Las polillas son los polinizadores secretos de la madre naturaleza

2020-05-27
Una polilla de burnet de seis puntos (Zygaena filipendulae) poliniza un cardo en Londres, Inglaterra. Las mariposas, polillas, abejas y otros insectos juegan un papel vital en la cadena alimentaria al polinizar las plantas y proporcionar una fuente de alimento para depredadores como los murciélagos. Imágenes de Dan Kitwood / Getty

A las abejas no les va bien: desde mediados de la década de 2000, el trastorno de colapso de colonias (CCD) ha estado acabando con el polinizador de plantas agrícolas más famoso del mundo, en todo el mundo. Las abejas polinizan un tercio de las plantas que comemos , desde naranjas hasta almendras (un servicio de 168.000 millones de dólares , por cierto) y su rápida desaparición preocupa a los agricultores de todo el mundo.

Pero, ¿y si hay un ejército secreto de polinizadores merodeando por las plantas de las que más dependemos? Bueno, eso sería una muy buena noticia para nuestra seguridad alimentaria. Un estudio publicado el 13 de mayo de 2020 en la revista Biology Letters descubrió que las polillas juegan un papel mucho más importante en la polinización de las plantas de lo que nadie imaginó, posiblemente visitando una mayor variedad de especies de plantas que las abejas, pero haciéndolo al amparo de la oscuridad.

¿Por qué se pasan por alto las polinizadores?

Los científicos no se dieron cuenta de la noche a la mañana de que las polillas polinizan las plantas. El problema fue que gran parte de la investigación se limitó a unos pocos tipos específicos de polillas que obviamente pasan gran parte de su tiempo hurgando en las flores, como las polillas halcón , que tienen lenguas extraordinariamente largas que se utilizan para llegar a reservas de néctar difíciles de alcanzar. dentro de una flor.

Sin embargo, durante la última década, las investigaciones sobre cómo las polillas como grupo contribuyen al proceso de polinización encontraron que la lengua de una polilla promedio puede ser una herramienta realmente efectiva para mover el polen de una planta a otra, incluso si no mide 14 pulgadas (36 centímetros). de largo . Este conocimiento llevó a los autores del estudio a prestar atención a las polillas de asentamiento raramente estudiadas, que se sientan bajas y cerca de las flores y se esconden en lugares protegidos durante el día.

"Nuestra investigación ha comparado por primera vez las redes de polinización de la polinización con las de los polinizadores que vuelan diurnos, como las abejas y las moscas flotantes, para ayudarnos a comprender e ilustrar las preferencias de plantas de amplio espectro que descubrimos que tienen las polillas en un entorno agrícola", dice el estudio. el autor principal, Richard Walton, del Departamento de Geografía de la University College London , en una entrevista por correo electrónico. "También descubrimos que las polillas transportaban la mayor parte del polen de las flores que visitaban en sus cuerpos 'peludos', lo que significa que el medio de transporte de polen de flor en flor por las polillas es muy similar a las abejas y las moscas flotantes, que también transportan la mayor parte del polen en sus cuerpos."

El lugar de una polilla en el ecosistema

Muchas abejas sociales como los abejorros y las abejas melíferas visitan muchos tipos diferentes de flores, pero también tienden a apuntar a ciertas plantas favoritas que saben que les proporcionarán muchos de sus tipos favoritos de polen y néctar. Como resultado, algunas especies de plantas reciben menos atención de las abejas que otras.

"Las abejas solitarias a menudo pueden ser más especializadas, visitando un tipo de planta, mientras que las moscas volantes suelen visitar flores con una determinada forma", dice Walton. "Descubrimos que las polillas visitan muchas especies diferentes de plantas con algunos tipos diferentes de forma de flor. Si los polinizadores diurnos no visitan una especie de planta en particular con frecuencia, pero las especies de polillas sí, y esto da como resultado la polinización, esto aumenta las posibilidades de que esta planta sobrevivir por otra generación ".

Entonces, debido a que las polillas son un poco menos quisquillosas que los polinizadores diurnos, pero aún así hacen el trabajo de polinización, las plantas no preferidas por las abejas persisten. Mantener una población diversa de plantas es esencial para mantener un ecosistema estable y resistente que pueda resistir amenazas como el cambio climático o la urbanización. Por el contrario, con muchas plantas de las que alimentarse, las polillas pueden seguir siendo una importante fuente de alimento para pájaros, murciélagos y otros insectos.

Polillas en riesgo

El equipo de investigación observó y recolectó polinizadores diurnos, así como polillas nocturnas alrededor de estanques de tierras de cultivo en el Reino Unido y descubrió que las redes tróficas de las polinillas a menudo eran comparables a las de los polinizadores diurnos en complejidad y, en algunos casos, tenían una mayor complejidad.

"Es probable que las polillas proporcionen una especie de resistencia, o 'respaldo', a las redes alimenticias de los polinizadores diurnos", dice Walton. "Si una determinada especie o un número de especies de abejas o mariposas desaparece del paisaje, las polillas podrían llenar esa brecha de polinización. Llevando esto un paso más allá, también es importante porque las poblaciones de polillas se enfrentan a graves disminuciones en todo el mundo. Si nos damos cuenta de que son importantes contribuyentes al proceso de polinización, es aún más importante proteger las poblaciones de polillas porque podríamos estar poniéndonos en riesgo ".

Los investigadores encontraron que las polillas visitaban plantas pertenecientes a familias que son importantes para los humanos como fuente de alimentos, como manzanas, fresas, peras, melocotones, frijoles y guisantes.

"Esto tiene implicaciones emocionantes para las polillas que participan en la polinización de cultivos y nos ayudaría a dejar de ver a las polillas como meras plagas, pero como contribuyentes importantes a nuestro propio sustento", dice Walton.

Eso es interesante

Las polillas y las mariposas pertenecen al mismo orden, llamadas lepidópteros. Por cada especie de mariposa, hay nueve especies de polillas.

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