Los gatos de Bengala son mini gatos domésticos híbridos de leopardo

2020-01-08
Los gatos de Bengala vienen en varios colores y patrones, desde aquellos con marcas puntiagudas en forma de flecha hasta otros con manchas circulares parecidas a un leopardo. Para ser considerado un gato de Bengala doméstico, un Bengala debe estar al menos cuatro generaciones alejado del gato leopardo asiático. Imágenes de Shirlaine Forrest / Getty

Hace unos 6 millones de años, dos facciones felinas tomaron caminos separados. Un gato de cuerpo pequeño que vivía en el Viejo Mundo se convirtió en el antepasado común de ambos grupos. Un linaje finalmente dio lugar a Felis catus , el gato doméstico moderno que se mantiene en millones de hogares.

El otro campo produjo una especie conocida como Prionailurus bengalensis , o el " gato leopardo " salvaje . Distribuida por el sur y el este de Asia, merodea por bosques, granjas y pastizales. Con un peso de solo 6,6 a 15,4 libras (3 a 7 kilogramos) en promedio, pocos confundirían a la criatura con un leopardo real ( Panthera pardus ). Sin embargo, es un depredador hábil de todos modos. Y al igual que los leopardos reales, muchas de estas pequeñas bestias están cubiertas de rosetas: grupos de manchas en forma de flor que rodean parches de piel más claros.

En el siglo XX, la demanda de mascotas de aspecto exótico creó un mercado de gatos híbridos. Al cruzar Prionailurus bengalensis con el más familiar Felis catus , surgió una nueva raza. Atlético y voluntarioso, este llamado "gato de Bengala" puede ser bastante complicado y, como veremos, no es ajeno a la controversia.

Los primeros años

Uno de los amantes de los gatos que ayudó al Bengala a comenzar fue el genetista Willard Centerwall . En 1971, Centerwall, entonces profesor de la Universidad Loma Linda de California, comenzó a cruzar gatos domésticos y leopardos. Estos últimos son resistentes a la versión felina de la leucemia, un cáncer que él decidió estudiar. A través de sus gatos híbridos, Centerwall buscó nuevos conocimientos sobre los procesos hereditarios asociados con este trastorno.

No fue la primera persona en criar gatos leopardo con domésticos; Los informes muestran que otros híbridos nacieron ya en 1931.

Y no podemos discutir los orígenes de Bengala sin reconocer al fallecido Jean Mill. Un colaborador de Centerwall, este conservacionista emparejó un Prionailurus bengalensis con un gato negro en 1963. Así comenzó una pasión de décadas por los Bengals. Los hermosos animales de Mill (y sus descendientes) pronto se convertirían en clientes habituales de las exposiciones de gatos de alto perfil. Esa visibilidad popularizó la raza en su conjunto.

Otro criador destacado fue Bill Engler, cuidador del zoológico e importador de animales desde hace mucho tiempo. Usando un gato leopardo llamado Shah, Engler creó una serie de gatitos mitad domésticos y mitad salvajes a principios de la década de 1970. También podría haberle dado a estas criaturas su nombre popular: "Bengala" podría ser un juego de la abreviatura "B. Engler".

(O tal vez se deba al nombre de la especie del gato leopardo asiático, bengalensis . Es posible que el mundo nunca lo sepa).

Homelife híbrido

Hoy en día, puedes encontrar Bengals en varios colores y patrones diferentes . La mayoría de la gente asocia estos animales con las marcas de roseta detalladas anteriormente. Pero no todas las rosetas se parecen. Pueden ser puntiagudos y vagamente en forma de flecha o circulares con un estilo de rosquilla. Otros Bengals tienen las llamadas rosetas con "huellas de patas"; como su nombre lo indica, esas manchas casi parecen huellas de animales.

Y luego tienes a los Bengals con capas de "mármol" de múltiples tonos y remolinos en lugar de manchas más tradicionales. En 1987, Mill crió el primer gatito conocido en lucir este estilo de piel distintivo.

El color base del pelaje también es bastante variable. Dependiendo de la persona, puede verse marrón, dorado, gris carbón, plateado o incluso blanquecino. Así es, amigos: los gatos de Bengala de pelaje blanco que parecen leopardos de las nieves en miniatura están en el mercado.

Debajo de sus abrigos llamativos, los Bengals tienden a tener un físico musculoso. Según la Asociación de aficionados a los gatos (CFA), las patas traseras son un poco más altas que los hombros. Una sección media larga y esbelta separa las extremidades anteriores y posteriores. En general, los Bengals adultos pesan alrededor de 8 a 15 libras (3,6 a 6,8 kilogramos).

Estos tipos tienen una reputación bien ganada como felinos enérgicos. Aficionados a las largas caminatas y los juegos de buscar, los Bengals están en movimiento casi constantemente. Para evitar el aburrimiento, los cuidadores pueden abastecerse de juguetes o conseguir un compañero de juegos felino para su mascota . Al igual que los gatos Savannah (otra raza híbrida), los Bengals tienen afinidad por las actividades relacionadas con el agua, desde nadar en piscinas para niños hasta bañarse con sus dueños.

Prohibiciones, líneas de sangre y esfuerzos de conservación

Si no sabe en lo que se está metiendo, toda esa resistencia puede resultar abrumadora . Con demasiada frecuencia, las personas que se sienten atraídas por la apariencia salvaje de la raza no están preparadas para su estilo de vida de alto octanaje.

En parte por esta razón, Wildcat Sanctuary, con sede en Minnesota, y Big Cat Rescue en Tampa, Florida, dos organizaciones que brindan alojamiento y cuidado a felinos exóticos, han desalentado a los posibles propietarios de comprar gatos híbridos, incluidos los Bengals.

Por su parte, Mill creía que la normalización de las mascotas Bengals disminuiría el apetito del público por los abrigos de piel de leopardo y crearía conciencia sobre la conservación de los gatos salvajes.

Independientemente de sus sentimientos sobre estos asuntos, es importante investigar antes de comprar cualquier tipo de mascota nueva. Si está buscando comprar un gatito de Bengala (o un adulto), investigue la ascendencia de la criatura. La herencia de un gato individual puede afectar su capacidad de adiestramiento. Los bengalíes con padres o abuelos salvajes generalmente requieren más socialización que los descendientes de una larga línea de animales nacidos en cautiverio.

Las leyes estatales y locales también merecen su atención. Algunos lugares, como Hawái, han prohibido la propiedad de un gato bengala. Otras áreas le permitirán tener una mascota de Bengala, pero solo si el gato se alejó de sus ancestros salvajes durante varias generaciones.

Eso es interesante

A la hija de Jean Mill, Judy Sugden, se le atribuye el lanzamiento de una nueva raza de gatos de diseño en 1980. Conocida como " Toyger ", esta es una criatura de color marrón a naranja con rayas oscuras. Estéticamente, la pequeña bestia fue diseñada para parecerse al más grande de los felinos, el tigre.

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