La verdadera razón por la que las tortugas tienen caparazón (pista, no es para protección)

2016-08-03
Los científicos han estado discutiendo durante 200 años sobre cómo se desarrolló el caparazón de las tortugas. Blend Images - Jose Luis Pelaez Inc / Getty Images

Muchos de nosotros hemos visto una tortuga metiéndose en su caparazón protector, tirando no solo de sus cuatro patas, sino también de su cabeza y cola. Pero si bien su caparazón protege las tiernas entrañas de una tortuga , originalmente no fue diseñado para ese propósito, encontró un grupo internacional de científicos. En cambio, dicen, el caparazón de tortuga probablemente comenzó como una herramienta de excavación.

Tyler Lyson, autor principal del estudio recientemente publicado " El origen fossorial del caparazón de tortuga " y paleontólogo del Museo de Naturaleza y Ciencia de Denver, escribe que cuando las tortugas comenzaron a desarrollar caparazones, una importante transición evolutiva, el proceso incluyó una ampliación de las costillas . Las costillas ensanchadas hicieron que la región torácica o el pecho de la tortuga se volviera más rígida. Pero lo desconcertante es que un pecho rígido significa que es más difícil para el animal respirar con facilidad o moverse con rapidez, apenas cambios que parecen mejorar las capacidades de protección.

Pero eso se debe a que inicialmente, los caparazones de tortuga, hechos de más de 50 huesos fusionados , y sus anchas costillas no se desarrollaron para protección, sino para dar estabilidad a la tortuga para que pudiera excavar con fuerza con sus extremidades anteriores, encontraron los investigadores. Al poder excavar en el suelo en busca de comida y refugio, teorizan, permitió que las tortugas se movieran de la tierra al agua. Esto puede haberlos salvado en su historia evolutiva temprana, específicamente durante la extinción del Pérmico / Triásico , la mayor extinción masiva de la historia, y que fue impulsada por un clima cálido y seco.

Estos conocimientos se produjeron después de que dos de los coautores del estudio descubrieron varios especímenes de una tortuga de 260 millones de años llamada Eunotosaurus africanus , la proto-tortuga con caparazón parcial más antigua conocida. Estos especímenes, junto con otra tortuga parcialmente descascarada encontrada por un niño en Sudáfrica, indican que las tortugas desarrollaron caparazones para usarlos como ayudas para la excavación.

Un estudio reciente sobre la proto tortuga más antigua, Eunotosaurus (izquierda), sugiere que el ensanchamiento de las costillas en las tortugas fue inicialmente una adaptación para excavar para escapar del ambiente extremadamente árido de Sudáfrica hace 260 millones de años. Más tarde las costillas fueron ...

Los científicos encontraron similitudes entre estas tortugas y las tortugas de tierra, que usan la cabeza y el cuello para prepararse mientras cavan con las extremidades anteriores. Los autores creen que el caparazón de la tortuga como recinto protector es una adaptación, es decir, un rasgo evolutivo que originalmente cumplía una función pero termina sirviendo a otra. 

Eso es interesante

Los científicos han estado discutiendo durante al menos 200 años sobre si el caparazón de la tortuga evolucionó a partir de escamas óseas (como las de un armadillo o ciertos lagartos) o como parte del ensanchamiento de sus costillas. Gracias al reciente descubrimiento de tortugas de tallo parcialmente sin caparazón, ahora parece que la última teoría es más probable.

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