La serpiente de cascabel de madera altamente venenosa es un ícono estadounidense

2021-08-26
Las serpientes de cascabel de madera (Crotalus horridus) son extremadamente peligrosas, con veneno que pasa a través de un conjunto de colmillos huecos en una boca con un mecanismo de bisagra incorporado. Wikimedia Commons (CC BY 2.0)
[Se me ocurrió] que la serpiente de cascabel no se encuentra en ningún otro lugar del mundo además de América y, por lo tanto, puede haber sido elegida, por ese motivo, para representarla.
Benjamin Franklin

Franklin escribió esas palabras en una carta de 1775 al Pennsylvania Journal. Para entonces, tenía una afinidad bien conocida por un tipo particular de cascabel: Crotalus horridus , o la serpiente de cascabel de madera.

Al igual que Franklin insinuó, las serpientes de cascabel son nativas de América. Hay alrededor de 30 especies vivas , que se distribuyen tan al sur como Argentina y tan al norte como Canadá.

Si lo que busca es la serpiente de cascabel de madera , visite el territorio continental de EE. UU.

Desde la escarpada New Hampshire hasta la Texas quemada por el sol, 27 estados tienen poblaciones de cascabeles de madera que zumban la cola. Crotalus horridus es una especie muy extendida, en otras palabras. Sin embargo, en muchas partes de este país, las maderas no son tan comunes como solían ser .

Conozca a sus cascabeles

Otro nombre para la serpiente de cascabel de madera es la " serpiente de cascabel con bandas ". Encaja; estos reptiles tienen bandas oscuras que se superponen a un fondo de escamas de color más claro. Las serpientes individuales pueden verse negras y grises o pueden tener una tez marrón sobre bronceada.

El "sonajero" homónimo está hecho de piel muda . La cola de un bebé recién nacido tiene en la punta un lóbulo escamoso llamado "botón previo". Esto se pierde una vez que el animal muda su piel por primera vez. En ese punto, el botón de pre será reemplazado por un "botón", una protuberancia de piel vieja que se convierte en el primer segmento del sonajero de la serpiente.

Se agregan nuevos segmentos durante los cobertizos posteriores. Debido a la forma en que estas cosas se entrelazan, los reptiles pueden producir un "zumbido" audible moviendo sus colas. El sonido envía un mensaje de advertencia a otros animales que se acercan demasiado para su comodidad.

Los cascabel de madera son las serpientes venenosas más grandes de Nueva York , Tennessee y algunos otros estados; los adultos pueden crecer de 34 a 60 pulgadas (90 a 152 centímetros) de largo .

Ojos y fosas

Sus cabezas son vagamente triangulares, con pupilas verticales colocadas en ojos sin párpados. Entre esos globos oculares y las fosas nasales de las serpientes, hay dos fosas sensoriales capaces de detectar radiación infrarroja o IR.

Todas las serpientes de cascabel comparten esta característica. Y por una buena razón: todos los animales del planeta emiten infrarrojos invisibles. Sin embargo, incluso en la oscuridad total, los "hoyos" faciales pueden localizar la fuente de esta radiación, que las serpientes perciben como calor .

Entonces, si, digamos, un ratón de cuerpo cálido pasa junto a una serpiente de cascabel al filo de la medianoche, es posible que no tenga suerte. Armado con los órganos del pozo, el reptil teóricamente podría localizar este sabroso bocado, a pesar de las malas condiciones de iluminación.

Una imagen impactante

El veneno de cascabel pasa a través de un conjunto de colmillos huecos con sus propios mecanismos de bisagra incorporados . Los dientes especiales pueden girar hacia adelante y pinchar a un objetivo cercano cuando la serpiente habla en serio. Luego, cuando las mandíbulas se cierran, ambos colmillos se tiran hacia atrás.

En cuanto al veneno real, es una mezcla de toxinas. Algunas de ellas, llamadas "neurotoxinas", afectan el sistema nervioso del objetivo. Otros (es decir, "hemotoxinas") actúan en función de cosas como los glóbulos rojos y el proceso general de coagulación de la sangre.

El contenido exacto de veneno de cascabel de madera puede variar de un espécimen a otro.

Como se señaló en " America's Snake: The Rise and Fall of the Timber Rattlesnake " del escritor de la naturaleza Ted Levin, el veneno de esta especie se ha dividido "en cuatro tipos principales ... que varían geográficamente de virulento a débil, una distinción probablemente la resultado de poblaciones que han estado aisladas durante decenas de siglos en refugios templados durante la Edad del Hielo ".

Por lo tanto, algunas serpientes de cascabel de madera, incluidas muchas en el sur profundo, llevan una marca de veneno más neurotóxica que otras.

Criaturas del bosque

Los cascabel de madera se cortan de por vida en los bosques caducifolios , ecosistemas dominados por árboles de frondosas que pierden su follaje una vez al año.

Como alimento , Crotalus horridus recurre a pequeños mamíferos, como ratones, ratas, campañoles, ardillas listadas y conejos, así como a aves, anfibios y otros reptiles.

La especie da a luz a crías vivas en agosto y septiembre. A medida que se acerca el invierno, las maderas se acumulan en madrigueras , y las grietas de las rocas son alojamientos populares. Varios de estos cascabel pueden hibernar juntos dentro de la misma madriguera durante los meses más fríos del año.

En la primavera, migran lejos de estos refugios. Usando rastros químicos dejados por otros individuos, una serpiente de cascabel de madera puede reubicar la misma guarida cada invierno.

Serpientes Unidas de América

Las serpientes de cascabel de madera fueron algunos de los primeros reptiles venenosos que los británicos encontraron en América del Norte. Y no pasó mucho tiempo para que emergieran como símbolos políticos.

En un artículo de 1751 titulado " Serpientes de cascabel para delincuentes ", Benjamin Franklin criticó al Reino Unido por enviar criminales convictos a sus 13 colonias estadounidenses. Para vengarse, propuso enviar serpientes de cascabel vivas de regreso a Londres.

"Las serpientes de cascabel parecen los retornos más adecuados para las serpientes humanas enviadas por nuestra madre patria", opinó Franklin.

Claramente, estaba bromeando. Pero Franklin llegó a apreciar la serpiente de cascabel de madera y la vio como una especie de mascota para los Estados Unidos emergentes. No estaba solo; en 1776, el primer comandante en jefe de la Marina de los Estados Unidos comenzó a enarbolar una bandera amarilla con un cascabel y el lema "No me pises".

Nombrada la "Bandera de Gadsden" en honor a su diseñador original, Christopher Gadsden de Carolina del Sur, esta bandera distintiva ( y polarizante ) todavía se usa ampliamente más de dos siglos después.

El camino por delante

En los Estados Unidos, sus posibilidades de morir a manos de una serpiente de cascabel, cualquier serpiente de cascabel, son estadísticamente escasas . Dicho esto, en caso de mordedura, diríjase a un hospital lo antes posible. (Si es posible, fotografíe la serpiente real con fines de identificación).

Cuando los cascabel muerden a las personas, a menudo es una respuesta a un manejo inadecuado. Dale a estos reptiles su espacio y pueden ser excelentes vecinos. Una investigación publicada en 2013 sugiere que las serpientes de cascabel de madera pueden estar haciéndonos un gran favor al comer ciertos roedores que se sabe que propagan la enfermedad de Lyme .

Desafortunadamente, Crotalus horridus ha visto mejores días como especie.

Los cascabel de madera se han extinguido localmente en Michigan, Maine, Rhode Island y Delaware a lo largo de los años. Mientras tanto, solo queda una población reproductora en todo el estado de New Hampshire .

La pérdida de hábitat, la persecución de humanos temerosos y la recolección excesiva de serpientes salvajes para el comercio de mascotas han contribuido a este declive. También lo ha hecho el aumento de la enfermedad fúngica de las serpientes (SFD), un trastorno infeccioso que puede provocar ampollas, ojos nublados y lesiones cutáneas potencialmente mortales.

Las tasas de madurez lentas no ayudan. Los cascabel de madera pueden vivir hasta los treinta, pero algunas hembras no comienzan a reproducirse hasta los 10 años . Después de dar a luz a su primera camada, es posible que una madera madre no tenga otra durante tres o cinco años más, o nunca, en realidad.

Hoy en día, la serpiente de cascabel de madera se considera "en peligro" o "amenazada" en 12 estados . Los conservacionistas de todo el país están trabajando arduamente para asegurar un futuro mejor para esta gran serpiente estadounidense.

Eso es interesante

La especie de cascabel más grande conocida es Crotalus adamanteus , también llamada serpiente de cascabel del este . Encontrados en el sureste de los Estados Unidos, estos tipos pueden pesar más de 10 libras (4.53 kilogramos) y crecer 96 pulgadas (244 centímetros) de largo.

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