Los anuncios de cerveza y los espectáculos del Lejano Oeste promocionaron el mito del heroico 'Last Stand' de Custer

2020-08-11
Una ilustración de la última batalla de Custer de la batalla de Little Bighorn; litografía, 1876. Una litografía similar se distribuyó en los salones y comedores con un logotipo que anunciaba la Asociación de Elaboración de Cerveza Anheuser-Busch. GraphicaArtis / Getty Images

En 1896, exactamente 20 años después de que el general George Armstrong Custer fuera asesinado junto con 261 de sus soldados de caballería en la batalla de Little Bighorn, la compañía cervecera Anheuser Busch preparó una campaña publicitaria tremendamente popular. La compañía reprodujo 150.000 copias de una litografía llamada "¡ La última pelea de Custer! " Y la pegó en bares y tabernas de todo Estados Unidos.

La litografía, basada en una pintura de 1888 de Cassilly Adams, representa una escena de batalla caótica en las llanuras de Montana con una docena de soldados de caballería uniformados de azul que yacen muertos o heridos en el suelo mientras los indios pintados por la guerra los rematan con garrotes y lanzas antes de arrancarles el cuero cabelludo ceremonialmente. los cadáveres de los hombres blancos. En el centro del violento scrum hay un Custer de pelo largo vestido con piel de ante con flecos, que levanta su sable hacia el cielo para despachar a un último "salvaje" antes de sucumbir a la abrumadora fuerza de sus atacantes.

"Más personas 'aprendieron' sobre lo que creen que sucedió en la última posición de Custer a partir de esta litografía de Anheuser Busch, y probablemente después de algunos Budweisers", dice Tim Lehman , profesor de historia y ciencias políticas en Rocky Mountain College en Billings, Montana, y autor de "Derramamiento de sangre en Little Bighorn: Toro Sentado , Custer y los destinos de las naciones".

En la mitología estadounidense, la noción popular de la "última resistencia" de Custer se hace eco de la historia contada en esa pintura del siglo XIX. La derrota hasta la última de Custer se alinea con El Álamo como una historia de heroísmo blanco frente a la agresión "bárbara", de mártires patriotas que mueren "con las botas puestas" para proteger a los colonos occidentales.

Pero la verdadera historia de la última batalla de Custer no es tan inocente, ni tan simple. El 25 de junio de 1876, el héroe de caballería de la Guerra Civil conocido como el "Muchacho General" dirigió un ataque del ejército estadounidense contra una aldea india en Black Hills en violación de un tratado que prometía esas tierras a los Lakota Sioux. Custer y su Séptima Caballería fueron claramente los agresores, y si la batalla de Little Bighorn fue la "última resistencia" de alguien, fue la de los indios de las llanuras.

"Fue muy claro para Toro Sentado y los Lakota que serían atacados ese verano, y vieron la confrontación como una última gran lucha por su forma de vida libre, antes de que tuvieran que someterse a las agencias, las reservas y la dominación federal". dice Lehman.

Custer cultivó una imagen de 'cazador indio'

George A. Custer, alrededor de 1864.

Custer fue una figura compleja y controvertida incluso en su época. Un alborotador descarado en West Point que se graduó en último lugar en su clase, Custer ganó fama durante una serie de heroicas cargas de caballería en la Batalla de Gettysburg , que lo llevó a la portada de Harper's Weekly y lo impulsó a convertirse en el general más joven en la historia militar de EE. UU. . Después de la Guerra Civil, Custer buscó más gloria en la frontera occidental y se rebautizó a sí mismo como un "cazador indio", con un traje de piel de ante de Daniel Boone .

En los despachos que Custer escribió para periódicos y revistas del Este, Custer se vendió a sí mismo como un veterano fronterizo con un conocimiento íntimo de las costumbres de los indios, pero en realidad, dice Lehman, Custer no hablaba ni una pizca de sioux o cheyenne y tenía muy poca comprensión. de las tribus con las que luchó. Después de la Batalla del río Washita de 1868, Custer valientemente (o tontamente) fue a un campamento de Cheyenne casi solo para negociar la liberación de los rehenes. Cheyenne lo invitó a una ceremonia de pipa, que Custer tomó como una señal de respeto, pero ese no era el mensaje que pretendía, dice Lehman.

"Entendieron que Custer prometió no volver a atacar a los Cheyenne y que, si lo hacía, lo eliminarían", dice Lehman. "Cogieron la pipa, tiraron las cenizas y las frotaron en la tierra como señal de lo que le iba a pasar".

La locura de Custer en las Black Hills

El Tratado de Fort Laramie de 1868 creó una reserva para los Lakota Sioux en la región de Black Hills de la actual Montana. Pero cuando se descubrió oro en Black Hills en 1874, el Congreso decidió que era hora de reescribir ese tratado. Custer y la Séptima Caballería fueron enviados a Montana con el pretexto de convencer a los reductos como Toro Sentado y Caballo Loco para que vinieran a la mesa de negociaciones, pero la verdadera intención, dice Lehman, era una adquisición blanca de los lucrativos depósitos de oro de Black Hills.

En junio de 1876, Custer recibió órdenes de entablar combate con los sioux en la cabecera del río Rosebud, pero Custer decidió seguir las huellas hasta el cercano río Little Bighorn. La táctica preferida del ejército estadounidense era una incursión al amanecer en las aldeas indias, pero a Custer le preocupaba que esperar a la mañana sacrificara el elemento sorpresa. Así que dividió sus fuerzas en tres y ordenó el ataque al campamento de Toro Sentado a media tarde.

Bajo el plan de batalla de Custer, el mayor Marcus Reno dirigió una carga directa hacia la aldea mientras Custer y 120 hombres ocupaban una loma donde podían reunir a las mujeres y niños sioux que escapaban para retenerlos como rehenes.

"Esta fue una táctica que Custer utilizó en la batalla del río Washita con gran éxito", dice Lehman. "Custer escribió que una vez que las mujeres y los niños de una aldea india estaban bajo control, los guerreros eran mucho más dóciles".

Desafortunadamente para Custer, el plan se vino abajo casi instantáneamente. Los hombres de Reno fueron fácilmente rechazados por los combatientes Sioux y Cheyenne, y un contingente de Oglala Sioux liderado por Crazy Horse voló en círculos sobre las fuerzas de Custer y los atrapó en lo que ahora se conoce como Last Stand Hill. Custer ordenó a sus hombres que dispararan a sus caballos y apilaran los cadáveres para construir un búnker improvisado, pero fue inútil. El final capturado en pinturas como "La última pelea de Custer" muestra a Custer y sus hombres luchando valientemente contra los indios hasta su último aliento, pero Lehman dice que el registro arqueológico y los relatos indígenas contemporáneos dicen lo contrario.

"La evidencia sugiere 'desintegración táctica', que es una forma más agradable de decir que se asustaron mucho y empezaron a correr", dice Lehman. "Una vez que se apoderó del pánico, los combatientes indios dijeron que era como cazar búfalos: 'Los bajamos y los matamos'".

Nace el mito

La impactante noticia de la muerte de Custer se extendió como la pólvora y los periódicos lo catalogaron inmediatamente como un mártir del Destino Manifiesto. El New York Herald publicó este relato totalmente ficticio de los momentos finales de la batalla:

"En esa loca embestida por el estrecho barranco, con las rocas de arriba lloviendo sobre los predestinados trescientos, con fuego brotando de todos los arbustos por delante, con los jinetes salvajes y enjambres dando vueltas a lo largo de las alturas como buitres aulladores esperando el momento de barrer. abajo y terminar la historia sangrienta, cada forma, desde la privada hasta la general, se eleva a un tamaño heroico ... Murieron tan grandiosamente como los semidioses de Homero ... El éxito estaba más allá de su alcance, por lo que murieron ... para un hombre ".

No está claro dónde se acuñó por primera vez la frase en particular "la última resistencia de Custer", pero Lehman dice que la mitología de una "última resistencia" estaba bien arraigada en este punto de las guerras indias. El propio Custer usó el mismo lenguaje poético en una carta al padre de un soldado llamado Lyman Kidder, cuya compañía fue asesinada por una emboscada india en 1867.

"Ningún historiador hará una crónica del heroísmo que probablemente se mostró aquí porque no queda nadie para contar la historia, pero a partir de la evidencia y las circunstancias que tenemos ante nosotros podemos imaginar qué determinación, qué valentía, qué heroísmo debe haber inspirado a este pequeño grupo devoto de mártires, cuando, rodeados y asaltados por una fuerza inmensamente abrumadora de bárbaros sedientos de sangre, lucharon valientemente hasta el final, igualmente desprovistos de esperanza o miedo ".

En las décadas posteriores a la muerte de Custer, el mito de la "última resistencia" se popularizó no solo en los anuncios de cerveza, sino también en el inmensamente popular Wild West Show de Buffalo Bill Cody, en el que el verdadero Toro Sentado participó durante un tiempo. Esta versión ficticia de la última posición de Custer se utilizó para justificar la expansión desenfrenada hacia el oeste.

Esta dramática escena muestra a un nativo americano apuñalando a "Custer", con nativos americanos "muertos" tirados en el suelo. Formaba parte del Wild West Show de Pawnee Bill, un rival del Wild West Show de Buffalo Bill.

"Creó la imagen de que Custer en una 'última batalla' simplemente se estaba defendiendo a sí mismo", dice Lehman, "y que los estadounidenses en general se estaban defendiendo de estas 'hordas agresivas' de indios que representaban este salvajismo que estaba mucho más allá del alcance de civilización. La gente creó la muerte que querían imaginar que le había sucedido a su héroe ".

La historia de la "última resistencia" difundida por la prensa pro-Custer tuvo el efecto deseado. Lehman dice que el Ejército experimentó una avalancha de reclutamiento de los llamados "Vengadores Custer" que emprendieron una serie de campañas brutales durante el año siguiente que derrotaron a los Lakota Sioux y Cheyenne de una vez por todas.

Eso es interesante

La esposa de Custer, Libbie, a menudo vivía con él mientras estaba desplegada en campamentos fronterizos, y después de quedar viuda a los 34 años, pasó los siguientes 52 años de su larga vida escribiendo libros y dando conferencias sobre su heroico esposo que cimentaron su legado.

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