Las orcas alteraron su propia evolución

2016-06-10
Una orca persigue a un león marino sudamericano juvenil en la costa de la Patagonia. Los científicos han descubierto que los diferentes grupos de orcas son distintos genéticamente. Esa divergencia parece estar relacionada con diferencias en las estrategias de caza de los grupos. Gerard Soury / Getty Images

En lo que respecta a la evolución , durante mucho tiempo se ha considerado a los seres humanos como casos especiales, y no solo porque nuestros antepasados ​​desarrollaron adaptaciones: cuerpos adecuados para caminar y correr sobre dos piernas, pulgares que nos permiten captar con mayor precisión y cerebros realmente grandes, eso permitió nosotros para dominar el planeta.

Los científicos también pensaron que los humanos eran la única especie que alteró su propia evolución, con cientos de genes seleccionados porque las características que crean encajan mejor con nuestra civilización. El ejemplo más sorprendente: hace unos 12.000 años, los seres humanos en Turquía desarrollaron una mutación que desactivó el gen que causa la intolerancia a la lactosa en los adultos, lo que permitió a las personas beber leche de vacas lecheras durante toda su vida.

Sin embargo, resulta que tal vez no seamos tan especiales como nos gusta pensar. En un artículo publicado recientemente en Nature Communications, investigadores europeos encontraron que diferentes grupos de orcas, también llamadas a veces orcas, son genéticamente distintos y que la divergencia parece estar relacionada con diferencias en las estrategias de caza de los grupos.

Como detalla New Scientist , algunos de los grupos de orcas arreaban peces y se los devoraban, mientras que otros persiguen presas como las focas y se posan en la playa donde las focas tienden a reunirse. Las orcas individuales viven en los grupos durante décadas, por lo que los miembros más jóvenes aprenden estas estrategias de sus mayores. Ese tipo de patrón de aprendizaje de prácticas comunes se llama cultura, y existe una creciente evidencia de que una variedad de animales, desde monos hasta ballenas jorobadas , desarrollan culturas al igual que las personas.

En el caso de las orcas, los investigadores encontraron evidencia de cambios evolutivos relacionados con las diferencias culturales. Las orcas que cazaban peces, por ejemplo, tenían variaciones genéticas que les permitían digerir el pescado con mayor facilidad. Las orcas que comían focas, por el contrario, tenían una adaptación que les permitía metabolizar la metionina, un aminoácido que se encuentra en la carne de las focas.

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