Leones: 5 hechos rugientes sobre el rey de las bestias

2019-12-19
El león (Panthera leo), como el macho que se muestra aquí, puede vivir entre 10 y 14 años en la naturaleza y correr a una velocidad máxima de aproximadamente 50 mph (80,5 kph). Los leones son los únicos miembros de la familia de los gatos que muestran un dimorfismo sexual obvio, lo que significa que los machos y las hembras se ven claramente diferentes. skeeze / Pixabay

Las imágenes leoninas están en todas partes. Por el amor de Pete, tenemos leones custodiando la Biblioteca Pública de Nueva York, anunciando nuevas películas de MGM y adornando los cascos de la franquicia de la Liga Nacional de Fútbol de Detroit. Desde los días de Esopo, las bestias han simbolizado el poder y la fuerza. Pero no olvide que los leones reales no son arquetipos de libros de cuentos. Son animales vivos que respiran, y bastante extraños, además. Aquí hay cinco cosas que probablemente no sabías sobre los felinos tan mitologizados.

1. Cuando atacan a los puercoespines, las cosas se ponen feas

Es difícil hacer una comida con algo que está cubierto de púas perforantes de 50 centímetros (19,7 pulgadas). Los leones africanos conviven con los puercoespines del género Hystrix . A lo sumo, estos roedores pesan solo 66 libras ( 30 kilogramos ) aproximadamente, pero son más que capaces de defenderse del llamado "rey de las bestias".

Los puercoespines tienen vientres suaves, pero sus lomos y flancos están adornados con púas y espinas desmontables. Los depredadores corren el riesgo de sufrir lesiones graves al atacar a las criaturas bien armadas. Aún así, cuando los tiempos son difíciles, los carnívoros pueden decidir que el riesgo vale la pena.

Una revisión de 2019 encontró alrededor de 50 casos documentados de leones heridos o asesinados por púas de puercoespín. También se reveló que los leones que viven en lugares áridos, donde los grandes herbívoros son escasos, tienden a cazar puercoespines con más frecuencia.

Un ataque fallido puede dejar a los gatos con el estómago vacío y la cara llena de plumas. Tales lesiones causan serios problemas en el futuro. Si una púa se aloja en la mandíbula, los dientes o la nariz de un león, sus habilidades de caza podrían verse afectadas. Así que los leones que han sido apuñalados por puercoespines son más propensos a perseguir "presas fáciles" como el ganado doméstico y los seres humanos .

2. Algunos leones cazan jirafas utilizando carreteras asfaltadas

Hay fuerza en los números. A finales de la estación seca (es decir, de agosto a noviembre), los leones Savuti de Botswana tienen que lidiar con la escasez de alimentos, porque es entonces cuando varios mamíferos con pezuñas migran fuera del área. En respuesta, los gatos se unen contra los elefantes adultos, con frecuencia al amparo de la oscuridad. Hasta 30 leones unen fuerzas para aislar a uno de los monstruos grises del resto de su manada. Con una ráfaga de mordeduras en la espalda, las patas y la cola, los depredadores finalmente desgastan a su objetivo. Juego terminado.

Por supuesto, los elefantes no son los únicos gigantes del continente. En el Parque Nacional Kruger de Sudáfrica, los leones han comenzado a conducir jirafas por carreteras pavimentadas con asfalto. Las superficies de conducción suaves no proporcionan mucha tracción, por lo que las jirafas son propensas a resbalar al cruzarlas. Y una vez que un animal cae, es más fácil sacrificarlo.

3. Las melenas más oscuras son más atractivas para las mujeres

A las leonas les gustan sus compañeros morenos y guapos. Muchos naturalistas solían pensar que a los leones machos les crecían las melenas porque ayudaban a proteger el área del cuello. Supuestamente, todo ese cabello extra podría amortiguar los golpes durante las peleas con rivales. Pero esta idea se quedó en el camino en 2002 después de una serie de experimentos con muñecos de león realistas .

Un equipo dirigido por el biólogo Peyton West expuso cuatro leones falsos a machos y hembras de la vida real en el Parque Nacional Serengeti. Las leonas dejaron en claro su preferencia. En 13 de 14 ensayos, las mujeres respondieron más positivamente a los maniquíes de melena oscura que a los que tenían melenas rubias claras y sucias. Por otro lado, los hombres visitantes parecían intimidados por los accesorios de cabello oscuro.

¿Qué explica este comportamiento? El cabello oscuro retiene mejor el calor. Al principio, podría pensar que esto se convertiría en una gran responsabilidad en lugares cálidos como el Serengeti. Pero según West, las melenas más oscuras envían un mensaje útil. Los machos que pueden cultivar esas cosas son lo suficientemente saludables como para soportar el calor adicional que atrapan. Ergo, las melenas oscuras anuncian la aptitud física. Eso atrae a las hembras y hace que otros machos se lo piensen dos veces antes de iniciar una pelea.

4. Esas colas con mechones son herramientas de comunicación

Excepcionalmente entre los gatos del mundo, los leones tienen borlas de espeso pelo negro en las puntas de la cola. Los cachorros comienzan a desarrollar estos cinco meses y medio después del nacimiento. Y a medida que crecen, los pequeños pueden entretenerse agarrándose del mechón de la cola de un gato adulto. (Visualice a su gatito jugando con un juguete de plumas). Los leones maduros usan sus colas, con borlas y todo, para expresarse . Durante las peleas, la cola se mantiene rígidamente recta y se agita verticalmente cuando una amenaza está cerca. Las hembras tienden a mover los mechones de la cola mientras los cachorros están presentes: esto podría ayudar a los bebés a seguir la pista de sus madres en pastos altos.

5. Los leones salvajes no se limitan a África

Hace miles de años, los leones acechaban el norte de África, el suroeste de Asia, el Medio Oriente y partes de Europa. (Según se informa, una manada acosó a los invasores persas durante una campaña militar en Grecia en el año 480 a. C.) Desde entonces, su alcance se ha reducido considerablemente. Pero hoy, todavía tenemos un recordatorio vivo de una época en la que estos temidos gatos patrullaban tres continentes.

Acércate y conoce al león asiático . Encontrado exclusivamente en el noroeste de la India, este animal es esencialmente un vestigio: mientras los leones estaban desapareciendo en Grecia, Irán y otros lugares, una pequeña población evitó la extinción en el estado indio de Gujurat. En comparación con sus hermanos africanos, los leones asiáticos tienen mechones de cola más grandes y melenas más delgadas que dejan las orejas expuestas . En términos de tamaño corporal general, estos felinos indios son aproximadamente entre un 10 y un 20 por ciento más pequeños.

Los conservacionistas tienen todo el derecho a preocuparse por ambas variedades. Entre 1994 y 2015, el número de leones salvajes en África se redujo en un 43 por ciento. Actualmente solo quedan alrededor de 20.000 de estos gatos en el continente. Mientras tanto, la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza enumera al león asiático como en peligro de extinción, pero hay algunos signos positivos. Una encuesta de campo de 2017 contó alrededor de 650 personas que viven en su hábitat natural. Eso es un paso adelante con respecto a un censo anterior de 2015, que solo documentó 523 leones salvajes.

Eso es interesante

Con un peso estimado de más de 771 libras (350 kilogramos), el " león americano " prehistórico ( Panthera atrox ) fue uno de los felinos más grandes que jamás haya existido. Sin embargo, a pesar de su nombre común, los paleontólogos ahora piensan que las criaturas estaban más estrechamente relacionadas con los tigres y los jaguares que con los leones reales.

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