Las turberas son increíblemente buenas para preservar los restos humanos

2019-01-24
El hombre de Tollund fue descubierto en un pantano de Dinamarca en 1950 con la piel tan bien conservada que las arrugas de su rostro aún son claramente visibles. Flickr / CC BY-SA 2.0

Los pantanos son monumentos a la muerte; son creados por generaciones de plantas muertas y enterradas. También son paraísos de momias. Los artefactos enterrados debajo de los pantanos, incluidos los cuerpos humanos, pueden mantenerse en asombrosamente buenas condiciones durante miles y miles de años. Todos tienen historias que contar, y hoy veremos la ciencia extraña que hace posible su preservación.

Los pantanos, comunes en las partes frías y húmedas del mundo, son suelos anegados que se forman cuando la materia vegetal en descomposición, conocida como turba, se acumula en áreas bajas. Los pantanos se encuentran generalmente en climas fríos y, a menudo, en cuencas lacustres creadas por glaciares de la edad de hielo que ya no reciben un flujo constante de agua de río o corriente. Con el tiempo, los musgos cubren el montón como una manta y, en la mayoría de los casos, esta capa musgosa está compuesta principalmente de sphagnum.

El musgo Sphagnum tiene el poder de transformar todo un paisaje. El agua o la suciedad atrapada debajo de las láminas dejarán de recibir un suministro normal de oxígeno de la atmósfera. Además, el sphagnum absorbe calcio y magnesio, lo que hace que el suelo y el agua subyacentes sean ligeramente ácidos.

Dado que las bacterias y los hongos encuentran esas condiciones inhóspitas, la vegetación muerta se descompone a un ritmo increíblemente lento . En lugar de romperse de inmediato, persiste. Con el tiempo, las masas de desechos botánicos se acumulan gradualmente en turba, una sustancia empapada de color barro.

La turba se puede utilizar como lecho de animales y como combustible fósil, lo que la convierte en un producto importante en lugares como la región central de Irlanda . Pero para los arqueólogos , la turba es mucho menos valiosa que los cadáveres de Homo sapiens que a veces la acompañan.

CSI de la Edad de Hierro

Los pantanos han fascinado a los humanos durante mucho tiempo no solo por sus combustibles fósiles. El suelo esponjoso, que a menudo se quema, ha intrigado a la gente desde la Edad del Bronce. Muchas personas murieron en estos pantanos o fueron colocadas allí después de su muerte. Y estos cuerpos de pantano, como se les conoce, se han encontrado en todo el mundo.

Los humedales del noroeste de Europa, por ejemplo, son un centro de cuerpos pantanosos. Cientos de estos cadáveres han aparecido en Alemania, Inglaterra, Holanda y países vecinos. En 2011, los recolectores de turba que trabajaban en Cúl na Móna Bog, en Irlanda, atropellaron accidentalmente un cadáver de la Edad de Bronce con una fresadora.

Apodado el " Hombre Cashel " , el recolector encontró todo lo que quedaba de un hombre adulto que probablemente había muerto a los 20 años. Su cuerpo estaba plagado de heridas, incluido un brazo roto y un feo corte en la espalda. Algunos de estos pueden haber sido causados ​​por el peso comprimido del musgo del pantano sobre él, o las cuchillas de ese dispositivo de fresado. Sin embargo, los arqueólogos tienen motivos para sospechar que el Hombre Cashel fue una víctima de sacrificio ritualizado .

( Se han observado heridas de arma blanca, degolladas y evidencia de tortura en otros cuerpos de pantanos europeos. Los historiadores creen que los humedales locales fueron una vez un semillero de sacrificios religiosos).

La datación por carbono nos dice que el Hombre Cashel murió hace unos 4.000 años, siete siglos antes de que naciera el rey Tut . Hasta la fecha, es el cuerpo de pantano europeo más antiguo registrado con la piel intacta . Así es: el cadáver de alguien que ha estado muerto durante cuatro milenios todavía tiene la piel adherida.

Y esto no es una casualidad. Muchos cuerpos de pantano conservan parte o toda su piel original. El hombre de Tollund , un cadáver de 2.300 años recuperado de una turbera de Dinamarca en 1950, ha esqueletizado las manos, pero en otros lugares su piel está tan bien conservada que aún son visibles pequeños detalles como las arrugas de su frente.

El hombre de Graubelle fue encontrado en un pantano de Dinamarca en 1952 y se cree que fue una víctima de sacrificio. Su cabello conservado muestra cómo el sphagnan en el musgo puede cambiar el color a rojo.

Secretos para el cuidado de la piel

Aunque la piel del Hombre Tollund no se pudrió, el proceso de momificación cambió su apariencia y textura. Al igual que el Hombre Cashel, la Mujer Haraldskjaer y muchos otros cuerpos de pantano, está bastante bronceado.

Las momias de los pantanos a menudo lucen una piel curtida de color marrón oscuro. (Algunos de ellos también han conservado el cabello que se tiñó de rojo después de la muerte). Lo más probable es que esto sea causado por el sphagnan , un polímero recientemente descubierto que se filtra del musgo sphagnum muerto. El cuero se fabrica mediante un proceso que refuerza los lazos entre algunas de las fibras naturales en las pieles de animales. Como agente bronceador , el sphagnan tiene el mismo efecto en la piel humana, haciéndola dura y del color del té.

Sphagnan también se une al nitrógeno , que las bacterias necesitan para sobrevivir. Entonces, al eliminar el nitrógeno del medio ambiente, el sphagnan ayuda a prevenir la propagación de microorganismos que normalmente descompondrían los restos humanos y animales. Además, el sphagnan, junto con el ácido en el que se convierte, extrae el calcio de los cadáveres.

Los huesos se debilitan en el proceso. Aunque el sphagnan hace un buen trabajo al preservar la piel, su robo de calcio no es bueno para los esqueletos. Se han encontrado momias en ciertos pantanos con huesos suaves y extra endebles que son tan resistentes como el cartón y que han sido distorsionados por la turba pesada.

Pero eso es asumiendo que el proceso de descalcificación no los elimina por completo. Se han encontrado muchos cuerpos de pantano sin huesos, y algunas de las momias están totalmente deshuesadas. Estos últimos son básicamente bolsas de piel correosa con forma humana envueltas alrededor de algunos órganos en escabeche.

Deshuesado

Sin embargo, no todos los pantanos son tan hostiles a los huesos. El nivel de acidez del agua varía de un pantano a otro, y esto afecta la preservación de los cadáveres. Los arqueólogos han descubierto que en las turberas realmente ácidas, las momias residentes tienen mucha piel y tejido blando, pero huesos débiles o inexistentes.

Pero hay algunos lugares pantanosos con agua relativamente alcalina o "básica". Aquí, el medio ambiente tiene el efecto contrario en los cadáveres. Mire el sitio arqueológico Windover, un estanque con fondo de turba en Florida que se convirtió en el lugar de descanso final de docenas de nativos americanos entre 6,990 y 8,120 años atrás.

Los restos óseos de 168 personas han aparecido en la turba. Un gran depósito de conchas de caracol trituradas que se encuentra debajo del estanque suministra al agua carbonatos de magnesio y calcio . Eso hace que el agua sea más alcalina, neutralizando el sphagnan hasta cierto punto. En lugar de bolsas de piel momificadas, el pantano está plagado de huesos desnudos y esqueletos. Tan desnudos como están por fuera, los huesos antiguos tenían una gran sorpresa reservada para los científicos: se encontró tejido cerebral en más de 90 de los cráneos del estanque Windover.

AHORA ESO INTERESANTE

La mayoría de las plantas carnívoras, como las droseras y las plantas de jarra, crecen en suelos pantanosos, que tienden a ser pobres en nutrientes . Comer presas de animales es una estrategia que les ayuda a obtener nutrientes vitales.

Publicado originalmente: 23 de enero de 2019

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