Las ratas almizcleras son pequeños roedores gordos con un olor característico

2021-03-13
Las ratas almizcleras se parecen mucho a los castores y a menudo se confunden con sus primos roedores, pero las dos criaturas son animales claramente diferentes. Stan Tekiela Autor / Naturalista / Getty Images

La mayoría de la gente no sabe mucho sobre las ratas almizcleras. Aparte de recordar esa canción clásica de los 70 sobre su capacidad para experimentar el amor romántico , todo lo demás sobre estos pequeños roedores semiacuáticos es un misterio para la mayoría. Casi nunca verá tendencias de ratas almizcleras. Harry y Meghan siempre se llevan la gloria.

Entonces, ¿qué son estos pequeños roedores gordos y por qué debería preocuparte?

¿Qué es una rata almizclera?

Primero, las ratas almizcleras ( Ondatra zibethicus ) a menudo se confunden con sus primos roedores, los castores , que también son semiacuáticos. Sin embargo, los castores son más grandes que las ratas almizcleras y sus colas son planas como un remo, mientras que las ratas almizcleras tienen colas aplanadas verticalmente que actúan como timones cuando nadan.

"Los castores y las ratas almizcleras son roedores roedores, pero los castores construyen presas que dan como resultado estanques donde pueden vivir las ratas almizcleras", explica Margaret Gillespie, naturalista del Centro de Ciencias Naturales de Squam Lakes en Holderness, New Hampshire.

Las ratas almizcleras son pequeños bichos robustos, con un pelaje espeso que puede variar en color del rojo al marrón y al negro; también es de un color más claro en las áreas de la garganta y el abdomen. Un pelaje corto y rígido les proporciona el aislamiento y la flotabilidad que tanto necesitan. Pueden pesar entre 1 y 6 libras (0,45 a 2,7 kilogramos), y sus colas de pelo escaso son planas en ambos lados y comprenden hasta 10 pulgadas (25 centímetros) de su total de 12 a 24 pulgadas (30 a 61 centímetros) de largo.

La natación es su fuerte y son rápidos; pueden remar hasta 3 millas por hora (5 kilómetros por hora). Sus grandes patas traseras parcialmente palmeadas actúan como remos. También pueden permanecer bajo el agua sin respirar hasta por 20 minutos . Puede encontrarlos en cualquier tipo de agua, incluidos estanques y lagos , pero prefieren los pantanos con mucha vegetación y una profundidad constante de al menos 4 a 6 pies (1.2 a 1.8 metros) de agua. Sus habilidades acuáticas compensan su mala visión, oído y olfato.

Las ratas almizcleras son nativas de Baja, California , la mayor parte de América del Norte al sur de la tundra, desde Alaska hasta Terranova y el sur de los Estados Unidos, excluyendo la costa de Florida, Georgia y Carolina del Sur.

Los pantanos proporcionan a las ratas almizcleras un menú completo de alimentos, lo cual es bueno porque comen aproximadamente un tercio de su peso corporal todos los días. Por lo general, se alimentan de raíces, tallos y espadañas con algunas ranas e insectos arrojados. En invierno, nadan debajo del hielo de la superficie para llegar a las raíces porque, a diferencia de los castores, prefieren la comida fresca y no la guardan para la meses fríos de invierno. Las aletas de piel en la boca detrás de los dientes evitan que entre agua mientras comen.

Las ratas almizcleras son nadadores prolíficos. Tienen colas largas y planas que usan como timones para ayudar a empujarlos a través del agua.

Ratas almizcleras y vida en la logia

Las ratas almizcleras usan barro y vegetación para construir "cabañas" en forma de cúpula en los tocones de los árboles o cualquier cosa que esté parcialmente sumergida en el agua. Las cabañas pueden tener hasta 3 pies (0,9 metros) de altura y contener cámaras secas. Cada albergue tiene al menos una entrada submarina a un túnel. Los túneles se extienden hasta 15 pies (4,5 metros) y son excavados por ratas almizcleras a partir de un terraplén inclinado. Para mantenerse calientes en el invierno, las ratas almizcleras se apiñan en cámaras.

A las ratas almizcleras les gusta quedarse en grandes grupos familiares dentro de sus propios territorios. Las ratas almizcleras son prolíficas crías de niños y tienen de una a tres camadas de cinco o seis "crías" cada año. Anidan en cámaras dentro de sus refugios y tienen un período de gestación de aproximadamente un mes.

Los kits nacen ciegos pero aprenden rápido; pueden nadar aproximadamente 21 días después del nacimiento. Las mamás de rata almizclera creen en el amor duro y echarán a sus hijos del albergue cuando cumplan 1 mes o si simplemente hay demasiada gente. Pueden vivir hasta 10 años en cautiverio y tres o cuatro años en la naturaleza, lo que explica el embarazo y la infancia truncados.

Las ratas almizcleras están activas todo el tiempo, pero prefieren dormir hasta tarde y son más activas desde media tarde hasta el anochecer. Los cambios rápidos de temperatura no son buenos para ellos, especialmente cuando hace calor y está seco, pero sus casas y madrigueras los protegen de los elementos.

Las ratas almizcleras pasan la mayor parte del tiempo en el agua. Construyen sus cabañas sobre tocones de árboles o cualquier cosa que esté parcialmente sumergida en agua.

Tienen depredadores

No todos ni todos los animales consideran a las ratas almizcleras criaturas pequeñas inofensivas. Afortunadamente, sus habilidades para nadar generalmente les permiten escapar y sumergirse bajo el agua o esconderse en refugios. Son lentos en tierra, por eso se adhieren tanto al agua.

Sin embargo, la vida de la rata almizclera no es una gran fiesta de natación entre las espadañas. Sus numerosos depredadores incluyen mapaches , búhos, halcones, zorros, visones , nutrias y águilas calvas, así como humanos, que los atrapan para obtener alimento y piel. Las ratas almizcleras vocalizan una variedad de chillidos , chirridos y gemidos, que a menudo sirven como advertencia de los intrusos cercanos.

Luego está el nombre: rata almizclera. Las ratas almizcleras se comunican por secreción de glándulas. No es de extrañar, pero tienen un olor almizclado, apropiadamente llamado, bueno, almizcle. "En lugar de ser maloliente como el spray de zorrillo, tiene un olor dulce", dice Gillespie. "Su propósito principal es marcar el olor para transmitir la presencia del animal en el área".

Los agricultores no son fanáticos de la rata almizclera. Se alimentan de cereales agrícolas y, a veces, tapan las baldosas de drenaje de sus campos. Dado que las ratas almizcleras también tienen la costumbre de construir sus casas cerca de diques o presas, las cabañas pueden debilitar las estructuras y eventualmente destruirlas.

Entonces, cuando un águila calva arrebata una rata almizclera para la cena, o un comerciante de pieles atrapa una, eso en realidad ayuda a mantener la población en equilibrio y más diques y presas intactos.

Puede parecer cruel, pero no hay forma de detener el círculo de la vida.

Ahora eso es gracioso

"Muskrat Love", una canción de "rock suave" fue muy popular cuando Captain y Tennille la cubrieron en 1976. Alcanzó el puesto número 4 en la lista Hot 100 para el dúo de marido y mujer. Cuando cantaron la canción en una cena en la Casa Blanca en julio de 1976 en honor a la reina Isabel II , un invitado que asistió a la cena fue citado más tarde diciendo que era "de muy mal gusto" cantar sobre el apareamiento de ratas almizcleras ante la reina.

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