Los científicos descubren por qué la piel de los elefantes está tan agrietada

2018-10-16
Ya sea que un elefante sea joven o viejo, tendrá la piel escamosa y agrietada, por una buena razón. Visión digital / Getty Images

A diferencia de la mayoría de las criaturas recién nacidas, los elefantes parecen geriátricos recién salidos del útero, en gran parte gracias a su piel arrugada y holgada. Pero los elefantes no están manipulando el sistema para cobrar el Seguro Social temprano: su piel agrietada es una inteligente adaptación evolutiva que protege a los animales de los intensos rayos del sol.

Los elefantes africanos son paquidermos (según la palabra griega que significa " piel gruesa "), un grupo de animales grandes como hipopótamos y rinocerontes. Estos enormes animales de sangre caliente pueden pesar alrededor de 11 toneladas (9,8 toneladas métricas) y medir hasta 13 pies de altura (3,9 metros) en el hombro. En resumen, es mucha carne y huesos, todo horneándose y absorbiendo el calor africano a menudo brutal. Y resulta que los elefantes no pueden sudar. ¿Estás sudando de simpatía todavía?

Michel Milinkovitch, profesor del Departamento de Genética y Evolución de la Facultad de Ciencias de la Universidad de Ginebra (UNIGE) y líder de grupo en el Instituto Suizo de Bioinformática SIB, dirigió un equipo de investigadores que profundizó más en sus estudios sobre la epidermis del paquidermo. . Usando microscopios de luz y electrónicos, junto con modelos informáticos intrincadamente detallados, los investigadores pudieron determinar la causa de la piel escamosa. (Su investigación se publicó en la revista Nature Communications el 2 de octubre de 2018).

Para empezar, los científicos descubrieron que la apariencia agrietada de la piel de elefante no es un signo de envejecimiento o encogimiento de la piel, como suele ser el caso de otras especies. Más bien, es un diseño intencionado que resulta del estrés de la flexión de la piel. Estas grietas permiten que la piel retenga la humedad y la suciedad, lo que reduce los efectos nocivos del sol y evita los cambios bruscos de temperatura corporal. La barrera también protege de algunos tipos de plagas y parásitos.

La piel de elefante, a diferencia de la piel humana, es resistente al desprendimiento , por lo que las capas, en particular la capa superior súper resistente, el estrato córneo, se quedan por más tiempo antes de desprenderse. También tiene mucha más queratina (la sustancia que forma las uñas) que la piel humana, por lo que es más duradera. Como esta piel gruesa está sujeta al movimiento diario, como doblarse y retorcerse, se arruga rápidamente, con capa tras capa de piel arrugada que actúa como un complejo sistema de canales que capturan y retienen la humedad y la suciedad.

Un primer plano de la piel de un elefante.

Entonces, cuando ves elefantes tomando el sol en piscinas descuidadas, rociando agua y barro de un lado a otro, no lo hacen solo por la risa. La sustancia mugrienta se asienta en las diminutas grietas de su piel, algunas de las cuales tienen solo un micrómetro de ancho, unas 50 veces más pequeñas de lo que el ojo humano puede detectar. Continuamente humedecida, la piel permanece permeable, lo que ayuda a los animales a mantenerse más frescos.

Curiosamente, la piel de elefante no solo se arruga al azar, sino que se agrieta en formas geométricas que se asemejan a otras vistas comunes en nuestro mundo, desde lodo seco hasta asfalto destrozado por el calor, o incluso roturas de rocas geométricamente precisas como la Calzada del Gigante en Irlanda. El resultado es un sistema de enfriamiento duradero que evita que estos gigantescos mamíferos se cocinen en su propia piel gruesa en los calurosos días de verano.

Eso es interesante

Con sus enormes cuerpos y la exposición constante al sol, sería fácil suponer que los elefantes a menudo son víctimas del cáncer de piel y sus efectos secundarios. Pero resulta que el cáncer es relativamente raro en estos animales. Gracias en parte a un gen llamado P53, la química del cuerpo de elefante identifica las anomalías del ADN y luego elimina las células que parecen estar condenadas a los tumores. Los científicos están estudiando estos llamados " genes zombis " para ver cómo podrían afectar también a la biología humana.

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