Las avispas tienen un problema de imagen, pero este es el motivo por el que las necesitamos

2019-06-27
Las avispas sufren un pequeño problema de imagen, pero son polinizadoras trabajadoras y, nos atrevemos a decirlo, posiblemente lindas. Fotografía de Horst Bierau - foto.bierau.net/Getty Images

Las avispas tienen mala reputación desde el primer día.

En el Antiguo Testamento, cuando el Todopoderoso realmente quería pegarle a los enemigos de Israel, envió una plaga de avispones . Y Aristóteles, escribiendo en 350 a. C., dijo que "los avispones y las avispas ... están desprovistos de los rasgos extraordinarios que caracterizan a las abejas; esto es lo que deberíamos esperar, porque no tienen nada divino en ellos como lo tienen las abejas".

Si bien las abejas han sido amadas durante mucho tiempo por su deliciosa miel dorada y sus hábitos de polinización laboriosos, las avispas, que incluyen especies sociales como avispones y avispas chaqueta amarilla, son universalmente despreciadas. Una colmena es una obra milagrosa de la naturaleza. Una colmena de avispas es una razón para llamar al hombre Orkin.

Pero un equipo de científicos del University College London (UCL) cree que las avispas merecen tanto amor como las abejas. Las avispas, como las abejas, son poderosos polinizadores. Pero a diferencia de las abejas, las avispas también son depredadores ápice, regulando las poblaciones de insectos y matando las plagas de los cultivos. Claro, las avispas no producen néctar de ámbar dulce en jarras, pero en algunas partes del mundo las larvas de avispas son un manjar de temporada (bueno, las abejas ganan esa ronda).

Seirian Sumner , Ph.D. estudia la evolución del comportamiento social de los insectos en el Centro de Investigación sobre Biodiversidad y Medio Ambiente de la UCL, donde está dolorosamente consciente de que nuestro sesgo infundado contra las avispas socava la investigación científica sobre las criaturas incomprendidas. ¿Quién quiere financiar un desagradable estudio sobre avispas, después de todo, cuando podemos publicar el trillonésimo artículo sobre la belleza de las abejas?

"La razón por la que odiamos a las avispas culturalmente es porque no entendemos lo que hacen", dice Sumner. "Y la razón por la que no entendemos lo que hacen es porque hay muy poca ciencia que demuestre lo que hacen. Si podemos hacer que la gente piense en las avispas de la misma manera que piensan en las abejas, entonces podemos dar la vuelta y cambiar la percepción pública de las avispas ".

En un estudio publicado el 19 de septiembre de 2018 en Ecological Entomology , Sumner y sus colegas encontraron que las avispas rara vez son objeto de investigación sobre los importantes "servicios ecosistémicos" que realizan los insectos, como la polinización y el control de plagas. De 908 artículos publicados sobre el tema desde 1980, solo 22 (2,4 por ciento) se centraron en las avispas. Y de los 2.543 resúmenes de conferencias presentados sobre abejas o avispas en los últimos 20 años, el 81,3 por ciento trataba exclusivamente de abejas. Y el "sesgo de las abejas" ha aumentado probablemente debido a la financiación específica para la investigación de las abejas durante los últimos 10 años.

Con tal escasez de investigación sobre avispas, no es de extrañar que el público en general tenga una opinión oscura sobre las criaturas voladoras, conocidas solo por su picadura y legendaria agresividad. El equipo de Sumner realizó una encuesta en línea pidiendo a las personas que enumeraran las palabras que asociaban con abejas, mariposas, avispas y moscas. Las mariposas generaron los resultados más positivos con palabras como "hermoso", "delicado" y "colorido", pero las abejas estuvieron en segundo lugar con "miel", "flores" y "polinización".

Las avispas, por otro lado, evocaban más emociones negativas que incluso las moscas negras que zumbaban. Las palabras de avispa más comunes eran "aguijón", "molesto", "peligroso" y "enojado". Una clara señal de nuestra completa ignorancia del comportamiento de las avispas es que la palabra "polinización" ni siquiera figura entre las diez primeras.

Qué hacen las avispas (además de picar)

Lo poco que sabemos sobre las avispas es que son excelentes e importantes polinizadores. Sumner dice que, a diferencia de las abejas, que pueden ser "bastante quisquillosas" acerca de qué tipo de flores visitarán y polinizarán, las avispas son generalistas que polinizarán "cualquier flor vieja". Las avispas podrían ser útiles para los agricultores urbanos, por ejemplo, donde no hay prados floridos y exuberantes para que las abejas se diviertan.

"Las avispas pueden ser buenos polinizadores de respaldo cuando simplemente no es lo suficientemente agradable para las abejas", dice Sumner. "Si piensas en la forma en que 'trabajamos' nuestras abejas para la agricultura, ¿por qué no trabajamos nuestras avispas?"

Las avispas sociales como los avispones y las avispas chaqueta amarilla representan solo el 1 por ciento de las 150.000 especies de avispas depredadoras, pero debido a que 10.000 avispas obreras pueden vivir en una sola colmena, es más probable que entren en contacto con los humanos. Sí, pican, pero sus picaduras no son más dolorosas que las de las abejas y no son más peligrosas para las personas sin alergias a las abejas o avispas, señala el estudio.

Sumner dice que se pueden mantener avispas sociales en una colmena de caja hecha por el hombre, al igual que las abejas melíferas, y que esas colmenas se pueden mover para apoyar los cultivos de los agricultores, al igual que millones de colmenas se envían a través de los Estados Unidos cada año para polinizar huertos de almendros y calabazas. parches.

Además de ser polinizadores, las avispas depredadoras son uno de los reguladores más eficaces de la naturaleza de las poblaciones de plagas. Las primeras investigaciones muestran que las avispas no son exigentes con sus presas, sino que cazan cualquier insecto que haya en abundancia.

"Si hay muchas orugas, se las comerán. Si hay toneladas de moscas u otra especie específica, se las comerán", dice Sumner. "Pero cuando esas poblaciones de presas disminuyen, las avispas no las van a cazar hasta la extinción local. De esa manera, no son una amenaza".

Darle a las avispas un cambio de imagen

En un mundo sin avispas, los agricultores y los hogares normales necesitarían usar muchos más pesticidas químicos para mantener a raya a otros insectos. Y a Sumner le preocupa que las poblaciones de avispas, como las abejas, ya estén siendo eliminadas por el uso excesivo de pesticidas agrícolas. Pero nunca lo sabremos hasta que alguien se moleste en investigarlo. "Un aumento general de la comprensión científica podría, a su vez, ayudar a mejorar la percepción de las avispas por parte del público", señala el estudio .

Una solución adicional al problema de la imagen de las avispas, dice Sumner, es hacer correr la voz sobre todo lo bueno que hacen, comenzando por los medios de comunicación (¡verifique!).

"La gente no necesita mucha persuasión", dice Sumner. "Tan pronto como le explico a la gente que las avispas son útiles, inmediatamente dicen: 'Oh, está bien, no las aplastaré la próxima vez que vea una'".

Lo que obviamente necesitan las avispas es un hashtag pegadizo que se vuelva viral. ¿Qué tal #happyhornets o #waspwednesdays? Seguiremos trabajando en ello ...

Ahora eso es genial

Volviendo a comer larvas de avispa, este genial blog de viajes japonés habla sobre la práctica tradicional de rastrear nidos salvajes de avispas chaqueta amarilla. Los cazadores unen cintas a las avispas individuales y las siguen de regreso al nido, criándolas en colmenas artificiales y recolectando las larvas del panal una por una con pinzas.

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