Las luciérnagas sincronizadas realizan un espectáculo de luces como ningún otro

2017-06-13
Photinus carolinus, fotografiado aquí en el Parque Nacional Great Smoky Mountains, es la única especie de luciérnaga en América del Norte que tiene su coreografía en conjunto. Floris Van Breugel / Biblioteca de imágenes de la naturaleza / Getty Images

Sabemos por qué las luciérnagas parpadean como luciérnagas. Realmente es simple. Es la misma razón por la que los machos de muchas especies se lucen. Es por eso que el semental de "Friends" Joey Tribbiani - referencia fechada, pero lo entenderás - desató su famosa frase: " ¿Cómo estás? "

Es una cuestión de apareamiento.

No sabemos, precisamente, cómo unos parpadeos en medio de un bosque abarrotado, o incluso en un patio trasero suburbano, eventualmente terminan en una conexión nocturna. Tampoco sabemos exactamente cómo una luciérnaga hembra, a menudo en el suelo o en los arbustos o en un árbol, lleva a su pequeño y parpadeante novio a su eventual nido de amor.

Todavía estamos tratando de descubrir, también, cómo algunas especies de luciérnagas pueden realizar su espectáculo de luces en sincronía. Sucede, en las Grandes Montañas Humeantes y en algunos otros lugares cada verano. Cientos o miles de luciérnagas se iluminan al mismo tiempo en el mismo patrón en una enorme coreografía de How YOU Doin '.

"Es una experiencia bastante mágica", dice Jamie Sanders, portavoz del Parque Nacional Great Smoky Mountains en Tennessee.

Cada año, durante un par de semanas a fines de mayo o principios de junio, el parque patrocina visitas de una determinada especie de luciérnaga sincrónica, Photinus carolinus . Es una de las aproximadamente 19 especies de luciérnagas en el parque, pero la única en América del Norte que tiene su coreografía en conjunto.

Las visitas son un boleto caliente. Este año, el parque recibió casi 18,500 solicitudes para 1,800 lugares de estacionamiento para el espectáculo.

Las luciérnagas rodean a los afortunados residentes de una tienda de campaña instalada en Great Smokies en junio de 2013.

¡Tiempo de la funcion!

Los pocos afortunados estacionan sus vehículos recreativos y sus minivans cerca de un campamento, son subidos a un transbordador, desembarcan y luego se abren camino por un sendero que se adentra en el bosque. Al caer la noche, se les dice que cubran sus linternas con celofán rojo o azul y las apunten hacia el suelo. Cuando confías en las luces para encontrar a tu pareja, como hacen las luciérnagas, no necesitas un montón de humanos con destellos para entrar en tu negocio. Cuando llegue el momento, se apagarán las luces para todos menos para las estrellas del espectáculo.

Algunos años son mejores que otros, dependiendo de muchos factores. La fase de la luna, por ejemplo. (De nuevo, la luz.) El clima. Debido a que las larvas de luciérnagas viven en el suelo durante uno o dos años, la humedad es grande. El otoño pasado hubo una sequía en gran parte de las Grandes Montañas Humeantes, informa Sanders, por lo que el espectáculo de este año no fue tan vívido como el de años anteriores.

Pero cuando aparecen las luciérnagas, y cuando Photinus carolinus comienza su parpadeo-parpadeo-parpadeo cronometrado, los visitantes disfrutan de algo que solo se ve en unos pocos lugares del mundo.

"Lo primero que se nota es cuántos de ellos hay", dice Andy Moiseff, profesor y científico de la Universidad de Connecticut que estudia los mecanismos neuronales detrás del destello de las luciérnagas. "Cuando vas a una de estas áreas donde es muy rica en estos animales, es asombroso. Simplemente los ves por todas partes".

A primera vista, la sincronicidad puede no ser evidente. Eso podría ser, dice Moiseff, porque a menudo están presentes otras especies que no tienen sus ritmos juntos. También puede deberse a que los miembros de P. carolinus aún no están en ritmo.

Pero tarde o temprano, los bichos del relámpago, ese término también está bien, entran en un ritmo y comienzan a parpadear en patrones. Cientos a la vez. A veces más. Eso muestra a las hembras de la especie exactamente quién está ahí arriba y las incita a mostrar su propia respuesta, una especie de rayo atractor para los machos. Después de todo, las hembras no quieren encontrar otra especie, o una linterna perdida.

Moiseff lo expresa en términos que todos puedan entender: "Si entras en una habitación y todos te dicen: 'Hola, mi nombre es Andy', puede convertirse en un poco de ruido. Por otro lado, si todos están sincronizados - 'Hola, mi nombre es Andy' - está muy claro lo que están diciendo ".

Aprendiendo los pasos

Cómo los machos reducen su acto sincrónico, cómo comienza, cómo cientos de machos aprenden la duración y el ritmo de los parpadeos, sigue siendo un misterio. Pero Moiseff lo compara con un grupo de personas que caminan por una calle. A veces, comenzar es difícil, encontrar tu lugar y tu paso en un grupo grande. Pero después de un rato, el ritmo y el movimiento se vuelven naturales.

En esta foto, puedes ver a la luciérnaga del este (Photinus pyralis) volando. P. pyralis es otra de las especies de luciérnagas que los visitantes pueden encontrar en el Parque Nacional Great Smoky Mountains. No es sincrónico como P. carolinus.

Lo que también es sorprendente sobre el programa, como señala Sanders, es cuando termina. Los pequeños cabrones, en realidad son escarabajos, también lo hacen.

"Lo bueno para mí es que todos se apagan al mismo tiempo. Tienes este momento completo de absoluta oscuridad", dice. "Es mágico."

Llegar a ver la belleza de las luciérnagas sincrónicas es una rareza. Pero las luciérnagas en sí mismas no son raras. Hay unas 2.000 especies en el mundo. Para muchos, son un símbolo del verano. Atrapar bichos relámpago en un frasco sigue siendo un hermoso recuerdo de la infancia para millones.

"Sigue siendo una gran cosa. Pero déjalos ir al día siguiente", aconseja Moiseff. "Una de las mejores cosas de hacer lo que hago es que hablas con cualquiera en un avión, te sientas en un autobús y siempre te digo: 'Te lo diré, cuando era niño ...'

"Todo lo que lleve a la gente a la naturaleza, estoy a favor".

Eso es interesante

Las luciérnagas son, quizás sorprendentemente, en su mayoría carnívoras. Las larvas se alimentan de caracoles y gusanos . Y algunas luciérnagas adultas se alimentan de otras especies de luciérnagas. (Por eso, dice Moiseff, no debería sorprenderse si su frasco lleno de luciérnagas solo tiene una a la mañana siguiente). Pero es posible que algunas luciérnagas no coman nada. Eso puede no ser sorprendente, considerando que la mayoría de los adultos viven solo unas pocas semanas.

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