Las serpientes marinas pueden ser más venenosas que las serpientes de cascabel

2020-07-10
Los kraits de mar con bandas, como este en Filipinas, son parte de la familia de las cobras (Elapidae). Matteo Colombo / Getty Images

De vez en cuando, las serpientes marinas de vientre amarillo se hacen nudos . Ellos, como todas las serpientes, deben mudar de piel con regularidad. Pero el proceso exige fricción y, en mar abierto, puede ser difícil encontrar una roca o un arrecife contra el que frotarse.

Entonces los animales juegan contorsionistas. Girando espirales alrededor de espirales, pelan la piel vieja en una maniobra de bucle acrobática . El ejercicio tiene un efecto secundario agradable: percebes, ostras y otros pequeños autostopistas plagan a estas serpientes . Los cobertizos frecuentes mantienen bajos sus números.

Si eres un respirador de aire sin brazos ni piernas, la vida en el océano está plagada de desafíos. Sin embargo, las más de 50 especies de serpientes marinas que viven hoy en día utilizan todo tipo de trucos asombrosos para salir adelante.

Nidos y Viveros

Una serpiente en el mar no es automáticamente una "serpiente marina". Muchas especies no relacionadas retozan en nuestros océanos de vez en cuando. Las pitones reticuladas , por ejemplo, nadarán entre islas a lo largo de las costas del sureste de Asia, cruzando distancias que podrían desgastar a un medallista de oro olímpico. Sin embargo, eso no las convierte en serpientes marinas.

Cuando los naturalistas hablan de "serpientes marinas", por lo general se refieren a dos grupos muy específicos de reptiles que forman parte de la familia de las cobras ( Elapidae ): verdaderas serpientes marinas ( Hydrophiinae ) y kraits marinos ( Laticaudinae ).

Ya conocimos a una de las especies anteriores. Las serpientes marinas de vientre amarillo, esos extraños nudos, son hidrófilos clásicos. Las verdaderas serpientes marinas como estas han renunciado a la tierra seca por completo. Totalmente marinos, dan a luz a crías vivas en el mar. Y los científicos descubrieron recientemente que la bahía de Cleveland en Australia es un vivero biológico donde las serpientes marinas de vientre espinoso embarazadas vienen a dar a luz.

Los nacimientos terrestres simplemente no son una opción. Los hidrófilos nunca salen del agua voluntariamente porque carecen de las anchas escamas del vientre que otras serpientes usan para arrastrarse sobre tierra firme. Deje caer uno en la playa y la pobre criatura luchará por moverse por sus propios medios.

Los kraits de mar son un poco menos aerodinámicos, pero son más competentes en tierra. Se aparean, derraman y digieren algunas de sus comidas fuera del agua. Equipados con las escamas de vientre necesarias, los animales son libres de golpear el césped y, como las tortugas marinas , ponen huevos en nidos junto a la playa.

Los kraits marinos con bandas pasan gran parte de su tiempo cazando bajo el agua, pero regresan a la tierra para digerir, descansar y reproducirse.

Super veneno

Ahora, las similitudes entre estos grupos superan con creces sus diferencias. Todos los kraits marinos y las verdaderas serpientes marinas tienen colas en forma de remo que les ayudan a atravesar el agua.

También son venenosos , pero rara vez matan a los seres humanos. De hecho, los animales tienden a ser dóciles con las personas. Las mordeduras suelen ocurrir cuando una serpiente se siente atrapada y estresada; Un krait de mar con bandas mordió fatalmente a un hombre en 2018 después de que una red de pesca lo atrapara.

La mayoría de las serpientes marinas inyectan su veneno a través de colmillos huecos en la parte delantera de la boca. En lugar de desperdiciar su munición, una serpiente marina asustada a menudo administrará " mordidas secas ", golpeando a su enemigo sin liberar un veneno precioso.

De todos modos, dales un amplio espacio. Las neurotoxinas del veneno de las serpientes marinas atacan el sistema nervioso de la víctima. Pueden producirse parálisis, espasmos y problemas respiratorios a medida que los productos químicos hacen su trabajo.

Los peces son la principal fuente de alimento para la gran mayoría de especies. A veces, vale la pena dejar que la cena llegue a ti: la serpiente marina de vientre amarillo yace inmóvil en la superficie del océano, esperando que los peces descuidados se refugien debajo de sus espirales antes de agarrarlos.

Otras serpientes sacan peces de las grietas y hendiduras de los arrecifes de coral . Estos escondites son frecuentados por anguilas , la presa favorita de los krait marinos anillados. Si bien las morenas pueden ser un juego peligroso, los kraits las inmovilizan con veneno y luego se las tragan enteras .

Algunas especies, como la serpiente marina de cola espinosa, solo comen huevos de pescado . Estos especialistas tienen colmillos diminutos y (al menos) uno de ellos lleva un veneno excepcionalmente débil. El caviar no se puede alejar nadando, por lo que no hay necesidad de darle parálisis.

Agua, agua en todas partes

El agua de mar no es algo que los áudidos e hidrófilos puedan beber. Por eso necesitan mantenerse hidratados por otros medios. Se han observado kraits marinos lamiendo las gotas de agua dulce de las hojas de las plantas cuando llegan a tierra. Y después de una tormenta, a veces se reúnen en islas para beber de los charcos.

Cuando llueve sobre el océano, ocurre un fenómeno interesante. Las gotas recién caídas se congregan en la superficie para formar una " lente " temporal - y potable - de agua dulce. Las serpientes marinas de vientre amarillo usan las lentes para saciar su sed, enfocándose antes de que el agua de lluvia se inunde con demasiada sal.

Tanto los kraits marinos como las verdaderas serpientes marinas tienen válvulas que pueden sellar sus fosas nasales y mantener fuera el agua durante las inmersiones. Se sabe que algunas especies permanecen bajo el agua durante tres horas y media . Ninguno de estos tipos posee branquias, pero en 2019, los investigadores descubrieron que la serpiente marina de bandas azules (una especie "verdadera") usa vasos sanguíneos intrincados en su cabeza para extraer oxígeno directamente del agua. No es una mala superpotencia.

Los tiburones, cocodrilos y algunas aves rapaces se comerán serpientes marinas si se les da la oportunidad. Para confundir a los atacantes, el krait de mar de labios amarillos ha desarrollado marcas engañosas que hacen que el final de su cola parezca una segunda cabeza .

Las serpientes marinas oliva, que son las serpientes marinas más comunes a lo largo de la costa norte de Australia, respiran aire, pero a diferencia de las serpientes marinas, que anidan en la costa, la serpiente marina oliva pasa toda su vida en el océano.

Serpientes en el océano

La contaminación es otra gran amenaza, especialmente para las serpientes que nadan y se alimentan cerca de sitios industriales .

Mucho antes de que los humanos comenzaran a contaminar las cosas, las serpientes marinas se habían extendido por los océanos Pacífico e Índico. Dos lagos sin salida al mar en el Pacífico Sur, a saber, el lago Taal de Filipinas y el lago Tenago en las Islas Salomón, también tienen sus propias especies residentes.

No se moleste en buscarlos en el Atlántico .

El segundo océano más grande de la Tierra está libre de serpientes marinas. La geografía y el clima pueden explicar por qué. Los científicos creen que los antepasados ​​de los reptiles evolucionaron en el Pacífico occidental hace entre 6 y 8 millones de años. Para cuando las especies modernas llegaron al Nuevo Mundo, el puente terrestre de Panamá entre América del Norte y América del Sur podría haberse cerrado.

El agua fría mata a las serpientes marinas, por lo que no habrían podido nadar alrededor del Cabo de Hornos de América del Sur. Mientras tanto, la costa sureste de África recibe muy poca lluvia . Cualquier serpiente marina lo suficientemente tonta como para pasar el rato allí tendría dificultades para mantenerse hidratada.

Incluso los supervivientes tienen sus limitaciones.

Las serpientes marinas no tienen branquias, por lo que deben salir a la superficie con regularidad para respirar.

Eso es interesante

Puede que no te gusten las serpientes marinas, pero el pulpo imitador seguro que sí. Al cambiar su color y enterrar algunos tentáculos en el fondo del océano, este molusco engaña a los aspirantes a depredadores para que lo confundan con un krait marino con bandas.

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