La aromaterapia es prometedora para los caballos estresados

2017-05-04
Ser transportado en remolques a eventos de rendimiento puede ser estresante para los caballos. Un estudiante de biología decidió realizar un pequeño estudio para ver si la aromaterapia podría ayudar. Mark Winter / Corbis a través de Getty Images

Los caballos castaños de Hannover tienen fama de ser sensibles. Kylie Heitman no sabía eso cuando compró a su yegua Lena, quien está entrenada para una forma de competición de equitación conocida como doma.

"Es bastante sensible y nerviosa", dice Heitman, y agrega que fue un desafío mantener la calma del caballo cuando intentó presentarle nuevos objetos o habilidades. "Ella también es bastante testaruda".

Heitman, un estudiante de biología en Albion College, se preguntó si el aceite de lavanda, conocido por sus propiedades calmantes en humanos, podría ayudar a relajar a los caballos durante eventos estresantes, como cuando son transportados en remolques a eventos de rendimiento. Para averiguarlo, realizó un estudio de investigación y presentó los resultados en una sesión de carteles en la conferencia de Biología Experimental de 2017 . Algunos de sus hallazgos coinciden con un puñado de experimentos previos que muestran que el aceite de lavanda reduce el estrés en animales, incluidos perros , ovejas , ratones , gatos y también humanos .

"Existe una vía biológica para que la lavanda afecte la parte del cerebro que es el modulador principal del estrés en un animal", dice Edward Ferguson, profesor asistente de ciencias animales en la Universidad Estatal de McNeese en Lake Charles, Louisiana. En 2012, Ferguson publicó un pequeño estudio que mostraba que el aceite de lavanda disminuyó la frecuencia cardíaca y respiratoria de siete caballos, luego de un período de alto estrés.

A partir de experimentos previos en ratones realizados por otros científicos, Ferguson llegó a comprender cómo. Cuando un animal se estresa, por ejemplo, un ratón huele a un gato cerca, una parte del cerebro llamada amígdala envía una señal al cuerpo para que libere adrenalina y cortisol. La adrenalina ayuda a darle al cuerpo un impulso de energía para responder rápidamente, como huir. El cortisol modula el estrés durante un período más largo, liberando glucosa lentamente para que el cuerpo pueda responder a amenazas adicionales, incluso si el ratón elude a su depredador .

La lavanda parece modular los receptores que se encuentran en la amígdala, reduciendo la respuesta al estrés, dice Ferguson.

Heitman estaba familiarizada con el trabajo de Ferguson tal como lo había descubierto al escanear la literatura científica de estudios relacionados. Aunque encontró algunos experimentos que se ocuparon de otros animales, incluidos perros, ratones y ovejas, no encontró otra investigación que la de Ferguson que tratara con caballos.

Usó el experimento como punto de partida, pero quería medir los niveles de cortisol. Trabajando con ocho caballos del Centro Ecuestre Nancy G. Held de Albion College, Heitman realizó dos experimentos separados por tres semanas. En cada caso, los caballos se cargaron en un remolque de dos caballos, se condujeron 5,5 millas (8,9 kilómetros) durante 15 minutos y luego se descargaron.

Antes de cargar a los caballos, Heitman midió la frecuencia cardíaca de cada animal y extrajo sangre para analizar posteriormente los niveles de cortisol. Una segunda medición de frecuencia cardíaca y extracción de sangre ocurrió inmediatamente después de que los caballos fueron descargados del remolque después del viaje en el remolque.

Durante el viaje, Heitman sostuvo un difusor cerca de las narices de los caballos. Cuatro de los caballos recibieron un tratamiento con aceite de lavanda durante el paseo y cuatro recibieron vapor de agua sin olor. Al final del viaje, los caballos fueron sacados del remolque y después de un período de recuperación de 50 minutos, se extrajo sangre y se midió la frecuencia cardíaca.

Cuando Heitman repitió el experimento tres semanas después, cambió la terapia, de modo que los caballos que habían recibido el aceite de lavanda la primera vez recibieron vapor de agua la segunda vez y viceversa.

Los caballos que recibieron la aromaterapia con aceite de lavanda tuvieron niveles de cortisol significativamente más bajos que los que recibieron el vapor de agua sin olor. También encontró una pequeña disminución en la frecuencia cardíaca, pero era demasiado pequeña para ser significativa.

Cuando se usa lavanda en un difusor, dice Ferguson, se liberan dos componentes químicos: linalol y acetato de linalilo, los dos componentes que afectan los receptores en la amígdala.

Señaló un estudio de 1991, de científicos de la Universidad de Viena y la Universidad de Innsbruck, que probaron el aceite de lavanda en ratones a los que se les había inyectado cafeína. La aromaterapia redujo los efectos de la cafeína en un 67 por ciento.

"La lavanda evitó que la cafeína estimulara el sistema nervioso", dice Ferguson.

En un estudio diferente , Deborah Wells y su equipo de la Universidad de Queens en Belfast observaron los efectos que tenían la lavanda, la manzanilla, el romero y la menta en 55 perros rescatados que vivían en un refugio. Los investigadores expusieron a los perros durante cuatro horas al día, cinco días a la semana a los aceites esenciales, incluido un período sin aromaterapia.

Descubrieron que cuando los perros estaban expuestos a la lavanda y la manzanilla, pasaban más tiempo descansando y menos tiempo moviéndose que cuando estaban expuestos al romero y la menta o cuando no había ningún olor. Los perros también pasaron menos tiempo ladrando.

"La difusión de olores con propiedades sedantes en los cuartos de los perros puede resultar en un ambiente un poco menos estresante para los animales alojados dentro", escriben los autores.

"La lavanda tiene un efecto biológico en los animales", dice Ferguson.

Hasta qué punto se requerirá investigación adicional. Ferguson dice que le gustaría estudiar qué receptores se vieron afectados por la lavanda y cómo influyeron en la respuesta de lucha o huida.

Heitman ha solicitado otra subvención para analizar más muestras de sangre de sus experimentos. Si tuviera el tiempo y los recursos, realizaría experimentos con diferentes aceites esenciales, aumentaría el tiempo de exposición al aceite esencial o pondría a los caballos en otras situaciones estresantes. 

¿Va a usar aromaterapia en su caballo Lena?

"Eso probablemente sería bueno", dice. 

Eso es interesante

Aunque el aceite de lavanda parece relajar a los animales, incluidos los humanos, se ha demostrado que la menta, el jazmín y el romero mejoran el estado de alerta y el rendimiento cognitivo. 

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