Las habilidades de ecolocalización de los narvales superan a las de cualquier otro animal, según un estudio

2016-11-18
Una ilustración de un narval (Monodon monoceros) muestra su colmillo, que en realidad es un diente en forma de espiral que sobresale. Biblioteca de imágenes de la DEA / Getty Images

Tómate un segundo para pensar en un narval. Es una ballena con un cuerno de unicornio, un animal de cuento de hadas, ¿verdad? Este artículo podría hacer todo tipo de afirmaciones escandalosas sobre los narvales, y probablemente dirías: "Está bien, me lo creo".

Por tanto, no es de extrañar que este improbable animal de los mares del norte tenga superpoderes. Por ejemplo, el narval ( Monodon monoceros) usa su cuerno en espiral, que en realidad es un diente modificado que puede crecer hasta una longitud de hasta 9 pies (2,7 metros), para una variedad de propósitos, como probar las concentraciones químicas en el agua de mar . Los machos usan sus colmillos para anunciar el tamaño de sus testículos a las hembras, y sería una lástima que no pelearan usándolos como láminas de esgrima, que, no se preocupe, lo hacen . Pero un nuevo estudio en la revista PLOS One encuentra al narval en posesión del sonar direccional más poderoso de cualquier animal en la Tierra. Porque, por supuesto.

Muchos mamíferos marinos usan la ecolocalización para orientarse en las oscuras profundidades del océano, pero esta capacidad de usar el sonido para determinar dónde están los objetos en el espacio es especialmente crucial para los narvales. Son buzos profundos y una de las dos especies de ballenas dentadas que viven durante todo el año en las aguas del Círculo Polar Ártico frente a las costas de Canadá y Groenlandia. Los mares suelen estar completamente cubiertos de hielo y los narvales viven en completa oscuridad durante gran parte del año. Dado que un narval tiene que subir a la superficie del agua en busca de aire cada cinco minutos aproximadamente, debe ser capaz de detectar con precisión y rapidez pequeños agujeros y grietas en el hielo a través de los cuales tomar rápidas bocanadas de aire.

"No ves agua abierta en kilómetros y kilómetros y de repente hay una pequeña grieta, y verás narvales en ella", dijo la Dra. Kristin Laidre, ecóloga de la Universidad de Washington, al New York Times . "Siempre me he preguntado cómo navegan estos animales debajo de eso y cómo encuentran estas pequeñas aberturas para respirar".

Para averiguarlo, Laidre y su equipo de investigación colocaron micrófonos debajo del agua alrededor de las bolsas de hielo en la bahía de Baffin. Eso es frente a la costa sur de Groenlandia, y es donde el 80 por ciento de los narvales del mundo pasan el invierno. Laidre y su equipo luego escucharon el sonido revelador de clics de ecolocalización. Descubrieron que los narvales no solo los producen a una velocidad de hasta 1,000 clics por segundo y reciben los ecos en las almohadillas de sus mandíbulas inferiores, sino que también pueden dirigirlos con una precisión increíble, como el haz estrecho de una linterna ajustable.

"Los datos recopilados en un entorno más desafiante muestran que el narval emite clics de ecolocalización con el haz más direccional de todos los ecolocadores", dijo Jens Koblitz, uno de los investigadores y autores del estudio, en un comunicado de prensa .

Un narval, fotografiado durante el estudio reciente, sale a la superficie en busca de aire en una grieta en el hielo.

Otras ballenas transmiten sus sonidos de ecolocalización en todas las direcciones, lo que es útil para recibir datos desde grandes distancias, y resulta que los narvales también pueden hacerlo. Otros animales como los murciélagos y los delfines usan la ecolocalización, pero la capacidad del narval para enfocar sus clics los supera a todos. Cuando los narvales rastrean a sus presas, muestra el estudio, pueden ampliar el haz del sonar para abarcar un área más grande. De esta manera, pueden tener una idea de su entorno con más precisión que cualquier animal ecolocalizador del planeta.

Dejemos que esto sea una lección para todos nosotros, entonces, solo porque un animal parece mitológicamente asombroso, eso no significa que no lo sea.

Ahora eso es fascinante

Un colmillo de narval tiene alrededor de 10 millones de terminaciones nerviosas en su interior. Algunos narvales tienen dos colmillos, mientras que otros no tienen ninguno. 

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