una metáfora de algo: un organismo con una vida que parece tan agitada y breve que resulta inútil. Pero ya sea que sirva como metáfora de una breve y explosiva historia de amor o de la canasta de papas fritas que acaba de devorar, es posible que la efímera no sea tanto un emblema de gloria efímera como parece.

"De corta duración con alas"

Las efímeras son insectos voladores del orden Ephemeroptera; el nombre "efímeras" se traduce como "de corta duración con alas" en griego. Sin embargo, no importa cuán breves puedan parecer sus vidas, como un iceberg, la mayor parte de su vida ocurre bajo la superficie del agua. Las efímeras son comunes en casi cualquier cuerpo de agua dulce estancada o corriente, donde la mayor parte de su vida transcurre como larvas , creciendo y mudando de piel una y otra vez a medida que crecen. Muchas especies viven en sus estadios larvarios durante más de un año, aproximadamente el mismo tiempo que el ratón doméstico promedio, que no es un tiempo heroicamente largo para los estándares humanos, pero es más que las pocas horas por las que generalmente se les da crédito a las efímeras.

Dicho esto, las efímeras adultas solo tienen un trabajo: aparearse. Ni siquiera tienen bocas porque no toman el aire para comer. Los adultos de algunas especies viven tan solo dos horas, lo que no les da mucho tiempo para hacer todo su trabajo de reproducción, pero así es la vida para una efímera.

"Las etapas aladas de la vida de una efímera tienen que ver con la reproducción", dice Luke Jacobus, profesor de biología en la división de ciencias de la Universidad de Indiana - Universidad Purdue de Columbus, en una entrevista por correo electrónico. "Las hembras ponen huevos directamente sobre o en el agua, por lo que no necesitan construir madrigueras o nidos. Con una sola cosa que hacer, no es necesario vivir mucho tiempo para hacerlo".

Los insectos vivos más antiguos

"Las efímeras son el grupo vivo más antiguo de insectos alados, que se remontan al período Carbonífero, hace unos 300 millones de años", dice Jacobus. "Han evolucionado para estar especialmente adaptados para la vida en el agua durante sus etapas ninfales, y para estar especialmente adaptados para una reproducción rápida y eficiente".

Al igual que muchos otros insectos, las efímeras pasan por diferentes etapas metamórficas durante sus vidas; piense en ellas como cambios de vestuario de insectos. Los dos primeros tienen lugar en el agua como huevo y luego como larva. Después de la eclosión, una larva de efímera se alimenta, crece y se desarrolla, algunos machos construyen madrigueras para vivir y alimentarse, mientras que otros simplemente se pasean por la vegetación acuática en busca de bocadillos. Durante este tiempo, crecen y mudan una y otra vez, hasta 50 veces para algunas especies.

Subimagos e Imagos

Debido a que son un grupo de insectos tan antiguo, hacen las cosas de manera un poco diferente a los insectos nuevos que se ven en estos días. Lo que es único acerca de las efímeras es que, de sus cuatro etapas de vida: huevo, larva, subimago e imago, o adulto, dos de ellas tienen alas. Esto es inusual, un poco como Clark Kent entrando en su cabina telefónica ya usando su número de spandex con la capa y cambiándose a otro disfraz de Superman.

"Las efímeras son el único grupo de insectos con dos etapas aladas como parte de su ciclo de vida: las etapas subimago e imago", dice Jacobus. "El subimago suele ser el escenario que sale del agua, y el imago suele ser el escenario que se reproduce".

Entonces, si lo cronometra bien en la primavera o el otoño, puede bajar a la orilla del río al amanecer o al anochecer y ver todo un espectáculo: miles de efímeras aparentemente adultas chocan contra el suelo y se retuercen de sus pieles aladas para descubrir otra. cuerpo alado que solo vivirá un par de días, en promedio.

Debido a que el tiempo es esencial durante la etapa de la vida adulta, algunas efímeras ni siquiera necesitan aparearse para reproducirse; las hembras pueden producir descendencia femenina viable a través de un proceso llamado partenogénesis, una forma de reproducción en la que un huevo puede convertirse en un embrión sin siendo fertilizado por un espermatozoide.

Efímeras y tú

En algunos lugares, durante algunas épocas del año, las efímeras pueden parecer abrumadoras para las personas; su gran número puede dificultar salir a la calle a veces. Enjambres gigantes de ellos aparecen en el radar meteorológico durante emergencias masivas de grandes lagos y grandes ríos.

Sin embargo, a menos que logres inhalar accidentalmente una efímera y te ahogues con ella, no te lastimarán. De hecho, en muchas culturas, las efímeras se utilizan como alimento humano y tienen uno de los contenidos de proteína más altos de cualquier insecto comestible. Sus cuerpos incluso producen una molécula llamada quitosano de bajo peso molecular , que tiene un gran potencial como medicamento antitumoral.

De hecho, las efímeras son una parte importante de la cadena alimentaria en ríos, arroyos, estanques y lagos. Ciertas poblaciones de peces se verían gravemente afectadas si todas las especies de efímeras desaparecieran repentinamente.

Por lo tanto, respete a las efímeras: son antiguas, inofensivas, posiblemente útiles, y las tiene a mano con cualquier criatura que aparezca en el radar Doppler.

Eso es interesante

Las efímeras adultas a menudo se denominan "hilanderos" o "moscas de pescado".

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