La enorme serpiente Titanoboa una vez gobernó la selva tropical colombiana

2020-07-01
El Smithsonian creó una réplica científicamente precisa a gran escala de Titanoboa, la serpiente más grande que haya vagado por la Tierra, como parte de una exhibición itinerante. Esta exhibición fue parte de la exhibición del Museo de Historia Natural en Washington, DC, en 2013. James DiLoreto, Smithsonian

La extinción de los dinosaurios (a pesar de las aves ) hace 65,5 millones de años no ocurrió en el vacío. Cuando murió el último T.rex , otros linajes de reptiles, desde los pterosaurios alados hasta los enormes parientes acuáticos de los lagartos monitores actuales, patearon simultáneamente el cubo. De hecho, este fue uno de los mayores eventos de extinción masiva de todos los tiempos. También marcó el comienzo de nuestra era geológica actual: el Cenozoico o la "Edad de los Mamíferos".

Pero no dejes que el apodo te engañe. Aunque los mamíferos se diversificaron como locos en el Cenozoico, la Tierra aún no había terminado con los reptiles gigantes. Los científicos dividen el Cenozoico en subdivisiones llamadas "épocas". Y el primero de ellos, el Paleoceno, vio el surgimiento de Titanoboa cerrejonensis , una serpiente colosal que haría que las pitones y anacondas modernas parecieran espaguetis.

Un mundo perdido

Cerrejón es una vasta mina de carbón en el norte de Colombia. Reuters informó que produjo 37,1 millones de toneladas cortas (33,7 millones de toneladas métricas) de este material solo en el año 2014. Sin embargo, el carbón no es el único bien preciado disponible allí.

Trabajando junto a los mineros, los paleontólogos han desenterrado miles de fósiles del Cenozoico en Cerrejón. Con aproximadamente 58 millones de años, estos fósiles se remontan al Paleoceno temprano y representan plantas exóticas, peces de río, depredadores parecidos a cocodrilos y grandes tortugas viejas con caparazones de 5.7 pies (o 1.72 metros), por nombrar algunos.

Estos fósiles nos dicen que el área era tropical y pantanosa, muy parecida al delta del río Amazonas que tenemos hoy. Los árboles de la jungla de hojas anchas habrían flanqueado antiguos ríos ahogados con plantas acuáticas. En el desierto humeante, Titanoboa acechaba.

La gran serpiente

En Cerrejón se han recuperado fósiles de 28 de estas serpientes gigantes. Desafortunadamente, todavía tenemos que localizar un esqueleto completo. En cambio, la comunidad científica ha tenido que conformarse con una variedad de costillas y vértebras, además de algo de material de cráneo .

Sin embargo, incluso estos hallazgos dicen mucho. Al comparar los fósiles con los huesos de serpientes vivas, podemos tener una idea bastante clara de cómo era Titanoboa . Por ejemplo, pistas sutiles en las vértebras indican que el animal era un boido.

Tiene sentido geográficamente: los boidos son una familia de serpientes que generalmente se encuentran en las Américas. Al no ser venenosos, tienden a matar por constricción. De todos los boids vivos hoy en día, el pariente más cercano de Titanoboa podría ser la boa de cola roja , un habitante de América Central y del Sur que puede crecer hasta 13,2 pies (o 4 metros) de largo. Los cinéfilos que hayan visto " Una naranja mecánica " probablemente reconocerán dicho reptil.

Titanoboa también invita a las comparaciones con un boido mucho más grande: la anaconda verde . Capaz de pesar 440 libras (200 kilogramos), esta serpiente sudamericana es la serpiente moderna más pesada. Y también es bastante largo: el espécimen más grande medido de manera confiable tenía 27,2 pies (8,3 metros) de longitud.

En Asia, la pitón reticulada no relacionada, o "retic", puede exceder esta cifra, extendiéndose hasta 28 pies (8.5 metros) de largo en algunos casos. Pero la retícula tiene un marco más elegante; los expertos no creen que pueda rivalizar con el peso máximo de la anaconda.

Independientemente, ninguna de las serpientes podía sostener una vela a Titanoboa . Los científicos estiman que el depredador del Paleoceno tenía una longitud total de 42 a 47 pies (12,8 a 14,3 metros). En teoría, podría haber inclinado la balanza a 1,25 toneladas (1,13 toneladas métricas). Más larga que el Tyrannosaurus rex , Titanoboa cerrejonensis es la serpiente más grande conocida por la ciencia, viva o extinta.

Titanoboa del Smithsonian se dio a conocer en la Grand Central Station de Nueva York en 2012 y mostró a la enorme serpiente devorando a un cocodrilo.

¡Hora de la cena de la serpiente!

Así que aquí hay una pregunta: ¿Qué comería una serpiente tan enorme?

Las anacondas verdes comen capibaras , roedores del tamaño de un cerdo con hábitos semiacuáticos. Los primos más pequeños del cocodrilo americano también están en su menú. Con ese fin, una escultura de Titanoboa de tamaño natural que creó el Smithsonian se exhibió como parte de su exhibición Titanoboa: Monster Snake. Se dio a conocer en la Grand Central Station de Nueva York en 2012 y mostraba a la poderosa serpiente devorando a un cocodrilo.

Al año siguiente, se publicó una descripción de la estructura de la cabeza de Titanoboa . Anatómicamente, los dientes y las mandíbulas de los reptiles se parecen a los de las serpientes modernas que se especializan en comer pescado. Si Titanoboa siguió su ejemplo, fue el único boid registrado con una dieta centrada en el pescado.

Como la anaconda verde, Titanoboa probablemente pasó mucho tiempo en cuerpos de agua. Allí, podría cargar fácilmente su enorme peso corporal y vencer el calor sofocante de la jungla.

Termómetros escamosos?

El descubrimiento de Titanoboa se anunció por primera vez en un artículo publicado en la revista Nature . El autor principal fue el paleontólogo Jason Head de la Universidad de Cambridge. Head (que no respondió a nuestra solicitud de comentarios) citó a este animal como evidencia del clima cálido del Paleoceno.

Los científicos del clima creen que el mundo era mucho más cálido en el Paleoceno temprano que en la actualidad. Los reptiles pueden haber cosechado los beneficios; en su mayor parte, serpientes, lagartos, tortugas y cocodrilos no pueden generar calor corporal como lo hacen los seres humanos. En cambio, mantienen sus funciones vitales absorbiendo el calor de sus entornos.

En el 2009, Head describió a Titanoboa como un termómetro gigante . Él y sus colegas usaron su amplio tamaño para hacer una conjetura sobre el entorno en el que vivía.

Según sus cálculos, la mera existencia de un reptil de sangre fría tan enorme indica que Colombia debe haber tenido una temperatura media anual de 86 a 93 grados Fahrenheit (30 a 34 grados Celsius) cuando la serpiente reinó hace 58 millones de años.

Pero quizás los boids muertos no sean los medidores más confiables.

Recuerda los titanes

Kale Sniderman  es un científico de la Tierra en la Universidad de Melbourne en Australia que estudia los climas y ecosistemas prehistóricos. Señala que el Pleistoceno, una época que terminó hace unos 10.000 años e incluyó la edad de hielo más reciente de la Tierra,  también tuvo su parte de grandes reptiles.

"En el Pleistoceno existían muchas especies de reptiles ahora extintas que eran más grandes que sus parientes vivos", dice Sniderman por correo electrónico. "Esas especies extintas", agrega, vivieron en una época en la que "los climas prácticamente en todas partes eran al menos de 1 a 3 grados Celsius [o de 1,8 a 5,4 grados Fahrenheit] más fríos que los actuales".

Considere Varanus priscus , un pariente del dragón de Komodo que patrulló Australia durante la última edad de hielo. Con aproximadamente 18 pies (5,5 metros) de largo, era mucho más grande que las lagartijas que tenemos hoy. Hablando de saurios, el gecko más grande de todos los tiempos murió en su nativa Nueva Zelanda hace solo unos cientos de años.

"Ninguno de los dos ocurrió en climas cálidos, según los estándares globales", dice Sniderman.

Podría ser que los reptiles gigantes no necesiten un planeta opresivamente caliente para sobrevivir y prosperar después de todo. La competencia de los mamíferos podría ser un freno más importante para su éxito.

En cualquier caso, Titanoboa se fue hace mucho tiempo. También lo es Varanus priscus y ese gran gecko de Nueva Zelanda. Sin embargo, sus primos permanecen, enriqueciendo nuestro mundo con escamas llamativas, lenguas bifurcadas y almohadillas adhesivas para los dedos. Esta puede ser una "Era de los Mamíferos", pero todavía hay algunos reptiles maravillosos entre nosotros.

Eso es interesante

En el Cerrejón también han aparecido restos fosilizados de legumbres, plátanos y cocos . ¡Muy bien!

Suggested posts

¿Los canguros realmente boxean?

¿Los canguros realmente boxean?

El canguro de boxeo como símbolo del espíritu de lucha australiano se remonta a la década de 1890, pero ¿cuál es la verdad? ¿Los canguros realmente boxean?

Los gusanos cogolleros muerden el césped en los EE. UU.

Los gusanos cogolleros muerden el césped en los EE. UU.

Les encanta su césped y, en 2021, estarán en todas partes. Esto es lo que se debe hacer con los gusanos soldados y cómo detectar a las pequeñas criaturas.

Related posts

Las mejores (y las peores) ciudades para vivir si eres un gato

Las mejores (y las peores) ciudades para vivir si eres un gato

No hay mucho mejor que volver en tu próxima vida como gato doméstico (está bien, tal vez un perro, pero no iremos allí). Pero si tuvieras la oportunidad, sería mejor que pensaras bien dónde vivirías primero.

La serpiente de cascabel de madera altamente venenosa es un ícono estadounidense

La serpiente de cascabel de madera altamente venenosa es un ícono estadounidense

Si está buscando el cascabel de madera venenoso, EE. UU. Es el lugar para estar, ya que estos chicos malos se encuentran en al menos 27 estados.

Los bebés murciélagos balbucean con las mamás, insinuando el desarrollo del lenguaje humano

Los bebés murciélagos balbucean con las mamás, insinuando el desarrollo del lenguaje humano

Los científicos han encontrado sorprendentes paralelos entre el balbuceo producido por los cachorros de murciélago con alas de saco mayor y los sonidos de los bebés humanos balbuceando.

¿Por qué los gatos viejos aullan tanto?

¿Por qué los gatos viejos aullan tanto?

Los gatos aúllan por muchas razones: quieren que les compres cosas; quieren más comida (mejor comida). Pero a medida que envejecen, aúllan mucho más. ¿Están intentando decirnos algo más?

Top Topics

Language