Los emúes de aspecto tonto son largos, no voladores y muy amigables

2019-11-23
Una turba de tres jóvenes emús (Dromaius novaehollandiae) en Queensland, Australia. Bob Stefko / Getty Images

Hay alrededor de 18.000 especies de aves en el mundo. De ellos, los emúes, los nativos australianos de largas extremidades y cuello largo , son los segundos más grandes del mundo por altura. Para ponernos al tanto de estos desgarbados avianos, hablamos con Eric Slovak, curador asistente de aves del Zoológico Nacional Smithsonian en Washington, DC.

¡Oye primo!

Los emúes son ratites , aves grandes no voladoras con un esternón sólido y plano. Están relacionados con otras ratites que se encuentran en lugares del hemisferio sur: el avestruz (África), que lleva el título de ave más grande del mundo; el ñandú (América del Sur); el casuario (Australia) y el kiwi (Nueva Zelanda).

Los emús y los avestruces tienen las similitudes más obvias con sus largas patas y cuellos. Ambos también son corredores muy rápidos. Emus puede correr hasta 50 kph (31 mph). Pero hay algunas diferencias: los dedos de los pies, por ejemplo. Los emús tienen tres dedos. El avestruz es el único pájaro con solo dos dedos. Otra gran diferencia son sus alas. Los avestruces tienen alas largas y hermosas que no siempre son visibles porque cubren sus cuerpos. "Los usan cuando hacen un baile de cortejo o cuando corren muy rápido", dice Slovak. "Pueden usar sus alas como el timón de un barco para cambiar de dirección rápidamente".

Esas alas son una necesidad para vivir alrededor de los depredadores africanos. "Un avestruz necesita detenerse en un centavo y cambiar de dirección con un león persiguiéndolo", dice Slovak. Por el contrario, las alas de emú son muy pequeñas, probablemente de 2 a 4 pulgadas (5 a 10 centímetros) de largo. Los depredadores son un problema menor para los emús. Sus principales depredadores, los dingos , son fácilmente superados por la mayoría de los emús, excepto los juveniles.

El tamaño importa cuando eres un emú

La altura del emu suele ser de unos 1,8 metros (5,7 pies). Los machos pueden pesar entre 110 y 121 libras (50 a 55 kilogramos), las hembras suelen pesar 10 libras (4 kilogramos) más. Las plumas son de color marrón grisáceo pero se aclaran durante la temporada. Los polluelos tienen un camuflaje natural: sus plumas se ven como franjas de color negro, marrón y crema para mezclarse con la hierba alta y el follaje.

Padre sabe mejor

Durante la temporada de reproducción, los meses de invierno de Australia (junio, julio, agosto), tanto los emúes masculinos como femeninos emiten gruñidos fuertes y bajos. Una vez que el macho y la hembra se aparean y la hembra pone sus huevos en el nido, una hendidura baja en el suelo bordeada de hojas, hierba y corteza, el macho se hace cargo por completo. "Los machos se sientan en los huevos y hacen toda la incubación ", dice Slovak. "Cuando los huevos eclosionan, son el único padre. Como padre, me encanta eso de los emús".

El período de incubación es de 56 días y papa emu no come, bebe ni hace caca mientras está sentado en el nido. Todo su enfoque está en proteger los huevos. Cuando los polluelos nacen, él está listo para comer, y luego les muestra a sus polluelos dónde obtener su comida y agua. Los polluelos están listos para comenzar a comer, beber y tener aventuras entre 24 y 48 horas después de nacer, pero por lo general pasan el rato con su papá durante unos cuatro meses antes de comenzar por su cuenta.

¡Oh! Dame un hogar ...

Los emúes solo se encuentran en estado salvaje en Australia, aunque en algún momento pueden haber vivido en Tasmania o King Island. Son vagabundos. Las bandadas se llaman turbas y deambulan por todas partes, desde los bosques de eucaliptos hasta los matorrales del desierto y las llanuras arenosas.

Gracias a sus variadas tendencias, las relaciones entre los emúes y los agricultores no siempre han sido cordiales. De hecho, en 1932 el gobierno australiano lanzó la " Guerra Emu " contra toda la especie, un intento de controlar a la población matándola con granadas y ametralladoras. La guerra fallida terminó con solo 12 emúes muertos. El gobierno instaló una cerca de 1.000 kilómetros (1.609 millas) para separar a los emúes de las áreas productoras de cereales en el suroeste de Australia.

Los pies de un emú. Y cree que tiene problemas para encontrar zapatos que le queden bien.

¿Se puede comer emús?

La respuesta corta es sí, la carne de emú ha sido una fuente de alimento popular en India y Australia durante miles de años. En muchos lugares, los emúes se cultivan no solo para obtener carne, sino también para obtener aceite, cuero y plumas. Y hablemos de comer bien: el enorme huevo del emú es de un color verde esmeralda oscuro, pesa entre 1 y 1,5 libras (0,4 a 0,6 kilogramos) y equivale a unos 10 huevos de gallina.

Mamá, ¿puedo conseguir un emú?

Si alguna vez se ha preguntado si los emús son buenas mascotas, la respuesta es que depende de la persona y del emú. Si bien los ataques a los humanos son raros y las muertes aún menos comunes, estas son aves bastante grandes, completamente capaces de destripar incluso animales grandes con sus grandes patas de tres dedos y garras. Entonces, si bien son amigables e inquisitivos, los emús definitivamente deben ser tratados con respeto y precaución. Necesitan mucho espacio para deambular y pastar, cercas resistentes de al menos 5 a 6 pies (1,5 a 1,8 metros) de altura, gránulos comerciales de ratite, alojamiento adecuado en el invierno (cálido, cubierto) y atención veterinaria adecuada (al menos un chequeo anual y vacunas para cosas como el virus del Nilo Occidental). Más allá de eso, "Todas las aves tienen sus personalidades únicas al igual que los humanos", dice Slovak. "Puedo poner emú en una caja y decir 'esto es todo sobre emús', pero definitivamente hay rasgos de personalidad que entran en juego".

No hay mejor ejemplo de esto que Darwin , un emú que vivía en el Zoológico Nacional Smithsonian. Lamentablemente, Darwin se enfermó y tuvo que ser sacrificado humanamente en 2018, pero vivió una vida larga y muy feliz mientras estaba en el Zoológico Nacional, según Slovak.

"Darwin no estaba motivado por la comida", dice Slovak. "No le importaba si tenías un regalo o no; solo quería ser tu amigo. Darwin amaba a la gente. Cuando llegaste a la exhibición, sintió curiosidad y quería saber qué estabas haciendo. Si estabas cortando el césped césped, limpiando la piscina o cambiando la pajita, quería estar contigo ".

Eso es interesante

En la naturaleza, los emús son omnívoros y comen todo tipo de plantas en temporada. También comerán insectos y pequeños vertebrados, como lagartijas. Comen guijarros grandes, llamados gastrolitos , para ayudar a su molleja a moler su comida.

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