Los expertos descubren que hay cuatro especies de jirafas. ¿Puedes distinguirlos?

2016-09-17

Todos sabemos que los elefantes lloran a sus muertos , las leonas son las principales cazadoras y jirafas. . . ¿son altos? ¿Parece amigable? Todo lo que necesitas hacer para asegurarte de que no sabes mucho sobre jirafas es intentar explicarle a un niño que una vaca dice muu, un búho ulula y una jirafa, um, ¿probablemente hace un sonido de masticación cuando come plantas?

Así que la mayoría de nosotros no sabemos mucho sobre ellos, es justo. Pero resulta que incluso aquellos que estudian a las jirafas para ganarse la vida tampoco sabían tanto como pensaban sobre el animal. Recientemente, los científicos descubrieron a través de pruebas genéticas que hay cuatro especies distintas de jirafas . Fue un hallazgo enorme, considerando que habían asumido que todas las jirafas eran lo mismo, y que solo las subespecies las diferenciaban.

Ahora no creo que los biólogos y zoólogos de las jirafas estuvieran dormidos en el trabajo. Este nuevo descubrimiento en realidad habla tanto de lo difícil que es determinar diferentes especies sin diferencias morfológicas significativas, como del hecho de que las jirafas han sido tradicionalmente marginadas para la investigación de leones, gorilas y elefantes más sensacionales.

Stephanie Fennessy es codirectora de la Giraffe Conservation Foundation (que fue socia en la investigación) y dice que "no tiene idea" de por qué las jirafas no se estudian como otros animales. "Por eso los llamamos los gigantes olvidados", dice Fennessy. "No tienen la misma atracción por los investigadores que otros animales, tal vez debido a la falta de estructuras sociales claras".

Según la Giraffe Conservation Foundation, las jirafas tienen uno de los tipos de socialización menos estructurados del reino animal. Aunque las hembras se unen, no parecen formar las emociones profundas de algunos animales que pasan muchos años juntos. Esta falta de estructura social puede ser una medida de adaptación para la supervivencia en la naturaleza.

El descubrimiento de la subespecie fue en realidad un poco accidental. La Fundación para la Conservación de la Jirafa se asoció inicialmente con un genetista del Centro de Investigación de la Biodiversidad y el Clima de Senckenberg y la Universidad Goethe en Alemania para conocer algunas de las diferencias en lo que se suponía que eran subespecies de jirafas y utilizar esa información en las reubicaciones de conservación.

Lo que encontraron fue que había diferencias más significativas de lo esperado. En algunos casos, las diferencias de secuenciación genética fueron tan grandes como las que existen entre los osos pardos y los osos polares, por ejemplo. Ampliando su investigación, decidieron tomar aún más muestras de piel, incluidas 190 jirafas en toda la gama de subespecies (anteriores) . Y no se necesitan escaleras, dice Fennessy. "Utilizamos principalmente dardos de biopsia que se caen y toman una muestra", explica. "También obtuvimos muestras de animales muertos y de los que pusimos collar".

Esos datos genéticos concluyeron que en realidad hay cuatro especies de jirafas, y cada una solo se apareó dentro de su especie. Las nuevas especies se clasifican en jirafas del norte, del sur, reticuladas y masai. (Las jirafas del norte y del sur también incluyen algunas subespecies).

El meollo de las implicaciones biológicas puede ser emocionante para los zoólogos y científicos, pero es posible que tenga curiosidad: ¿podemos distinguir estas cuatro especies? De hecho, sí, aquí hay algunas diferencias físicas.

Jirafa nubia

La jirafa del norte está formada por jirafas de Kordofan, Nubia, África occidental y jirafas de Rothschild. La parte inferior de las piernas suele ser blanca y no está estampada.

Hay menos de 8.700 jirafas recticuladas en el mundo.

Las jirafas reticuladas suelen tener manchas de color marrón anaranjado claramente definidas por una red de líneas blancas gruesas incluso en sus patas.

Las jirafas masai han disminuido en más del 50 por ciento durante las últimas tres décadas.

Las jirafas Masai tienden a ser más oscuras que las otras especies con parches grandes, de color marrón oscuro, distintivamente en forma de hoja de vid en sus cuerpos y patas.

Una familia de jirafas angoleñas bebe en el río Hoanib en Namibia

Las jirafas del sur  incluyen las jirafas angoleñas y sudafricanas. Son de color relativamente claro y solo tienen tres osiconos (esos lindos cuernos nudosos) en la cabeza. Las jirafas del norte suelen tener cinco.

Las nuevas designaciones podrían ser útiles para fines de conservación. Si bien antes se definía a las jirafas como "de menor preocupación" por el estado de peligro, existe un impulso para incluirlas en la lista de amenazadas, ya que su número ha caído de 150.000 a menos de 100.000 en las últimas tres décadas . Y con cuatro nuevas especies, cada una puede ser evaluada para determinar su estado en peligro y recibir esfuerzos de conservación más estratégicos.

Ahora eso es genial

Al igual que los copos de nieve, cada jirafa es un individuo. No hay dos que tengan el mismo patrón de pelaje. 

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