Las mujeres indígenas siguen desapareciendo en la autopista de las lágrimas de Canadá

2021-10-13
El cuaderno de un detective privado muestra fotografías de mujeres desaparecidas a lo largo de la Carretera de las Lágrimas de Canadá. Andrew Lichtenstein / Corbis a través de Getty Images

Hace dieciséis años, la Real Policía Montada de Canadá (RCMP) abrió una investigación en torno a nueve mujeres y niñas que habían desaparecido o fueron encontradas asesinadas en un tramo desolado de la carretera en el norte de la Columbia Británica. El esfuerzo se denominó Proyecto E-PANA , llamado así por la diosa que los inuit de Canadá creen que se preocupa por las almas antes de que vayan al cielo o reencarnen .

El número de mujeres que la RCMP identificó en su investigación pronto se duplicó, a 18, y para evitar que los números subieran aún más, las autoridades establecieron criterios sobre quiénes serían incluidos en la lista . Tenían que ser mujeres o niñas, tenían que participar en actividades de alto riesgo como hacer autostop, y tenían que ser vistos por última vez, o encontrar sus cuerpos, a una milla más o menos de las autopistas 16, 97 o 5 en la parte superior de la Columbia Británica. .

La Carretera de las Lágrimas , como se denominó a la vía principal, se convirtió instantáneamente en un símbolo de la violencia desenfrenada contra las mujeres y niñas indígenas en Canadá. Y sigue siendo un símbolo de la violencia continua, y las muchas razones detrás de ella, que perduran en la actualidad.

La Ruta 16 de Canadá, que conecta Prince George con Prince Rupert a través de la provincia de Columbia Británica, ha sido apodada "Carretera de las lágrimas" porque muchas mujeres y niñas de las Primeras Naciones han sido asesinadas o desaparecidas de aquí.

¿Qué es la autopista de las lágrimas?

El viaje en automóvil desde Vancouver, BC (que es un poco menos de un viaje de tres horas desde Seattle) hasta la ciudad de Prince George en el norte de la Columbia Británica toma casi nueve horas. Desde allí, un giro hacia el oeste por la autopista 16 hasta la ciudad portuaria de Prince Rupert son otras ocho horas.

Es ese tramo final de 718 kilómetros (416 millas) de carretera sinuosa, en su mayoría de dos carriles, entre esas dos ciudades, a través de pasos de montaña, docenas de pequeñas aldeas, innumerables lagos y una gran cantidad de áreas silvestres, lo que se conoce como el Carretera de lágrimas.

La lejanía de la carretera, junto con el hecho de que divide en dos a tantas comunidades nativas afectadas por la pobreza y los problemas que la acompañan, y ha sido utilizada con tanta frecuencia por jóvenes indígenas que hacen autostop simplemente como un medio para ir de un lugar a otro a lo largo del largo camino. , camino solitario, lo convierte en un terreno propicio para la violencia.

"Está muy, muy aislado. Puede conducir durante 15 minutos y no ver un automóvil. Hay ríos y montañas. Está muy boscoso", dice Wayne Clary, un investigador retirado de la RCMP que ha vuelto a trabajar en el E- Casos PANA. "Es interesante cuando miramos algunos de nuestros asesinatos allí y pensamos, '¿Fue un viajero que se encontró con esta chica y tuvo la oportunidad de hacer lo que hizo, o una persona local?' Está oscuro y los inviernos son bastante severos. Tienes a una joven haciendo autostop y no hay nadie cerca ... allí un minuto, se fue al siguiente ".

(Izquierda) Gloria Moody fue la primera de las 18 mujeres identificadas por la RCMP en el proyecto E-PANA; Aielah Saric Auger, de 14 años (derecha), fue el último.

Dar nombres a las víctimas

En octubre de 1969, Gloria Moody , de 26 años, madre de dos hijos y miembro de la Reserva India Bella Coola de la Nación Nuxalk , fue encontrada muerta a lo largo de una de las carreteras de la Autopista de las Lágrimas, desnuda, golpeada y agredida sexualmente. Se convirtió en la primera de las 18 mujeres identificadas por la RCMP en el proyecto E-PANA.

Durante los siguientes casi 40 años, otras 17 mujeres se convirtieron en víctimas a lo largo de la carretera. El último fue Aielah Saric Auger, de 14 años , de la comunidad de las Primeras Naciones de Lheidli T'enneh , cerca de Prince George. Su cuerpo casi irreconocible fue descubierto en un terraplén de la autopista 16 en febrero de 2006, ocho días después de su desaparición.

En su apogeo, más de 60 investigadores de la RCMP trabajaron en los casos a lo largo de la Carretera de las Lágrimas. Pero ahora, más de 15 años después de que se encontró el cuerpo de Auger, apenas un puñado de policías sigue participando activamente. Nadie ha sido agregado a la lista desde Auger, en 2006. El Proyecto E-PANA ahora consta de 13 investigaciones de homicidio y cinco investigaciones de personas desaparecidas.

Todos los archivos, oficialmente, permanecen abiertos. Pero Clary ha sido franca al informar a las familias de las víctimas que es posible que muchos de los casos nunca se resuelvan.

"Hemos tenido cierto éxito", dice Clary, señalando que las muestras de ADN vinculaban al notorio asesino en serie  Bobby Jack Fowler con la víctima de la Autopista de las lágrimas, Colleen MacMillen, de 16 años, encontrada muerta a lo largo de la Autopista en 1974 . Fowler, sospechoso en al menos otros dos casos de Highway of Tears, murió en una prisión de Oregon en 2006, antes de que se solidificara la conexión en el caso MacMillen. En 2019, las autoridades también obtuvieron una condena por asesinato en el caso de Monica Jack . La niña de 12 años desapareció en 1978, pero sus restos no fueron encontrados hasta 1995. Ese fallo está en apelación .

"Tuvimos un par de sospechosos muy fuertes, pero simplemente no tenemos la evidencia. Y hemos usado todo lo que hemos podido en nuestro conjunto de herramientas", agrega Clary. "Yo diría que probablemente también hemos descartado a muchos tipos malos. Todavía está en curso, pero ... hay mucha agua debajo del puente".

El ADN relacionó al asesino en serie Bobby Fowler con la muerte de Colleen MacMillen (izquierda); Garry Taylor Handlen fue declarado culpable de asesinar a Monica Jack, de 12 años (derecha).

Obtener justicia legal

Carrier Sekani Family Services (CSFS), con sede en Columbia Británica, trabaja para garantizar la justicia social y legal para las Primeras Naciones y otras familias indígenas. Comenzaron la Iniciativa Highway of Tears para poner en práctica las 33 recomendaciones formuladas en el Informe de recomendaciones del Simposio Highway of Tears de 2006 .

Las recomendaciones incluyen medidas como mejores opciones de transporte, aumento de patrullas policiales, el establecimiento de programas de concientización y prevención entre las mujeres en riesgo y sus familias, una amplia campaña en los medios de comunicación y planes de preparación para emergencias.

Sin embargo, continúa la violencia contra las mujeres en todo Canadá.

"Es tan común. Incluso este año, hemos tenido tres antiguos clientes desaparecidos, ¿sabes?" dice Elsie Wiebe, Coordinadora de Llamados a la Justicia de la Iniciativa Highway of Tears de CSFS. "Cuán común es que alguien desaparezca y lo encuentren muerto, o no lo encuentren en absoluto. Tiene un impacto devastador".

Lo que todavía debe abordarse, dicen Wiebe y muchos otros defensores de los pueblos indígenas, son las condiciones subyacentes que conducen a la violencia. Un informe de 2019 de la Investigación Nacional sobre Mujeres y Niñas Indígenas Desaparecidas y Asesinadas lo expresó de esta manera:

La violencia colonial, así como el racismo, el sexismo, la homofobia y la transfobia contra las mujeres, niñas y [otros] indígenas , se han arraigado en la vida cotidiana, ya sea a través de formas interpersonales de violencia, a través de instituciones como el sistema de atención de la salud y el sistema judicial, o en las leyes, políticas y estructuras de la sociedad canadiense. El resultado ha sido que muchos indígenas han crecido normalizados a la violencia, mientras que la sociedad canadiense muestra una apatía espantosa para abordar el problema. La Investigación Nacional sobre Mujeres y Niñas Indígenas Desaparecidas y Asesinadas concluye que esto equivale a genocidio.

El Proyecto E-PANA ha sido la investigación policial de más alto perfil que involucra a mujeres y niñas indígenas desaparecidas y asesinadas, pero toca solo una pequeña fracción del problema. Es difícil obtener estadísticas confiables, pero más de 2.000 mujeres y niñas indígenas en Canadá han desaparecido o han sido asesinadas en las últimas tres décadas.

Muchos son pobres y tienen poca educación, son víctimas de violencia doméstica, son drogadictos o están luchando en una sociedad más amplia en la que a menudo se los considera forasteros en sus propias tierras. Dice Wiebe: "Creo que es muy fácil para la gente pensar que hay algo que falta en esta gente. Bueno ... es lo que robamos.

"Es hora de reexaminar cómo configuramos a estas personas para asegurarnos de que fracasen".

Un letrero colocado en las oficinas tribales advierte contra el autostop en Hazleton, Columbia Británica.

Hoy a lo largo de la carretera de las lágrimas

En estos días, las vallas publicitarias salpican los hombros de la Carretera de las Lágrimas, advirtiendo contra el autostop, incluso cuando la práctica sigue siendo, para muchos indígenas pobres, un medio de transporte primordial y necesario. Clary y otras autoridades policiales continúan hablando con los medios de comunicación y trabajando en los casos de Highway of Tears, con la esperanza de que alguien, en algún lugar, haya visto o escuchado algo y se presente.

CSFS ha recibido recientemente nuevos fondos en sus esfuerzos por apoyar a las familias de mujeres y niñas actualmente desaparecidas y otras personas afectadas por la violencia contra las mujeres. El 5 de mayo de 2022 volverá a ser un día nacional de concientización para las mujeres y niñas indígenas desaparecidas o asesinadas (MMIWG) en Canadá.

Mientras tanto, la Carretera de las Lágrimas continúa, un símbolo trágico y duradero de un problema que se extiende a lo ancho y ancho de Canadá y gran parte del mundo.

"No es solo Canadá. No es solo América del Norte", dice Wiebe. "Necesitamos ser conscientes de cómo las escuelas residenciales [el sistema de casi un siglo que el gobierno usó para adoctrinar a los niños indígenas en la cultura europea / cristiana en Canadá] y el colonialismo no son cosa del pasado. Aún queda trabajo por hacer para deshacer todo eso. Todavía hay políticas que son absolutamente injustas y sesgadas contra los pueblos indígenas. Tenemos que mirar eso ... y necesitamos ver realmente a los pueblos indígenas y sus familias por la fuerza y ​​la belleza que son y que tienen . Todos debemos examinarnos personalmente e identificar las formas en que tenemos prejuicios y formas discriminatorias ".

Un cartel perdido de Mackie Basil, quien desapareció en 2013, ahora está casi cubierto de maleza cerca de la entrada de Tachie, la pequeña aldea de las Primeras Naciones en Columbia Británica.

AHORA ESO INTERESANTE

En septiembre de 2020, se levantó un tótem a lo largo de la Carretera de las Lágrimas en el territorio de Kitsumkalum como un monumento para conmemorar a las mujeres y niñas indígenas desaparecidas y asesinadas de Canadá. A Gladys Radek se le ocurrió la idea. Radek es la tía de Tamara Chipman , miembro de Witset First Nation , que desapareció a lo largo de la carretera en 2005.

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