Las babosas marinas se vuelven solares al robar a las algas

2018-05-11
La babosa marina Elysia chlorotica roba millones de plástidos de color verde, que son como pequeños paneles solares, de las algas. Karen N. Pelletreau / Universidad de Maine

Las babosas, en general, no suelen impresionar. Pero una babosa de mar verde que flota alrededor de la zona intermareal a lo largo de la costa noreste ha cautivado a los científicos con esta habilidad: puede succionar las partes de una alga que generan energía a partir de la luz solar e incorporarlas a su propia biología. Al hacerlo, se convierte en un animal con la capacidad fotosintética de una planta.

"Esta babosa es realmente única", dice Debashis Bhattacharya, bioquímico y microbiólogo de la Universidad de Rutgers en New Brunswick y autor principal de un artículo que aparece en Molecular Biology and Evolution sobre la babosa marina, Elysia chlorotica . "Roba los plástidos de las algas y luego los dirige sin la ayuda del núcleo de las algas".

Se sabe que otros animales, incluidos los corales y algunas salamandras, incorporan algas para beneficiarse de la capacidad de las algas para fotosintetizar o generar energía a partir del sol. Lo que hace única a Elysia chlorotica es que solo toma los plástidos, o los orgánulos que contienen clorofila y realizan la fotosíntesis, de las algas. Luego, la babosa usa su propio genoma para mantener los plástidos operando dentro de su propio cuerpo durante el resto de su vida.

Esta imagen microscópica muestra plastidios de algas robados (en verde) y lípidos de algas (en amarillo) dentro del sistema digestivo de la babosa marina.

Descubrir cómo la babosa mantiene en funcionamiento estos paneles solares hechos de algas podría conducir a innovaciones en el desarrollo de máquinas ecológicas que solo necesitan luz solar para generar energía o bioproductos que podrían usarse como biodeisel, dice Bhattacharya.

De joven, Elysia chlorotica chupa las algas pardas, Vaucheria litorea . La estructura de esta alga parda se presta a una succión eficiente ya que no tiene paredes entre las células de su cuerpo. Luego, la babosa digiere los núcleos de las algas, pero almacena los plástidos de las algas en el revestimiento de su intestino. Una vez que la babosa ha ingerido los paneles solares de las algas, sobrevive gracias a la fotosíntesis durante los seis u ocho meses restantes de su vida.

"La única razón por la que los plástidos dejan de funcionar es que la babosa marina completa su ciclo de vida y muere", dice Bhattacharya. "Eso sugiere que los plástidos podrían mantenerse funcionando durante mucho tiempo. Si se pudiera diseñar la capacidad de esta babosa, se podría construir una máquina ecológica que funcione indefinidamente".

Eso es interesante

La babosa marina Elysia chlorotica aparece como hojas verdes anchas y onduladas con cabezas de caracol. Se encuentran en las ensenadas poco profundas y marismas a lo largo de la costa atlántica de América del Norte desde Florida hasta Nueva Escocia. Tienen una vida útil de 8 a 10 meses.

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