La ballena azul: más grande que Megalodon

2019-07-03
Las ballenas azules (Balaenoptera musculus) son incluso más grandes que los dinosaurios más grandes que jamás hayan existido. gremlin / Getty Images

Desde la época de los mamuts lanudos , los seres humanos han estado obsesionados con los mamíferos más grandes que la vida. Y en el frente acuático, no hay mamífero más grande que la ballena azul ( Balaenoptera musculus ), que es el animal más grande conocido que jamás haya aparecido en el planeta.

¿Exactamente qué tan grandes son las ballenas azules?

Adam Ratner, científico marino del Centro de Mamíferos Marinos , confirma que "las ballenas azules son el animal más grande del planeta y el animal más grande identificado que ha estado en esta Tierra". No se ha encontrado evidencia de que ninguna otra criatura, incluso el más grande de los dinosaurios, supere en tamaño a la ballena azul. ¡Pero espera! ¿Qué pasa con el Megalodon , una especie de tiburón extinta que se cree que es el pez más grande del planeta Tierra (y que tal vez recuerdes de la película de terror de 2018 The Meg)? Bueno, los científicos suponen que incluso el Megalodon más grande solo alcanzó los 58 pies (18 metros) (aunque algunos argumentan que medía hasta 82 pies [25 metros]). Por el contrario, las ballenas azules más grandes miden un poco más de 100 pies (30 metros) de largo y, en promedio, miden entre 75 y 90 pies (23-27 metros) de largo. Las ballenas azules más grandes viven en el Océano Austral cerca de la Antártida.

¿Te importaría adivinar el peso de esta enorme criatura? 5 toneladas? No. 50? 100? Acercándose, pero no del todo. La ballena azul pesa aproximadamente 400.000 libras (181.437 kilogramos) o 200 toneladas.

Ratner comparte algunos otros hechos sorprendentes sobre la masa de la ballena azul.

  • La lengua de una ballena azul sola pesa tanto como un elefante. Aproximadamente 100 personas pueden caber en la boca de una ballena azul.
  • El corazón de una ballena azul es del tamaño de un automóvil, su ojo es del tamaño de una pelota de baloncesto y un niño pequeño podría nadar por sus arterias.
  • El rocío del espiráculo de una ballena azul es casi tan alto como un edificio de tres pisos (30 pies o 9 metros de altura).

Todas estas estadísticas son abrumadoras, pero ¿cómo se ven realmente las ballenas azules ? Son de color azul grisáceo , de ahí el nombre, aunque también se conocen como "ballena de fondo de azufre" debido a su vientre amarillento, con manchas grises más claras que se asemejan a manchas de pintura. La ballena azul es parte de la familia de las ballenas barbadas, un grupo de ballenas desdentadas, por lo que su boca "contiene hasta 800 placas de barbas negras, cortas y anchas, o 'huesos de ballena', con cerdas gruesas y ásperas que se utilizan para atrapar comida". Quizás sorprendentemente, las ballenas azules hembras suelen ser más grandes que los machos.

¿Qué comen las ballenas azules?

Debido a su enorme tamaño, se te perdonará que pienses que las ballenas azules deben devorar una presa bastante grande, pero en realidad ese no es el caso. A pesar de su enorme circunferencia, las ballenas azules dependen de crustáceos muy pequeños de dos pulgadas conocidos como krill como su alimento básico. Y vaya, ¿las ballenas azules comen mucho krill?

Ratner comparte que "dado su tamaño, las ballenas azules dependen de grandes cantidades de alimento. Usando platos de barbas para filtrar un pequeño zooplancton del agua, pueden consumir hasta seis toneladas, o 12.000 libras (5.443 kilogramos) de krill cada día". Continúa: "De un trago, la ballena azul puede absorber el 125 por ciento de su peso corporal de agua y krill (250 toneladas). ¡Eso es medio millón de calorías!"

Comportamiento y comunicación de la ballena azul

A pesar de todo el alboroto sobre su gran tamaño, no se sabe mucho sobre el comportamiento de las ballenas azules en entornos grupales, aunque no se cree que sean agresivas. "Se sabe muy poco sobre las estructuras sociales de las ballenas azules. Tendemos a ver ballenas azules viajando solas o en pequeños grupos", dice Ratner. "En términos de comportamiento en la naturaleza, no tienden a ser muy beligerantes entre sí o con otros animales, sino que se concentran en alimentarse o migrar, pero nuevamente, el comportamiento durante la temporada de reproducción podría ser muy diferente y todavía necesita más investigación ". Pero los biólogos marinos están estudiando una forma en que las ballenas azules se comunican entre sí: el sonido.

"Las ballenas azules producen uno de los sonidos más fuertes del reino animal, un retumbar bajo que se puede escuchar a cientos de millas, e incluso se informa que está a miles de millas de distancia en el océano", dice Ratner. "Sin embargo, los investigadores aún no están seguros del significado de las vocalizaciones, y las mejores suposiciones son encontrar parejas o señalar oportunidades para aparearse o alimentarse".

Jeff Jacobsen, biólogo marino del Noyo Center for Marine Science , amplía los sonidos de las ballenas azules, que los científicos utilizan para estimar el tamaño de la población de ballenas, entre otros factores. Cuando estas llamadas de ballenas se repiten en una secuencia, se las conoce como canciones. Sin embargo, solo cantan las ballenas azules machos. "Estas canciones difieren según la cuenca del océano, la región. Sus llamadas de baja frecuencia se pueden detectar a distancias muy grandes, dependiendo de las condiciones del océano", dice Jacobsen en un correo electrónico.

La frecuencia de sus canciones se ve afectada por las condiciones ruidosas causadas por objetos como barcos que pasan. Las ballenas azules ajustan la frecuencia de los cantos "soplando aire a través de sus cuerdas vocales a un ritmo más rápido o más lento", según un estudio que fue realizado por un grupo de investigadores de la Universidad Estatal de Oregon y publicado en agosto de 2017, después de que observaron un disminución gradual de la frecuencia de las llamadas de ballenas azules. Los científicos todavía están tratando de averiguar el significado de estas canciones. Aunque como solo cantan los machos, estas canciones podrían ser un factor en los rituales de apareamiento y cortejo.

Si tiene curiosidad, puede escuchar el sonido de las ballenas azules en Blue Whale Vocalization .

Apareamiento y descendencia de ballena azul

Según Ratner, las ballenas azules hembras dan a luz a una sola cría cada dos o tres años, después de un período de embarazo o gestación de 11 meses. Estas ballenas azules suelen medir la friolera de 25 pies de largo (alrededor de 8 metros de largo) y pesan 7,000 libras (3,175 kilogramos), que es más pesado que un SUV de tamaño mediano. "La leche de sus madres es tan nutritiva que los terneros aumentan 200 libras (90 kilogramos) por día al amamantar", dice Ratner.

Sin embargo, se sabe poco sobre cómo se aparean las ballenas azules. "El comportamiento de apareamiento todavía se está estudiando, aunque hasta ahora parece que los machos defienden a las hembras de otros machos. Vemos comportamientos superficiales impresionantes durante la caída de dos machos 'peleando' por una hembra", dice Jacobsen.

John Calambokidis, cofundador de la organización sin fines de lucro Cascadia Research y biólogo investigador que ha realizado extensos estudios sobre el movimiento de las ballenas azules, amplía los posibles hábitos de apareamiento de las ballenas, incluida la forma en que se comunican y socializan entre sí: "Una característica de Las ballenas azules son las llamadas extremadamente fuertes que hacen, y recientemente hemos descubierto que estas llamadas muy fuertes son producidas solo por machos, lo que indica que desempeña algún papel en el apareamiento o la competencia con otros machos ". Señala que las ballenas azules también formarán parejas macho-hembra durante la temporada de apareamiento, en particular, con la hembra liderando la pareja. La competencia por parejas también puede volverse un poco intensa, aparentemente. "También hay una competencia que involucra natación de alta velocidad que ocurre cuando más de un macho está involucrado", dice Calambokidis.

¿Cuántos hay y están en peligro de extinción?

El promedio de vida de una ballena azul es de 80 a 90 años. Sin embargo, su existencia está cada vez más amenazada. Las ballenas azules están actualmente clasificadas como en peligro de extinción bajo la Ley de Especies en Peligro. A medida que la caza comercial de ballenas despegó a principios del siglo XX, las ballenas azules disminuyeron de una población anterior a la caza de ballenas de 250.000 a un estimado de 10.000-25.000 individuos vivos en la actualidad, según Ratner.

Calambokidis, dice que "la población [de ballenas azules] todavía está por debajo del 5 por ciento de lo que era antes de la caza de ballenas, con la mayor parte de esta disminución en el hemisferio sur, donde las ballenas azules eran más numerosas".

Jacobsen está de acuerdo y dice que "por alguna razón, las ballenas azules no se vieron tan afectadas por la caza de ballenas a lo largo de la costa [de California] y tenemos al menos 2,000 individuos aquí. La población aún se está recuperando alrededor de la Antártida". Jacobsen describe cómo las ballenas siguen siendo altamente vulnerables a las colisiones con barcos, que es la forma en que la ballena azul de Noyo, cuyo esqueleto se está restaurando en el Centro Noyo , fue asesinada. "Por ejemplo, parece que cuando hay más krill en las rutas de navegación, más ballenas son atacadas", dice Jacobsen, citando un artículo del Whale Telemetry Group de la Universidad Estatal de Oregon.

Otros desafíos que enfrenta la ballena azul incluyen el atrapamiento en los artes de pesca y el cambio climático que afecta las fuentes de alimento del mamífero. Pero hay algunas organizaciones que trabajan para hacer que los hábitats sean más seguros para las ballenas azules. Ratner dice que el Centro de Mamíferos Marinosha abordado las políticas sobre el cambio de rutas de navegación en la Bahía de San Francisco para reducir la probabilidad de que los barcos impacten a las ballenas migratorias. También sugiere que "las personas de todo el mundo pueden marcar una gran diferencia al examinar su huella de carbono y trabajar dentro de sus comunidades (vecindarios, escuelas, trabajo) para reducir el uso de combustibles fósiles como el carbón, el petróleo y el gas natural para la energía y el transporte. , además de reducir el uso de plásticos de un solo uso, uno de los elementos de basura oceánica que se encuentran con mayor frecuencia y que pueden representar una amenaza de enredo o ingestión para las grandes ballenas ".

Hábitos migratorios

Como muchos mamíferos marinos, las ballenas azules migran a medida que cambian las estaciones, pero puedes encontrarlas en todo el mundo. Ratner dice que "las ballenas azules se encuentran en todos los océanos, menos el Ártico, y se pueden encontrar tanto en las plataformas costeras como en las aguas oceánicas profundas". Las ballenas típicamente migran hacia los polos norte y sur, atravesando "aguas más frías en el verano para alimentarse, mientras migran hacia el ecuador hacia aguas más cálidas en el invierno para [reproducirse]", dice Ratner. Pero Calambokidis agrega que los patrones de migración de las ballenas azules son un poco más flexibles que otras ballenas barbadas, como la ballena gris. Esto se debe principalmente a que las ballenas azules siempre están en busca de alimento para satisfacer su gran apetito, por lo que sus movimientos están más orientados a encontrar fuentes de alimento que a adherirse a estrictas rutas migratorias.

Aunque hay varias poblaciones distintas de ballenas azules, se pueden agrupar en términos generales en aquellas que residen en el hemisferio norte y aquellas que se encuentran en el hemisferio sur. Una de las poblaciones más grandes en el hemisferio norte son las aproximadamente 2,000 ballenas azules que se alimentan de la costa de California y migran a Costa Rica y México, según el sitio web del Centro de Mamíferos Marinos.

"A pesar de ser tan grandes, muchos de sus movimientos y comportamientos específicos aún son desconocidos para la ciencia", dice Ratner sobre las ballenas azules. También es algo difícil rastrearlos, porque el marcado por satélite que podría usar en otros mamíferos marinos, como los leones marinos, podría causar una infección en la piel de las ballenas. Los científicos que estudian a las ballenas suelen utilizar un sistema de identificación con foto más básico para realizar un seguimiento de determinadas ballenas azules en todo el mundo. "Las ballenas azules, al igual que muchas otras ballenas, tienen marcas únicas en su piel y pueden ser individuos que se pueden identificar examinando fotos de ballenas en diferentes áreas del mundo, lo que nos da una idea de su patrón de migración y su historia de vida", dice Ratner.

Y, para algunas buenas noticias, según la Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN , es probable que el número de ballenas azules haya aumentado en las últimas décadas. Entonces, las cosas parecen estar mejorando para el gigante azul.

Eso es interesante

¿Está ansioso por ver de cerca el cuadro desconcertante de la ballena azul? Vea el esqueleto de la "Sra. Azul" de 87 pies de largo en exhibición en el Centro de Descubrimiento Marino Seymour en Santa Cruz, California, que puede ser el esqueleto de ballena azul más grande en exhibición en el mundo.

Publicado originalmente: 2 de julio de 2019

Preguntas frecuentes sobre la ballena azul

¿Es una ballena azul más grande que un megalodon?
Una ballena azul puede crecer hasta cinco veces el tamaño de un megalodon. Las ballenas azules alcanzan una longitud máxima de 110 pies, que es mucho más grande que incluso el megalófono más grande. Las ballenas azules también pesan significativamente más en comparación con el megalodon.
¿Qué tan grande es una ballena azul en comparación con un humano?
Una ballena azul de tamaño completo es más larga que dos autobuses escolares estándar. Cada autobús escolar de tamaño estándar tiene espacio para acomodar hasta 40 estudiantes a la vez. Entonces, una ballena azul equivale a 80 humanos con espacio de sobra.
¿Cuál es la ballena azul más grande jamás registrada?
La ballena azul más grande jamás registrada tenía una longitud de la cabeza a la cola de 110 pies y 17 pulgadas. Era una hembra que fue descubierta en la estación ballenera de Georgia del Sur en el Atlántico Sur en 1909.
¿Atacan las ballenas azules a los humanos?
No se sabe que las ballenas azules ataquen a los humanos si no son provocadas. Los humanos a menudo nadan junto a las ballenas azules sin ningún incidente o amenaza. Sin embargo, los humanos siguen siendo una amenaza para la población de ballenas azules debido a la caza furtiva y los choques con barcos.
¿Cómo obtuvo su nombre la ballena azul?
La piel de las ballenas azules aparece como un color azul profundo, a pesar de que aparece gris cuando está sobre la superficie del agua. Debido al color del agua y la luz del sol, su piel tiende a reflejar un azul más profundo, de ahí el nombre.

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